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Tecnología automotriz

Un Volkswagen autónomo completa viaje de 1,500 millas por México

Un académico de la Universidad de Nevada y sus colegas viajaron desde Nogales, Sonora, hasta la Ciudad de México sin tocar el volante del carro, rompiendo así un récord.

Autonomous Passat in Mexico

Los académicos no tocaron el volante durante el viaje.

Universidad de Nevada, Reno vía YouTube

En lo que la tecnología de los carros autónomos avanza, un equipo de académicos completó hace unos días el viaje más largo de un vehículo autónomo, viajando 1,500 millas (unos 2,400 kilómetros) en México en un Volkswagen equipado de manera especial.

Raúl Rojas, profesor de la Universidad de Nevada, lideró un equipo que viajó desde Nogales, Sonora, hasta la Ciudad de México hace unos días. El carro utilizado, una camioneta Volkswagen Passat modelo 2010 llamada Autonomos, llegó a Reno, Nevada, desde Berlín, Alemania, país en el que ha sido legal probar los autos de este tipo desde 2011.

Autonomos está equipado con siete escáneres láser, nueve cámaras de video, siete radares y una unidad de GPS increíblemente precisa. Todo este equipo se usó en distintas combinaciones durante el trayecto. Rojas y su equipo programaron la ruta por adelantado en el software para el manejo autónomo, pero el carro gestionó maniobras como frenar y cambiar de carril en el momento.

El logro de Autonomos es el siguiente paso hacia la meta de llevarle los carros autónomos al público en general. En septiembre surgieron reportes sobre el supuesto interés de Apple en el mercado, y Google lleva tiempo perfeccionando su propia tecnología. En octubre, la empresa automotriz japonesa Toyota dijo que planea lanzar sus propios autos autónomos para 2020. Y hace un año, el presidente ejecutivo de Tesla, Elon Musk, dijo que veremos autos totalmente autónomos "quizá en cinco o seis años".

Rojas ha trabajado en sistemas inteligentes desde 1986 y en carros autónomos desde 2006. Su equipo está formado por dos investigadores de la Freie Universität Berlin y un trabajador de una empresa que investiga los vehículos autónomos.

Antes de ir a México, el equipo recorrió 4,000 millas en y alrededor del estado de Nevada para recolectar la mayor cantidad posible de información. Después, analizaron la información para asegurarse de que el sistema no tuviera problemas. Cuando verificaron todo, Rojas viajó a Nogales. Durante el viaje, él y su equipo se turnaron para sentarse en el lugar del piloto mientras el resto del equipo monitorizaba los datos relacionados al manejo autónomo del carro.

El viaje no tuvo contratiempos, y el mayor reto para el vehículo fue manejar sobre pavimento que no tenía marcadas las líneas. A pesar de este "serio problema", como lo describió Rojas, el auto llegó sano y salvo a la Ciudad de México unos siete días después de su partida el 12 de octubre. Autonomos recorrió de 250 millas a 300 millas diarias.

Aunque este es un logro significativo para la tecnología de manejo autónomo, Rojas advierte que aún no está lista para llegar al público.

"Los autos autónomos requieren de mapas especiales para poder operar con seguridad, mapas en donde el número de carriles, la estructura de las señales en la carretera, la posición de las salidas e intersecciones y posiblemente los semáforos tienen que estar marcados", le dijo a un reportero de su universidad. "Esos mapas no están disponibles comercialmente en todos los países, y por eso cada proyecto de carro autónomo aún tiene que producir sus propios mapas".

Tesla se enfrentó a esto cuando creó su sistema de piloto automático de manos libres. La fabricante automotriz tuvo que generar mapas muy detallados para darles a sus vehículos la capacidad de cambiar de carril y manejar con seguridad. Autopilot 1.0 recientemente logró su propio récord cuando un trío de fanáticos manejó de Los Ángeles a Nueva York en un Model S de Tesla con la mínima intervención del conductor.