Viaja por las lunas de Saturno con estos mapas de la NASA

La agencia espacial lanza una serie de impresionantes imágenes de las lunas más famosas de Saturno donde brillan en todo su esplendor en mapas de color.

Map of Mimas
Este mapa de Mimas se hizo con datos de Cassini. NASA/JPL-Caltech/SSI/LPI

Saturno es un rey rodeado de hermosas lunas. Hasta el momento se le conocen 62 lunas que orbitan alrededor de su circular cintura, pero no todas han tenido el privilegio de ser bautizadas. Titán, con su misteriosa isla y hermosos mares de hidrocarbono, capta la atención de todos por su espectacular belleza, pero existen otras lunas que rodean al gigante planeta gaseoso que no se quedan atrás en su capacidad de fascinar. Los astrónomos han estado estudiando las grandes lunas heladas de Mimas, Enceladus, Tethys, Dione, Rhea e Iapetus desde antes de que el humano saliera al espacio.

Gracias a la nave espacial Cassini de la NASA, tenemos ahora las mejores imágenes de estas lunas en la historia de la exploración espacial. Pudimos echarle un vistazo de cerca a estas lunas cuando las naves espaciales Voyager de la NASA visitaron estos cuerpos celestes a principios de los años 80. Esas imágenes eran un poco borrosas y no mostraban gran parte de la superficie de las lunas. Ahora, los científicos han reunido datos e imágenes de los 10 años de estudios que ha realizado Cassini para crear un nueva serie de mapas a color que muestran a estas lunas con todo lujo de detalles.

Los colores en los mapas de Cassini se han mejorado para mostrar los detalles y para sobresaltar los nuevos hallazgos de estas lunas. La NASA observa: "Lo más obvio son las diferencias en el color y el brillo entre los hemisferios de Tethys, Dione y Rhea. Los colores rojizos oscuros en los hemisferios de las lunas se deben a las alteraciones ocasionadas por las partículas cargadas y la radiación en la magnetósfera de Saturno. Con excepción de Mimas e Iapetus, los lados que siempre se dirigen hacia adelante mientras las lunas orbitan Saturno están cubiertos de polvo helado que se ha formado a partir de mínimas partículas que surgen del polo sur de Enceladus".

Los mapas del antes y el después de Enceladus son de particular interés. El mapa del Voyager muestra varias secciones faltantes en las que la imagen se ve borrosa. Se pueden notar un par de cráteres, pero la superficie de la luna sigue siendo un misterio. El mapa de Cassini, por otra parte, muestra grandes regiones en forma de dunas y fracturas recientes que sobresalen en color azul. Los científicos especulan que estas fracturas pueden contener hielo que ha sido expuesto en la superficie.

Estos nuevos mapas son la creación de Paul Schenk, un científico que trabaja en el equipo de imagen de Cassini en el Lunar and Planetary Institute en Houston.

La misión de Cassini y el trabajo de científicos como Schenk han creado un verdadero baúl de tesoros para los ávidos de la exploración espacial al darnos un vistazo de cerca de los fascinantes satélites de Saturno.

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