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Ciencia

La sonda Cassini se destruye en Saturno y se despide así de 20 años de trabajo

Cassini, dice la NASA, ahora forma parte del planeta que estudió y del cual envió datos muy valiosos.

Después de atravesar el sistema solar durante casi 20 años y entregar un tesoro de datos valiosos y magníficas fotos de Saturno, la sonda Cassini se hundió en la atmósfera del planeta anillado el viernes en una misión de autodestrucción.

A las 4:55 a.m. PST, la NASA tuiteó que había recibido la señal final de la sonda, lo que significa que "ahora forma parte del planeta que estudió". La NASA encendió intencionalmente los propulsores de la Cassini para que se quemara en la densa atmósfera de Saturno, en lugar de estrellarla -- y posiblemente contaminar -- una de las lunas del planeta.

Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, calificó el evento como el último capítulo de una increíble misión. "Pero también es un nuevo comienzo", dijo en un comunicado. "El descubrimiento de Cassini de los mundos oceánicos en Titán y Enceladus lo cambió todo, sacudiendo nuestros puntos de vista sobre lugares sorprendentes para buscar la vida potencial más allá de la Tierra".

Lanzada el 15 de octubre de 1997, desde Cabo Cañaveral, Florida, como una operación conjunta de la NASA, la Agencia Espacial Europea y la agencia espacial italiana, Cassini hizo 294 órbitas del planeta anillado. En enero de 2005, Cassini aterrizó con éxito una sonda llamada Huygens en la superficie de la luna más grande de Saturno, Titán.

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El equipo de control de la misión Cassini en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California.

NASA/Joel Kowsky

Durante su viaje, Cassini recogió medio millón de imágenes y 600 gigabytes de datos. Entre sus logros está el descubrimiento de seis nuevas lunas, su vuelo a través de un géiser en la luna de Enceladus y el descubrimiento de que tanto Titan como Enceladus mantienen agua líquida que podría tener vida.

Michael Watkins, director del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, elogió la increíble riqueza de descubrimientos de la misión. El Laboratorio de Propulsión a Chorro construyó a Cassini y administró su misión para la NASA. Al final, Cassini consiguió una despedida adecuada con una banda sonora de despedida proporcionada por los astrofísicos.