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Ciencia

Podrían encontrar rastros de vida en 'Europa' con sólo rascar su superficie

Una placa helada de kilómetros de espesor esconde un océano líquido en la luna de Júpiter en donde podrían concentrarse organismos alienígenas. Y los signos de esa vida podrían estar más cerca de la superficie de lo que se piensa.

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Esta es una interpretación artística de la vista que podría tener la superficie helada de Europa.

NASA

La luna de Júpiter, Europa, oculta un océano líquido, y tal vez señales de vida, debajo de una capa de hielo de unos 20 kilómetros (12.4 millas) de espesor, pero podría ser posible encontrar signos de existencia extraterrestre sin tener que perforar en sus oscuras profundidades.

Conseguir ese tipo de herramienta de perforación en los alrededores del Sistema Solar es una tarea bastante difícil. Sería mucho más fácil enviar un módulo de aterrizaje a Europa para buscar en la superficie rastros de organismos que hayan encontrado la forma de escalar desde su hábitat acuático hasta la superficie de la capa de hielo.

El único problema con esta idea es que la superficie de Europa está devastada con una gran cantidad de radiación esterilizante que probablemente destruiría la mayor parte de los rastros de vida.

Pero una nueva investigación publicada recientemente en Internet en la revista Nature Astronomy sugiere que simplemente rascando la superficie de este caparazón congelado de Europa, y en el lugar correcto, podría arrojar evidencia de formas de vida que una vez existieron o tal vez aún viven allí.  

Específicamente, el estudio dirigido por Tom Nordheim de la NASA, encuentra que los aminoácidos, que son los elementos de construcción de las proteínas en los organismos vivos, podrían mantenerse con vida de uno a tres centímetros por debajo de la superficie de Europa en latitudes más altas que reciben menos radiación.

"Los aminoácidos no son estrictamente un signo de vida, pero podrían servir como una de las moléculas más simples que califica como una posible biofirma", dice el documento. "Estos resultados indican que las futuras misiones a la superficie de Europa no necesitan excavar material a grandes profundidades para... buscar posibles biofirmas".

Si bien podría no ser tan emocionante como atravesar por debajo del hielo y encontrarse con calamares alienígenas, como en la subestimada película de ciencia ficción Europa Report, podría ser un comienzo muy importante.

Tanto la NASA como Elon Musk ya tienen ambiciones de enviar naves aeroespaciales a Europa. Si un módulo de aterrizaje fuera a encontrar material biológico justo debajo de la superficie, una misión de seguimiento podría incluir un taladro de profundidad y un submarino.

Incluso un sobrevuelo en Europa, como la misión planeada Europa Clipper de la NASA, podría ayudar a identificar el punto de aterrizaje ideal para buscar esas biofirmas ocultas superficialmente y también localizar puntos delgados en la capa helada de la luna si queremos cavar más profundo en algún momento.

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