WhatsApp: crecer en EE.UU. es un gran reto

El cofundador de la compañía de mensajería explicó que proveer un servicio útil y bueno fue lo que les llevó a tener 500 millones de usuarios y a captar la atención de Zuckerberg.

  
wa143482184844d4c766758o.jpg
Brian Acton, el cofundador de WhatsApp, durante un evento en Palo Alto, California.Foto de Crédito: Paul Sakuma/StartX


PALO ALTO, California — Brian Acton se siente como la persona más dichosa del mundo.

Y no es para menos. Además de tener una esposa que lo quiere y un bebé recién nacido,  la compañía que Acton fundó con su buen amigo Jan Koum en 2009, WhatsApp, fue adquirida por Facebook por US$19,000 millones.

Durante su primera entrevista pública frente a un grupo de jóvenes emprendedores de la incubadora de empresas StartX — que se originó en el alma mater de Acton, la Universidad de Stanford — el cofundador de WhatsApp entró en detalle sobre la estrategia que ayudó al app de mensajería de textos a sumar casi 500 millones de usuarios en sólo cinco años (en cinco años Facebook había alcanzado 360 millones) y sobre su plan de crecimiento en Estados Unidos y el mundo.

“Cuando empezó [WhatsApp] tuvimos problemas explicándolo a un público en EE.UU. Pero en Europa mandar mensajes por SMS es caro”, dijo Acton. “[WhatsApp, entonces,] es una manera moderna de igualar las condiciones”, dijo Acton refiriéndose al fácil acceso al servicio de mensajería de texto que provee WhatsApp.

Acton confirma la historia que ya se conoce: WhatsApp resonó mucho en Europa y se propagó de forma viral por América Latina y gran parte de Asia; aunque en China, Corea y Taiwán, explicó, no han tenido el mismo éxito. EE.UU. es otro país donde el crecimiento de WhatsApp ha sido un reto. 

"Tenemos mucho crecimiento en México que a consecuencia pensamos afecta indirectamente el crecimiento en EE.UU.", dijo. "El crecimiento ha sido más lento en Canadá, y por eso México ha sido el ganador [en Norteamérica]".

La meta de WhatsApp siempre ha sido proveer un servicio de mensajería de texto útil y simple de usar. Lo que quiere WhatsApp, particularmente en EE.UU., es hacer que la gente use WhatsApp orgánicamente, es decir, que usen el app porque les gusta el producto y no porque vieron un anuncio o una celebridad promocionando el app. 

Close
Drag

“Queríamos algo que ayudara a la gente a comunicarse y no a interferir en sus vidas”, dijo el ingeniero en programación de 42 años quien portaba el reloj Casio CA53W-1 con calculadora en la muñeca izquierda. “Nada de publicidad, juegos o trucos. Vigilamos mucho esto”.

Al ser WhatsApp una plataforma tan simple, la empresa pudo crecer rápidamente en partes del mundo donde la adopción de tecnología de punta no ha sido completa. En países en vías de desarrollo, pocas personas pueden comprar teléfonos inteligentes de alta gama, y es por eso que WhatsApp tiene una relación muy fuerte con Nokia, dijo Acton.

“Apoyamos la plataforma básica del Nokia S40, y muy pocas personas en EE.UU. han oído del S40. Pero Nokia vende miles de millones de estos dispositivos en India, América Latina y el Medio Oriente, y otras partes del mundo”, dijo sobre el teléfono inteligente de baja gama. Este móvil posee los requisitos mínimos para poder usar WhatsApp. “El S40 ha sido instrumental en nuestro crecimiento, especialmente en estas partes del mundo”.

En India, por ejemplo, ofrecen WhatsApp gratuitamente porque muchos usuarios no tienen tarjetas de crédito o otro tipo de acceso bancario, dijo Acton. 

Close
Drag
  

Con sede en Mountain View, California, WhatsApp cuenta con casi 60 empleados, una cifra pequeña relativamente hablando. A pesar de los pocos empleados, o tal vez por esta misma razón, la plataforma de WhatsApp es muy simple y universal. Como los usuarios solamente usan un número de teléfono para registrarse, no hay datos que guardar — algo que Acton recalcó es la razón por la que WhatsApp es un app seguro. “No tenemos la ‘banda ancha’ para estar leyendo mensajes”, dijo.

Aunque WhatsApp sea un app simple de usar no significa que carecen de ideas. Acton dijo que en los últimos cinco años mandar un mensaje de texto ha cambiado mucho (los usuarios ahora pueden mandar videos o mensajes de voz). Con la tecnología de vestir, Acton piensa que poder recibir notificaciones en tu muñeca – y mandar mensajes desde un reloj, por ejemplo – será algo bueno para la industria.

Pero WhatsApp tiene otras cosas pendientes. Ahora con la adquisición de WhatsApp por Facebook, Acton proyecta una relación "separada pero de igualdad" en la que los usuarios podrán mantener una identidad en la red social y otra en WhatsApp.

"Tu agente de seguros tiene tu teléfono celular pero tu agente de seguros no tiene acceso a tu página de Facebook", dijo. "Son dos maneras de comunicarse y combinarlas puede traer riesgos y peligros". Pero Acton aseguró que WhatsApp no reemplazará al mensajero de Facebook, aunque tal vez puedan trabajar más de cerca.

¿Entonces, por qué cree él que Facebook los adquirió? 

Según Acton, el presidente ejecutivo de Facebook Mark Zuckerberg y la presidente de operaciones Sheryl Sandberg solamente quieren que WhatsApp se enfoque en una sola cosa: aumentar los usuarios y menos en como ganar dinero.

"La meta y lo que alcanzaremos es que WhatsApp le ayudará a Facebook a conseguir mil millones de usuarios más", dijo Acton.