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USB 4 ayudará a interconectar tu PC, teléfono y dispositivos en 2020

El conector multiusos será más potente y, a la larga, menos confuso.

Apple's 2016 MacBook Pro has double-duty USB-C and Thunderbolt 3 ports.

La MacBook Pro de Apple tiene puertos USB-C y Thunderbolt 3 de doble función.

Stephen Shankland/CNET

USB ha recorrido un largo camino desde sus humildes orígenes como un puerto que te permitía conectar tu mouse o impresora a tu PC. Y dará un gran paso más a finales del 2020 con el lanzamiento de productos con la última versión de la tecnología: USB 4.

Anunciado esta semana, USB 4  ofrecerá transferencia de datos a 40 gigabits por segundo, el doble de las velocidades del actual USB 3.2. Y tiene además otras mejoras, pues está incorporando tecnología de Thunderbolt, un formato competidor premium que Intel decidió compartir libremente.

"Tenemos el único conector que funciona con todo, que ofrece un alto nivel de desempeño y que no solo funciona con sistemas de alta gama", el nicho premium del que Thunderbolt nunca pudo escapar, dijo el analista Bob O'Donnell de Technalysis Research. "Al final, hará la vida mucho más sencilla para todos".

Hay muchos detalles, matices e incluso confusión sobre exactamente qué es y qué no es USB. Trataremos de a arrojar algo de luz al respecto.

¿Qué tipo de aumento de velocidad obtendremos con USB 4?

Los dispositivos actuales suelen tener velocidades de USB 3: 5 Gbps, 10 Gbps y la más nueva, 20 Gbps. USB 4 alcanzará los 40 Gbps. Eso es útil para tareas con abundante uso de datos, como edición de videos almacenados en un disco duro externo o trabajar con un par de monitores 4K. USB 4 también debe mejorar las estaciones de acoplamiento de tu computadora portátil, que utilizan un solo puerto para conectarse a monitores, unidades, cables de red y otros dispositivos.

Pero no todos los dispositivos emplearán esa velocidad máxima de 40 Gbps. Por ejemplo, puede que los teléfonos solo admitan velocidades más lentas, lo que en general está bien, ya que no es usual conectarlos a varios monitores y otros dispositivos.

Pero ¿ofrece algo más aparte de velocidad?

Sí. La tecnología Thunderbolt que USB 4 incorporará es experta en balancear tanto el video que se requiere para trabajar con monitores externos o televisores, como los datos que se intercambian con unidades externas, lectores de tarjetas flash y otros dispositivos. "Ahora podemos tener varias pantallas funcionando en simultáneo y varias aplicaciones de datos [trabajando] al mismo tiempo", dijo Brad Saunders, presidente del USB Implementers Forum (USB-IF), que controla esta tecnología.

Además, USB 4 tendrá la potencia suficiente como para permitir que conectes tarjetas gráficas externas a tu computadora portátil, como lo puedes hacer hoy con Thunderbolt. Eso es útil para jugadores de videojuegos, editores de video y fotógrafos que requieren más potencia gráfica que la que pueden proporcionar los chips gráficos para computadoras portátiles.

¿Cuándo llegará USB 4?

Las compañías que participan en el USB-IF esperan publicar los detalles de ingeniería de USB 4 a mediados de 2019. Según el foro, los primeros dispositivos USB 4 tardarán entre 12 y 18 meses en llegar al mercado. Sacando cuentas con un calendario, eso significa la segunda mitad de 2020.

Pensé que sabía lo que es USB: una forma de conectar periféricos a mi computadora portátil y cargar mi teléfono. Pero se mencionó que hay confusión al respecto. ¿Qué es exactamente USB?

Es todo lo anterior, pero también más, porque USB tiene diversas facetas.

USB (en su versión actual 3.2 y la versión 4 futura) se encarga de regular cómo los dispositivos se identifican y se envían señales entre sí. Es el equivalente a decir "Hola, soy un disco duro externo y puedo intercambiar datos a 10 Gbps".

Lifepowr Car Charge-a-lot 60W USB-C car charger

USB Power Delivery, combinado con el conector USB-C, permite productos como este cargador de automóvil Lifepowr Car Charge-a-lot, que puede proporcionar a tu computadora portátil o teléfono una considerable potencia de 60 vatios.

Stephen Shankland/CNET

Pero hay dos estándares distintos que debes conocer. Primero está USB-C, nombre que define al más reciente conector físico, mucho más conveniente, versátil y potente que los antiguos puertos USB-A de las computadoras portátiles y el USB Micro-B común en los teléfonos Android más antiguos. USB-C puede transportar mayores cargas de energía eléctrica y utiliza un mismo conector para computadoras portátiles, teléfonos y, a partir de 2018, también para los iPads de alta gama de Apple.

Luego está USB Power Delivery, que controla cómo los dispositivos envían o reciben energía eléctrica. Por ejemplo, una computadora portátil de alta gama podría decirle a una batería USB que puede utilizar el nivel de potencia máxima de USB Power Delivery, que es de 100 vatios. O un teléfono y una tableta interconectados podrían comunicarse entre sí para descubrir que la tableta debería cargar el teléfono. USB, USB-C y USB Power Delivery son el futuro de la tecnología.

¿USB 4 arreglará todo el lío de USB-C y USB Power Delivery?

Considerablemente. Todas las conexiones USB 4 requerirán conectores USB-C y serán compatibles con USB Power Delivery, dijo Saunders. Los dispositivos tradicionales permanecerán en el mercado, pero la generación USB 4 no requerirá revisar cuidadosamente las cajas de los productos para asegurarse de que los dispositivos puedan conectarse adecuadamente entre sí.

¿Cómo será la compatibilidad entre USB y Thunderbolt? ¿Podré conectar mi unidad Thunderbolt al puerto USB 4 de mi computadora portátil?

USB 4 está incorporando una versión de Thunderbolt 3, y los fabricantes de hardware pueden optar por utilizarla. Incluso podrán certificar que funciona a través del grupo comercial de USB, dijo Saunders. Eso significa que no tendrán que dar un paso adicional hacia el grupo de Thunderbolt. (Thunderbolt adoptó el conector USB-C con la generación Thunderbolt 3, por lo que el problema de conexión física ya ha sido resuelto).

Sin embargo, los fabricantes de dispositivos que usan USB 4 no están obligados a hacerlos compatibles con Thunderbolt. Por eso, si poder continuar usando los actuales dispositivos Thunderbolt es un tema importante para ti, te sugerimos revisar la letra pequeña de tu próxima PC. La buena noticia es que, a partir de este año, los nuevos chips de la generación Ice Lake de Intel serán compatibles directamente con Thunderbolt 3, por lo que es probable que más computadoras portátiles puedan usar Thunderbolt.

Los primeros cables Thunderbolt eran productos "activos" costosos que requerían chips incorporados. ¿Será USB 4 igual?

No. Según Saunders, la mayoría de los cables USB 4 serán cables pasivos más baratos, de hasta aproximadamente 0.8 metros (un poco más de 2.5 pies). Los cables activos serán una opción para aquellas personas que necesitan cables más largos.

¿Cuál es el futuro de Thunderbolt?

Aún no está claro. Intel espera que la marca Thunderbolt y sus procesos de certificación continúen. La compañía no comentó si está trabajando en una versión más rápida o con mayor capacidad.

HP Spectre x360 Thunderbolt/USB-C ports

Los puertos Thunderbolt 3, como los que se ven aquí, de una computadora portátil Spectre x360 de HP, pueden terminar llevando logotipo del rayo de Intel. Thunderbolt 3 utiliza los conectores USB-C que serán necesarios para USB 4.

Stephen Shankland/CNET

Pero incluso un Thunderbolt más poderoso podría no mejorar drásticamente sus posibilidades. Durante años, USB ha estado poniéndose a la par con la potencia de Thunderbolt, y USB 4 será su versión con más capacidad hasta la fecha. Para que Thunderbol se mantenga por encima de USB 4, habría que crear una versión más avanzada, que probablemente solo atraería a los usuarios de alta gama del mercado, que por definición es un nicho relativamente pequeño.

Por otra parte, Thunderbolt podría recibir un impulso mientras esperamos los cerca de dos años que faltan para que USB 4 se convierta en una realidad de mercado. En ese momento, Thunderbolt se convertirá simplemente en una mas de las características integradas en los chips de Intel, lo que significa que los fabricantes de PC esencialmente lo obtendrán de manera gratuita. Los fabricantes de periféricos, sabiendo que USB 4 está incorporando la tecnología Thunderbolt 3, podrían ver con más simpatía a Thunderbolt, que podría volverse algo más común en el mercado.

"Se espera que su integración al procesador, combinada con el anuncio de hoy, impulse la adopción generalizada a gran escala de Thunderbolt", dijo Intel en un comunicado. "Los desarrolladores de Thunderbolt han declarado constantemente que el situar más ato la barra para las capacidades del producto, la facilidad de uso y la calidad de Thunderbolt son buenos para sus clientes y sus negocios".

La tecnología de 10 Gbps que antes se llamaba USB 3.1 Gen 2 ahora se llama USB 3.2 Gen 2. ¿Tendremos nombres más comprensibles con la generación USB 4?

Aún no está claro. El USB-IF preferiría que se use su marca más orientada al consumidor: USB SuperSpeed 10Gbps para el caso anterior. Pero la realidad es que muchos productos son etiquetados según sus especificaciones de ingeniería.

USB-IF está tratando de hacer las cosas más claras. "Estamos trabajando para simplificar nuestra marca", dijo Jeff Ravencraft, presidente del foro. "A todos nos cuesta tratar de decir de una manera sencilla al consumidor cuáles son las características y los beneficios de un producto determinado".

Sin embargo, si te preocupan todas esas etiquetas, formas parte de una minoría.

"Hemos realizado múltiples estudios de grupos focales", dijo Ravencraft. "El consumidor general no tiene idea de estos niveles de revisión o especificaciones. Ni tampoco les importa".

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