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Swift Playgrounds de Apple pondrá a bailar a robots y drones

A partir del lunes, los niños podrán aprender código en el app de Apple para que funcione más allá del iPhone y iPad.

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El app actualizado Swift Playgrounds le permitirá a los niños codificar para robots y drones.

James Martin/CNET

Un dron sobrevuela tres pies sobre una larga mesa de madera. Un hombre que sostiene una brillante tableta iPad Pro escribe algo sobre la pantalla, y el dron súbitamente se voltea para reposarse sobre la superficie de la mesa. 

Luego, un pequeño robot gris con pantalones azules y una camiseta verde empieza a bailar al ritmo de "Gangnam Style", del artista surcoreano Psy, para imitar los movimientos que se muestran en la pantalla del iPad. 

Me encuentro en una de las elegantes cafeterías para los empleados de Apple, Caffè Macs en Alves Drive, cerca de la antigua sede de la empresa en la ciudad de Cupertino, California. Estoy aquí para ver las actualizaciones de Swift Playgrounds, una aplicación del iPad dirigida para el aprendizaje del lenguaje de programación Swift. El software le enseña a los niños (y adultos) a hacer código para los iPhones y los iPads. Y, a partir del 5 de junio, funcionará con drones de empresas externas, robots y instrumentos electrónicos de música. 

"Combina código con robótica en el mundo físico, que es algo muy diferente a lo que hemos podido hacer antes", dijo Cheryl Thomas, vicepresidente de operaciones de ingeniería de software en Apple, durante un encuentro con reporteros el miércoles. "No podríamos estar más contentos porque ahora tenemos un ecosistema completo. Eso era algo que sabíamos desde el principio íbamos a hacer".

CNET obtuvo una vista previa del app Swift Playgrounds actualizado antes de la conferencia de desarrolladores Worldwide Developers Conference el 5 de junio. Apple aprovecha este evento para presentar su más reciente software y, a veces, hardware. Se espera que el evento de este año esté plagado de noticias acerca de los sistemas operativos de Apple, las Macs y las bocinas inteligentes integradas con Siri. El presidente ejecutivo de Apple, Tim Cook, arrancará el evento con un discurso inaugural a las 10 a.m. hora del Pacífico este lunes, 5 de junio, desde San José, California. 

Los desarrolladores utilizan Swift para escribir apps para el software iOS, MacOS, WatchOS y tvOS de Apple. En los tres años desde que se presentó, Swift se ha utilizado para crear unos 250,000 apps en la App Store, que incluyen las aplicaciones de Airbnb, CNN y Yelp. (A modo de comparación, existían unos 2 millones de apps en la App Store desde la pasada WWDC).

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Con el app actualizado de Swift Playgrounds, los chicos podrán hacer código para robots y drones.

James Martin/CNET

Apple anunció Swift Playgrounds en WWDC el año pasado para motivar a los chicos en el tema de código. El app gratuito de iPad enseña código básico para que personajes animados realicen acciones como recoger gemas. Los comandos que se escriben en la parte izquierda de la pantalla, por ejemplo, se convierten un bultito con un ojo y piernas que ronda un campo lleno de gemas de colores. 

Muchos de los codificadores "aprendieron en un momento en que las computadores eran sencillas", dijo Tim Triemstra, el director de producto de Swift Playgrounds, el miércoles durante la reunión en Caffè Macs. Pero las computadoras se volvieron más complejas, y la programación se volvió más difícil. Apple contempla a Swift Playgrounds como una forma de inyectar diversión a la programación. 

"Esto cambiará fundamentalmente la forma en que la gente ve al código", dijo. "Estoy aprendiendo estos conceptos y me estoy divirtiendo al realizar esta actividad".

Swift Playgrounds, que es usado por más de 1 millón de usuarios activos, de acuerdo con Apple, está ahora disponible en español, inglés, alemán, japonés y chino simplificado. 

"Los niños tienen que aprender código", dijo Carolina Milanesi, analista de la firma Creative Strategies. "Esto no significa que todos ellos tienen que convertirse en programadores y desarrolladores de apps. Pero la habilidad de resolver problemas que pueden aprender con el código les será muy importante en la vida",

Regreso a la escuela

Apple ha puesto la vista en el sector escolar desde sus días como Apple II. Pero en los últimos años, Google se ha convertido en el rey del salón de clases con las Chromebook (una computadora básica que ejecuta el software Chrome OS de Google) y estrategias de clases y productos para los maestros y la división de computación y tecnología de las escuelas. Swift Playgrounds ayuda a que Apple le haga frente a Google en el sector educativo. 

Kelly Croy, una maestra de séptimo grado de idiomas y lectura en la escuela secundaria Oak Harbor en Ohio, utiliza el app para enseñar una clase de robótica.

Varias fabricantes externas de dispositivos, que incluyen LEGO y Sphero, tienen actividades para que los niños puedan aprender código en Swift Playgrounds de Apple. 

James Martin/CNET

"Como maestra, estoy tratando que mis estudiantes entiendan que el código forma parte de hacer las cosas nítidas del mundo nítidas", dijo Croy. "Obtienen una probadita de eso cuando usan el app Swift Playground... y ahora lo pueden usar para interactuar con los robots en el mundo físico".

Mientras que Apple está impulsando los iPads en el sector educativo, estos dispositivos no son baratos. La empresa le da a los estudiantes un descuento de US$20 en los iPads, pero la tableta más barata tiene un precio inicial de US$309. Los drones, robots y otra tecnología similar pueden ser caros también aun cuando tienen un descuento educativo. Para algunos distritos escolares el comprar suficientes iPads para los estudiantes es una tarea difícil. 

Kasia Derza, que enseña clases de ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas (STEM) en la escuela primaria Mariano Azuela en el Distrito Escolar de Chicago, ha utilizado sitios de donación para recoger fondos para comprar dispositivos para su salón de clases. Aunque su escuela no cuenta con muchos recursos monetarios, Derza cuenta con 34 iPads en su salón de clase que se comparten entre 38 estudiantes; también cuenta con robots de Sphere y Wonder Workshop.

"En un día logré recaudar los fondos para un dispositivo que quería tener en mi escuela", dijo. 

La versión 1.5 de Swift Playgrounds marca la primera vez en que Apple ha trabajado con fabricantes externas de dispositivos para su app. Algunas de estas fabricantes, como Parrot y Wonder Workshop, ya han realizado sus propias actividades experimentales para que los usuarios de Swift Playgrounds pudieran descargarlas desde sus sitios Web o a través de Twitter.  

El dron que vi volar era un dron Mambo de Parrot, una de las empresas que está colaborando con Apple en Swift Playgrounds. Y el robot era un Jimu Robot MeeBot Kit de UBTECH.

Otras empresas que están trabajando con Apple en Swift Playgrounds incluyen a LEGO con sus robots Mindstorms Education EV3, Parrot con sus drones Airborne y Rolling Spider, el cubo táctil Skoog de Skoogmusic que le permite a los niños crear música con sus manos, el robot SPRK+  de Sphero, y el robot Dash de Wonder Workshop. 

"La educación está en nuestro ADN", dijo Susan Prescott, la vicepresidente de mercadeo de productos para apps, mercados y servicios de Apple. "Para nosotros, esas no son sólo palabras. Ha sido muy importante para nosotros determinar cómo la tecnología puede transformar el aprendizaje y la enseñanza en el salón de clases".