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Ciencia

El telescopio Hubble de la NASA ofrece nueva forma de "ver" la materia oscura

Los astrónomos usan la tenue luz de las estrellas para mapear la distribución del material más esquivo del cosmos.

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Los científicos utilizaron luz intracúmulo (visible en azul) para estudiar la distribución de la materia oscura dentro del cúmulo.

NASA/ESA/M. Montes/UNSW

La materia oscura fue llamada así porque no interactúa con nada que podamos detectar o ver con facilidad. Es, básicamente, invisible para nosotros.

La única razón por la que creemos que la materia oscura constituye el 85 por ciento del universo conocido es debido a sus efectos gravitacionales observables. Ahora, un nuevo método ideado por astrónomos en Australia y España, utilizando imágenes capturadas por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA, nos permite "ver" la materia oscura usando una luz muy débil encontrada en cúmulos de galaxias.

Un cúmulo de galaxias es un enorme grupo de galaxias unido gravitacionalmente. Por ejemplo, nuestra galaxia, la Vía Láctea, existe dentro de un supercúmulo conocido como Laniakea, con cientos de miles de otras galaxias. Dentro de un cúmulo, las galaxias interactúan y, a veces, las estrellas salen de su galaxia y se liberan a través del cúmulo. A medida que estos "vagabundos intergalácticos" viajan libremente a través del cúmulo, emiten una luz débil conocida como "luz intracúmulo".

Esa es la clave.

"Hemos encontrado que la luz tenue de los cúmulos de galaxias hace un mapa de cómo se distribuye la materia oscura", dijo Mireia Montes, autora principal de la investigación publicada en las Notas Mensuales de la Real Sociedad Astronómica.

En el pasado, los astrónomos han usado "lentes gravitacionales" para estimar la distribución de la materia oscura en los cúmulos de galaxias. Si bien la lente es poderosa para revelar la estructura de la materia oscura en grupos, requiere una observación intensa y largo tiempo.

El método propuesto por Montes y el coautor del estudio, Ignacio Trujillo, del Instituto de Astrofísica de Canarias, de España, solo requiere imágenes del espacio profundo para medir con precisión las propiedades de la materia oscura en el interior.

De hecho, los estudios de lentes gravitacionales fueron fundamentales para Montes y Trujillo en la elaboración de su propio método. En investigaciones anteriores ya habían analizado los mismos seis grupos de galaxias, estudiando sus perfiles de materia oscura utilizando lentes gravitacionales. Así que Montes y Trujillo pudieron comparar la distribución de la luz intrincada con el análisis anterior.

Los investigadores sugieren que la luz intracúmulo "sigue exquisitamente la distribución global de materia oscura dentro de los cúmulos y así las estrellas que flotan libremente a través del cúmulo tienen una distribución idéntica a la materia oscura".

El trabajo futuro verá a los investigadores extender sus hallazgos a cúmulos de galaxias más grandes que los seis estudiados hasta ahora, lo que será una oportunidad para determinar si esta nueva forma de ver la materia oscura es válida.

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