Whispercast, servicio educativo de Amazon, llega a miles de escuelas

La plataforma para compartir libros electrónicos y otros materiales educativos obtiene una actualización que incluye más herramientas para los maestros.

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El mercado para productos tecnológicos dirigidos a la educación está valorado en más de US$20,000 millones. Boston Globe vía Getty Images

Los esfuerzos de Amazon por impulsar la educación parecen estar rindiendo frutos.

Desde que la empresa comenzó en 2012 a ofrecer Whispercast -- un servicio gratuito para que las escuelas distribuyan libros electrónicos, material de clase y apps para cientos o miles de computadoras propiedad de escuelas -- se ha expandido a miles de distritos escolares y universidades. La gigante de comercio digital dijo el martes que Whispercast ahora se utiliza en más de 130 de los 250 distritos escolares más grandes en EE.UU. y en más de 2,400 organizaciones de educación superior, incluyendo 24 de las 30 organizaciones más grandes en el país.

Para mantener ese impulso, Amazon lanzó el martes una versión actualizada de Whispercast para darle a los maestros y profesores más flexibilidad para comprar y compartir material a través del servicio. La empresa también ha empezado a ofrecer orientación experta para que los distritos escolares empiecen a usar Whispercast.

"En años pasados, hemos aprendido mucho sobre cómo estos distritos escolares están implementando su contenido de una manera muy única", dijo Rohit Agarwal, el director de Amazon Education, sobre los cambios a Whispercast.

El servicio es sólo una pequeña parte del creciente imperio de Amazon. La tienda digital, que está en el centro de su negocio, está apoyada de una departamento de producción hollywoodense, una unidad que maneja la base de datos en la nube, un negocio de tabletas y mucho más. Aún así, Whispercast representa una manera importante en la que Amazon -- que empezó como un vendedor de libros -- de adquirir más exposición y publicidad en el mercado educativo, que provee servicios y productos informáticos para los estudios primarios, secundarios y terciarios. Este mercado tiene un valor de US$20,000 millones, de acuerdo con el Centro para la Educación Digital (Center for Digital Education). En este terreno, no obstante, ya están presentes varias compañías de tecnología, como Apple y Google, que están trabajando para ofrecer dispositivos y servicios a las escuelas. Pero, mientras más escuelas pueda Amazon convertir a su sistema, más dinero podrá generar -- potencialmente.

"Tenemos muchos libros gratis en nuestra biblioteca, pero hay muchos libros que cuestan dinero", dijo Dave Limp, el vicepresidente de la unidad de dispositivos Amazon Devices. "Y esperamos que al usar Whispercast, algunos de los consumidores puedan comprar los libros con nosotros".

Whispercast puede distribuir libros electrónicos que se alquilan o se compran, y ofrecer apps y otros materiales a dispositivos que se distribuyen en las escuelas, que incluyen los lectores Kindle y tabletas Fire de Amazon, así como también las Chromebooks, Macs, PCs y dispositivos que ejecuten los sistemas operativos Android de Google o iOS de Apple. Las escuelas que utilizan los dispositivos de Amazon con Whispercast tine un mayor control en la configuración de los dispositivos, que incluye bloquear Facebook, bloquear cambios a los ajustes de Wi-Fi y bloquear el navegador Web.

Con el nuevo Whispercast 3.0, los funcionarios de las escuelas pueden delegar más control sobre la compra y la distribución de material a los educadores, para que las funciones del servicio no tengan que pasar por una oficina central de administración. También, además del actual modelo de autoservicio de Whispercast, Amazon ahora ofrece un servicio gratuito para que los representantes de la compañía ayuden a las escuelas en la transición a la plataforma digital.

Algunos negocios ya utilizan Whispercast para diseminar el material, y Amazon espera robustecer esa parte del servicio en el futuro. Pero, por ahora, el campo de la educación es el lugar principal donde se emplea Whispercast.

Ha habido un gran impulso para hacer llegar más tabletas y laptops a las manos de los estudiantes, pero no siempre ha sido fácil. Este mes, el Distrito Escolar de Los Ángeles dijo que está pidiendo a Apple que le reembolse millones de dólares debido al programa de la gigante de Cupertino que tiene como objetivo proveer a cada estudiante del distrito de una tableta iPad. El proyecto, que está financiado por el distrito escolar, se salió del presupuesto, el currículum se consideró poco efectivo, y los estudiantes empezaron a hackear los iPads para navegar la Web y usar las tabletas para actividades extracurriculares, según reportó el diario Los Angeles Times.

Limp, quien resalta que Amazon no estuvo involucrada en el proyecto, dijo que es importante adoptar una aproximación que abarque todos los aspectos a la hora de desplegar dichos programas.

"La oportunidad no se agota el segundo en que te apuntas para recibir el dispositivo -- de hecho, esa es la parte fácil", dijo Limp. "Ese es el primer paso sencillo, pero existen miles de pasos adicionales para que esto sea un éxito", desde la capacitación de los maestros hasta la elaboración de un currículum y la entrega del material adecuado.

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