El perfume de este caracol podría ayudar a salvar el coral

El olor de un gigantesco caracol marino podría ser clave para quitarle el hambre a un devorador de coral y hacer que siga su camino en busca de otra merienda.

Ciencia
Giant triton eats a starfish
Un caracol triton gigante devorando una estrella de mar. Australian Institute of Marine Science

La Gran Barrera de Coral, el sistema más grande de corales en el mundo, ubicada en las costas de Australia, está siempre bajo amenaza de varias cosas, incluyendo la contaminación, enfermedades y el apetito insaciable de una estrella de mar conocida como "corona de espinas". A esta estrella de mar, en particular, le fascina comer coral y es una amenaza natural para la barrera.

Como todos los buenos villanos, esta estrella de mar corona de espinas tiene un punto de debilidad: un gigante caracol marino tritón. Desafortunadamente, los caracoles son raros de encontrar y tienen muy poco apetito, pues sólo se pueden comen una estrella de mar por semana. Esto no suena exactamente como un control prometedor ante la estrella de mar, pero la ciencia puede ayudar. Los caracoles, los cuales pueden crecer hasta llegar a las 20 pulgadas de longitud, emiten un olor que hace que las estrellas de mar salgan huyendo.

"Nuestro equipo en la Universidad de California del Sur (USC, por sus siglas en inglés) incluye científicos líderes que son biólogos moleculares y especialistas en proteómica y metabolómicas que pueden identificar exactamente cual es la molécula del aroma", dijo Scott Cummins, un investigador con la Universidad Sunshine Coast en Australia. "Esperamos químicamente sintetizar la molécula y después emitirla lentamente para dispensar el compuesto del olor y controlar los movimientos de la estrella de mar".

El Instituto Australiano de Ciencias Marinas publicó un video que demuestra exactamente qué tanto odia la estrella de mar el olor del gigante tritón. Dos estrellas de mar fueron puestas lado a lado en dos acuarios cercanos. Uno de esos acuarios tenía agua de mar mientras que el otro tenía agua de mar con un caracol dentro. La estrella de mar expuesta al agua con el olor se retuerce e intenta desesperadamente huir.

Eau-de-caracol no será tan popular como un fino perfume francés para humanos, pero podría convertirse en una nueva arma para luchar y mantener a Gran Barrera de Coral.