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Tecnología de vestir

¿SnapGlass? ¿HoloChat? Snapchat está contratando expertos en VR

Hay razones para pensar que Snapchat está construyendo unas gafas inteligentes. Eso podría significar un montón de 'snaps' desde una nueva perspectiva.

Sarah Tew/CNET

Si Snapchat fabricara un gadget, ¿qué tipo de gadget sería?

Y no, no es una pregunta retórica. La startup de medios sociales, actualmente valorada en US$16,000 millones, está contratando expertos en hardware para un nuevo proyecto.

Snapchat ahora tiene una docena de veteranos en tecnología de vestir (wearables) en su plantilla, así como ingenieros industriales que trabajaron en teléfonos de Nokia y la popular bocina UE Boom de Logitech, según los perfiles en LinkedIn de algunos empleados de Snapchat.

Eso es intrigante, porque Snapchat, que cuenta con unos 100 millones de usuarios diarios (en su mayoría adolescentes), nunca ha producido un solo producto físico -- a menos que cuentes mercancía como toallas de playa y mochilas. Las contrataciones sugieren que Snapchat está trabajando en su primera pieza de hardware de consumo. Si tiene éxito, podríamos empezar a pensar en Snapchat como algo más que una red social para compartir imágenes que desaparecen.

Tal vez podría ser que la empresa esté construyendo un conjunto de gafas inteligentes que realmente querrás usar. "Si en realidad están invirtiendo en nueva tecnología, eso podría estar muy bien", dijo un empresario de la realidad virtual, que no estaba autorizado para hablar de un competidor potencial. "Es probable que sepan que la mayoría de las aplicaciones en su situación tienen una vida útil y potencial de obtención de ingresos limitados".

Una portavoz de Snapchat declinó hacer comentarios para este artículo.

Gafas para Snapchat

A medida que los gigantes del Internet invierten en realidad virtual (Facebook pagó US$2,000 millones por Oculus) y Google es un inversionista clave en la misteriosa startup de VR Magic Leap -- no sorprende que el presidente ejecutivo de Snapchat, Evan Spiegel, también quiera jugar con unos lentes inteligentes.

En 2014 Snapchat compró Vergence Labs, una startup que fabrica gafas similares a las Google Glass y que graban videos de lo que ve la persona que las lleva puestas.

De 12 ex ejecutivos de Vergence listados en LinkedIn, cinco todavía trabajan en Snapchat -- incluyendo dos diseñadores de productos para el consumidor así como un cofundador de la compañía.

Vergence Labs vendía estas gafas equipadas con una cámara. La empresa fue adquirida por Snapchat en 2014.

Erick Miller

En febrero de 2015, Snapchat comenzó a armar el Snapchat Research, un equipo compuesto ahora por más de una docena de científicos e ingenieros de software especializados en la visión artificial y aprendizaje automático. Otras compañías de datos grandes, como Google y Facebook, utilizan esas técnicas de inteligencia artificial para reconocer objetos o personas en las fotos que compartes en línea. Pero también son importantes para equipos como las HoloLens de Microsoft, que utilizan la visión por computadora para escanear de forma inteligente el medio ambiente.

Snapchat, fundada en 2011 por tres estudiantes de la Universidad de Stanford, comenzó como una manera para compartir fotos que se auto destruyen después de sólo unos pocos segundos. La idea era liberar a la gente del temor de que las imágenes que compartían en línea pudieran caer en manos de las personas equivocadas, incluyendo futuros empleadores. También permite a celebridades como Lady Gaga, Rihanna y Justin Bieber llegan a sus fans de una manera efímera.

Cinco años más tarde, Snapchat es también un gigante de streaming de videos donde los usuarios ven más de 8,000 millones de vídeos al día. Eso significa que Snapchat ha alcanzado a Facebook, una plataforma donde la gente ve unos 8,000 millones de videos al día (cifras de noviembre). Snapchat rechazó una oferta de compra de US$3,000 millones de Facebook en 2013.)

Nota del editor: este artículo se modificó el 11 de marzo a las 12:00 p.m. hora del Pacífico para reflejar que Snapchat ya alcanzó los 8,000 millones de videos al día.

Google usó esta imagen para explicar cómo los dueños de Google Glass podían hacer fotos sin usar las manos.

Google


Imagina un juego de gafas que te permita capturar videos y fotos de manera instantánea. Snapchat ya ha patentado una forma fácil de grabar multimedia desde un smartphone -- solo toca el botón de disparo de fotos en su app para hacer una foto o manténlo sostenido para hacer un video.

Pero primero, tienes que sacar tu teléfono y abrir el app de Snapchat.

Si bien las gafas de Google fueron objeto de muchas burlas y críticas, una de sus funciones más útiles era la de tener una cámara lista para la acción para hacer fotos y videos de lo que estamos viendo sin necesidad de meter las manos. Un par de gafas especiales de Snapchat podría eliminar esos pasos adicionales y hacer que más personas usen el servicio más de lo que hacen en la actualidad.

Si más personas utilizan el servicio, habrá más maneras de que Snapchat descubra cómo ganar dinero de esos fanáticos. En estos momentos, Snapchat gana dinero gracias a imágenes patrocinadas, filtros de fotografía patrocinados y vendiendo la capacidad de volver a reproducir una imagen que ya había desaparecido

Contrataciones clave

Varias contrataciones recientes también sugieren que Snapchat podría estar trabajando en unas gafas inteligentes.

Mark Dixon, un ex ejecutivo de Microsoft para HoloLens, es ahora miembro del equipo de Snapchat. Una parte de su perfil en LinkedIn dice: "Me encuentro construyendo cosas para un grupo en secreto aquí en Venice Beach". Dixon, quien también colaboró en la división Xbox de Microsoft, se describe a sí mismo como un "tipo de gadgets" a quien le apasionan los avances en electrónica de consumo.

Eitan Pilipski, quien fue contratado por Snapchat en enero como director de ingeniería, llegó aquí cinco años después de trabajar en el equipo Vuforia de Qualcomm. El software Vuforia refuerza las técnicas de visión de las computadoras para la realidad aumentada (o AR) usando smartphones y gafas inteligentes. Un puesto disponible actualmente en Snapchat es para un "Ingeniero en computación 3D" lo cual sugiere otro indicio de los esfuerzos de la compañía por incursionar en el área de gafas inteligentes. De las 74 posiciones abiertas en la página de empleos de Snapchat, hay una listada bajo una división antes desconocida llamada Snap Lab.

La única otra mención de Snap Lab se encuentra en el perfil de LinkedIn de Kelly Nyland, la nueva directora de marketing de Snapchat, quien previamente ayudó a popularizar el robot BB-8 Sphero y el drone Parrot AR. Ella dice que se hará cargo de la estrategia para "ir al mercado" en Snap Lab, según su perfil de LinkedIn.

Sphero BB-8 es uno de los juguetes que ayudó a promover la nueva directora de marketing de Snapchat, Kelly Nyland.

Josh Miller/CNET

Snapchat declinó hacer comentarios sobre Snap Lab. Nyland no estuvo disponible para hacer comentarios.

Tal vez la mejor evidencia de que Snapchat está trabajando en unas gafas inteligentes es que Snapchat tiene una diseñadora de gafas en su equipo. Lauryn Morris creó marcos para Michael Kors, Innovega y Zac Posen, según su propio sitio Web. Además, en su perfil de LinkedIn dice que llegó a Snapchat en noviembre de 2014, justo por las fechas en que se adquirió Vergence Labs.

Dos de los ingenieros de Snapchat también tienen experiencia en reconocimiento de voz, según sus perfiles en LinkedIn. Ambos serían muy útiles en un juego de realidad virtual. Y un ex empleado de Snapchat escribió que diseñó "electrónicos altamente miniaturizados y de bajo poder" para Snapchat antes de irse de la compañía en enero. La última vez que diseño estos electrónicos fue para Eyefluence, la startup que fabricó estas gafas especiales.

Razvan Turiac pasó un año como ingeniero eléctrico para Snapchat, inmediatamente después de desarrollar gafas especiales para otra compañía.

Sean Hollister/CNET


No es 100 por ciento seguro que Snapchat termine fabricando unas gafas inteligentes, o incluso si se encuentra trabajando en ellas actualmente. Tampoco queda claro cómo serían éstas o cuánto podrían costar. Pero Snapchat está al tanto del problema de percepción que generan este tipo de gafas, sobre todo por la experiencia de Google con las Glass.

En 2013, el presidente ejecutivo de Snapchat, Evan Spiegel, fue cuestionado si su compañía produciría una versión del app de Snapchat para Google Glass. Su respuesta, vía The Huffington Post fue: "Se siente como que tienes una pistola apuntando hacia ti y eso no cabe en la experiencia de Snapchat y ciertamente no hará que los usuarios de Snapchat se sientan cómodos -- así que no es algo que estemos explorando en la actualidad".

Tal vez ese miedo a la pistola, al igual que las fotos en Snapchat, sea algo efímero.