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Ciencia

Este nuevo exoplaneta es un buen sitio para buscar alienígenas

Ross 128 b está un poco más lejos que Próxima b, el planeta más cercano más allá de nuestro sistema solar, pero probablemente tiene mejores probabilidades de ser habitable.

ESO/M. Kornmesser

Los astrónomos han descubierto un exoplaneta cercano que instantáneamente encabezará la lista de mundos más allá de nuestro sistema solar que vale la pena explorar en busca de signos de vida extraterrestre.

Ross 128 b orbita la estrella Ross 128 a sólo 11 años luz de distancia y podría ser rocoso y templado como la Tierra, y casi del mismo tamaño también. A diferencia de otros planetas rocosos cercanos, como los que orbitan Trappist-1 y Proxima Centauri, Ross 128 b es distinto, porque su estrella anfitriona no la bombardea regularmente con bengalas potencialmente esterilizantes de radiación.

Un grupo de astrónomos publicó esta semana un estudio (PDF) detallando el descubrimiento del planeta en la revista Astronomy and Astrophysics.

Al igual que Proxima b y los planetas Trappist-1, la estrella anfitriona de Ross 128 b es un enano M. Esta clase común de estrellas es más pequeña y más roja que nuestro Sol, y su relativa penumbra y tamaño lo convierten en un blanco favorito de los astrónomos que buscan exoplanetas. Eso se debe a que los mundos en órbita son generalmente más fáciles de detectar alrededor de estrellas más pequeñas y tenues.

El problema con los M enanos es que muchos, como Trappist-1 y Proxima Centauri, tienen la desagradable costumbre de enviar grandes bengalas que podrían erosionar las atmósferas de los planetas en órbita. Esto baña esas superficies en radiación que hace que sea difícil tener vida tal como la conocemos.

Ross 128, por otro lado, es lo que se conoce como un enano M "silencioso", lo que significa que no parece estar disparando esas llamaradas asesinas vistas desde otras estrellas como ésta.

Ross 128 b es la segunda exo-Tierra más cercana (después de Proxima Centauri b, que está a poco más de cuatro años luz de distancia), y es el planeta templado más cercano conocido alrededor de una estrella silenciosa.

Traducción: la combinación de su cercanía y su serena estrella anfitriona convierten a Ross 128 b en uno de los mejores lugares (si no el mejor) para buscar vida más allá de nuestro sistema solar.

Curiosamente, Ross 128 b también fue sujeto de un falso positivo a principios de este año: los astrónomos captaron señales de radio extrañas desde la dirección de la estrella, pero resultaron ser más bien provenientes de satélites artificiales alrededor de la Tierra.

Los astrónomos que estudian Ross 128 b confían en que la próxima generación de telescopios que entren en funcionamiento en unos pocos años podrán determinar qué tipo de atmósfera tiene Ross 128 b y buscar signos de vida, incluida la presencia de oxígeno.

La humanidad también se pondrá aun más cerca de Ross 128 b en el largo plazo, literalmente. Esto se debe a que el sistema en realidad se está moviendo hacia nosotros y reemplazará a Próxima Centauri para que se convierta en nuestro vecino más cercano en sólo 79,000 años.