Un sistema planetario anular 200 veces más grande que Saturno

Un sistema descubierto en 2012 resultó ser mucho más grande que el que orbita alrededor de Saturno.

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Concepto artístico del anillo de J1407b. Ron Miller/Universidad de Rochester

En 2012, los investigadores descubrieron, por primera vez, un sistema en forma de anillo fuera del sistema solar. A 420 años luz de distancia, se descubrió que el sistema estaba orbitando el planeta J1407b, que a su vez orbita la estrella J1407, gracias a la extraña e inestable luz que se observó durante un eclipse de 52 días.

Un nuevo análisis de la información por parte de investigadores del Observatorio Leiden en Holanda y de la Universidad de Rochester en Estados Unidos ha confirmado que no solo es un sistema de anillo - es un sistema de anillo gigantesco.

"Los detalles de lo que vemos en la curva de luz son increíbles. El eclipse duró varias semanas, pero se pueden ver cambios rápidos en escalas de tiempo de diez minutos como resultado de las finas estructuras de los anillos", dice Matthew Kenworthy del Observatorio Leiden en Holanda, quien encabezó la investigación.

"La estrella está demasiado lejos para observar los anillos directamente, pero pudimos deducir un modelo detallado con base en las variaciones rápidas de brillo en la luz de la estrella que pasaba a través del sistema de anillo. Si pudiéramos reemplazar los anillos de Saturno con los anillos alrededor de J1407b, fácilmente de podrían ver de noche y serían muchas veces más grandes que una luna llena".

El sistema consiste de más de 30 anillos, cada uno de decenas de millones de kilómetros de diámetro, con espacios entre ellos que indican la posible formación de exolunas - que son lunas que orbitan un cuerpo extrasolar - similar a como sucede con Saturno. Un espacio limpio, en particular, indica un satélite que se ha hecho un hueco entre los anillos.

En general, el sistema de anillo es mucho más grande y pesado que el de Saturno - unos 120 millones de kilómetros de diámetro, más de 200 veces el tamaño de Saturno, y con una cantidad suficiente de polvo como para llenar toda la Tierra.

"En el caso de J1407, vemos que los anillos bloquean hasta un 95 por ciento de la luz de esta joven estrella tipo sol por días, así que hay mucho material ahí que algún día podría formar satélites", dice Eric Mamajek, un coautor de la investigación de la Universidad de Rochester.

Aunque ha sido difícil calcular la masa del planeta, el equipo estima que está en el rango de 30 a 40 Júpiters, con una órbita alrededor de J1407 que dura alrededor de una década. Durante los próximos millones de años, también predicen que el sistema de anillos se reducirá, al final convirtiéndose en exolunas - y pareciéndose a Júpiter, que tiene 63 lunas.

El equipo le ha pedido a los astrónomos novatos que sigan observando J1407 para ayudar a detectar los siguientes eclipses, ya que actualmente esa es la única forma de obtener más información del sistema de anillos de J1407b.

El estudio completo puede encontrarse aquí en línea..