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Ciencia

Ultima Thule parece un muñeco de nieve

La NASA mostró la primera foto del objeto más lejano visitado por la humanidad.

La NASA tuvo un feliz día de Año Nuevo después de que su nave espacial, New Horizons, volase con éxito cerca del misterioso Ultima Thule, una roca espacial ubicada a mil millones de millas después de Plutón, dentro del Cinturón de Kuiper. Gracias a esto, ahora sabemos mucho más sobre ese cuerpo cósmico, entre otras cosas que parece un muñeco de nieve.

La primera imagen del objeto fue un borrón casi ilegible, pero en una conferencia de prensa de la NASA el miércoles, pudimos ver mejores imágenes del objeto, incluida una imagen procesada que muestra a Ultima Thule en un glorioso color rojizo.

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Tres vistas de Ultima Thule. La imagen de la izquierda tiene el color mejorado. La del centro es una imagen de mayor resolución. La imagen de la derecha combina las dos anteriores para darnos una vista más clara en color.

NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

El investigador principal del proyecto New Horizons, Alan Stern, calificó la misión como "un éxito técnico que nunca se había intentado antes en un vuelo espacial". Stern describió a Ultima Thule como del tamaño de Washington DC y tan reflectante como el sustrato de un jardín.

Ultima Thule fue, en el pasado, dos rocas espaciales separadas que se unieron, conocidas como binarias de contacto. El equipo de New Horizons ha puesto nombre a los dos lóbulos individuales, llamando al más pequeño Thule y al más grande Ultima.

La NASA compartió un gráfico que muestra cómo se forma un objeto como Ultima Thule: "Es como una nube giratoria formada por cuerpos pequeños y helados que se comienzan a combinar. Finalmente, dos de los cuerpos giraron lentamente en espiral hasta que se tocaron, formando el objeto bilobulado que vemos hoy".

"New Horizons es como una máquina del tiempo que nos lleva de regreso al nacimiento del sistema solar", dijo el líder del equipo de geología y geofísica de New Horizons, Jeff Moore, en un comunicado. "Estamos viendo una representación física del comienzo de la formación planetaria, congelada en el tiempo".

La nave enviará muchos más datos sobre Ultima Thule, ayudando a la NASA a aprender más sobre cómo se forman los planetas. También esperamos imágenes de mayor resolución que nos brinden una mejor visión de este épico muñeco de nieve espacial.

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