Pescando en el espacio: redes para atrapar la basura espacial

El remover viejos satélites en órbita podría llegar a ser un proceso similar al de un pescador tras atrapar un pez dentro de su red.

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Una representación artística del proceso de "pescar" en el espacio. ESA

El espacio se está abarrotando. NASA estima que hay más de 21,000 piezas de basura de más de 10 cms orbitando alrededor de la Tierra, incluyendo pedazos de naves espaciales, fragmentos de vehículos de despegue y satélites en ruinas.

La Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) está explorando distintas maneras de capturar la basura para quitarla del espacio y su principal inspiración surgió en el mar.

Los investigadores de ESA han estado explorando la posibilidad de usar redes (similares a las que se usan para pescar) para atrapar satélites descompuestos y removerlos de la órbita. Una nave Falcon 20 replicó las condiciones gravitacionales del espacio mientras los científicos utilizaban un expulsor de aire comprimido para disparar las redes en un modelo a escala del satélite. La Falcon 20 (que también es conocida como "el cometa que vomita") utiliza un patrón de vuelo elíptico que le ofrece a la tripulación 20 segundos sin gravedad para realizar los experimentos.

Los investigadores descubrieron que las redes más delgadas funcionan mejor que las gruesas. "La buena noticia es que funcionan bastante bien -- tan bien que las redes tuvieron que ser cortadas antes de ser lanzadas de nuevo", indicó el ingeniero Kjetil Wormnes de ESA.

Los experimentos son parte de la misión e.Deorbit de ESA, una misión que busca hacer distintas pruebas para eliminar los restos espaciales en 2021. Otros métodos que están siendo estudiados son el utilizar un arpón o un brazo robótico.

"La principal ventaja de optar por la red, ya sea para e.Deorbit u otras futuras misiones de eliminación de escombros, es que puede encargarse de un amplio rango de formas y tasas de rotación de los objetivos", dijo Wormnes.

Quizás en una versión futura de ciencia ficción, los turistas espaciales se aventurarán al espacio para poner a prueba sus habilidades de pesca deportiva con basura espacial. Sería como alquilar un bote en Florida, pero el paisaje que apreciarán será la inmensidad del espacio y muchos, muchos satélites descompuestos que pescar.