El 'rover' Opportunity rompe récord en Marte

El robot de la NASA ha recorrido 40 kilómetros tras una década de exploración del Planeta Rojo.

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El 'rover' marciano de la NASAFoto de NASA/JPL-Caltech

El rover Opportunity ha hecho historia: es el primer vehículo con más distancia recorrida fuera de los confines terrenales. La NASA anunció el lunes que el rover, de 10 años de edad, ha recorrido 40 kilómetros (25 millas) en la superficie marciana, rompiendo el récord que estableció anteriormente el rover Lunokhod 2, de la antigua Unión Soviética.

"Opportunity ha viajado más lejos que cualquier otro vehículo sobre ruedas en una superficie extraterrestre", dijo en un comunicado John Callas, el director del proyecto de exploración marciana en el laboratorio de propulsión de la NASA. "Esto es extraordinario considerando que Opportunity fue diseñado para que condujera sólo un kilómetro y no para recorrer largas distancias".

Aunque ha permanecido tras la sombra de su popular hermano Curiosity, Opportunity ha rebasado expectativas al habitar en el inhóspito Planeta Rojo durante más de 10 años. El rover aterrizó en Marte en 2004 y desde entonces ha trabajado arduamente en la exploración de la superficie marciana, recolectando muestras de rocas y transmitiendo información a la Tierra.

El sábado, Opportunity condujo 48 metros (157 pies) en la orilla oeste del cráter Endeavor, sumando así un total de 40 kilómetros recorridos en una década. En este sitio, el rover ha analizado afloramientos del terreno de barro y minerales. Esto podría ayudar a determinar si existieron ambientes antiguos con agua de menos acidez que el área donde aterrizó por primera vez el Opportunity.

"Lo importante no es cuántas millas ha recorrido el rover", dijo Callas, "sino cuánto ha explorado y descubierto en ese trecho".

El anterior récord de la mayor distancia recorrida en una superficie extraterrestre por un vehículo fue establecido más de 40 años atrás por el rover Lunokhod 2 de la antigua Unión Soviética, que recorrió unos 39 kilómetros (24.2 millas) sobre la superficie lunar en 1973.

"Las misiones Lunokhod aún son logros importantes durante lo que considero la época de oro de exploración planetaria en las décadas de los sesenta y setenta", afirma Steve Squyres, el investigador principal para los dos rovers marcianos de la NASA. "Estamos atravesando por una segunda época de oro ahora, y lo que hemos intentado realizar con Spirit y con Opportunity ha sido inspirado por los logros del equipo de Lunokhod en la Luna. Ha sido un verdadero honor seguir su senda".

La próxima meta del Opportunity es recorrer la distancia de un maratón, o sea 42 kilómetros (26.2 millas), que lo llevará al Valle del Maratón (Marathon Valley). Se cree que este sitio alberga depósitos de barro en varias capas, algo que podría ayudar a los científicos a conocer más sobre nuestro planeta vecino.

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