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Ciencia

La realidad virtual ayudaría a víctimas de un derrame cerebral a recuperarse

Un grupo de investigadores de la University of Southern California está examinando la forma en la que la realidad virtual podría promover la plasticidad y recuperación cerebral.

¿Podría la realidad virtual (VR, por sus siglas en inglés) ayudar a los supervivientes de un derrame cerebral a recuperar funciones motoras?

Ésa es la pregunta que quiere responder Sook-Lei Liew.

Liew, una profesora asistente en la University of Southern California además de afiliada en el Stevens Neuroimaging and Informatics Institute de la Keck School of Medicine, que quedó inspirada por el trabajo de investigación de Mel Slater y Jeremy Bailenson en la materialización de la realidad virtual. Si a alguien le otorgan el avatar del cuerpo de un niño en realidad virtual, por ejemplo, es posible que empiece a mostrar un comportamiento más infantil.

Se preguntó si el hecho de darles a supervivientes de derrame cerebral con problemas de movilidad un avatar que se mueve por completo podría ayudar a promover la plasticidad del cerebro (o la habilidad de cambiar) y su recuperación. Incluso tal vez podría llevar a que movieran de nuevo una extremidad afectada.

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La investigadora de USC Sook-Lei Liew y sus compañeros están probando de ver si la realidad virtual podría ayudar en la rehabilitación en caso de derrame cerebral.

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"Es un poco como engañar al cerebro mediante input visual", dijo Liew, que también es directora del Neural Plasticity and Neurorehabilitation Laboratory. "Hay muchas pruebas surgidas de la neurociencia y la psicología que muestran que puedes identificarte (con un avatar) y eso cambia tu comportamiento basándose en el avatar que tienes en VR".

La realidad virtual es una simulación generada por computadora de un entorno 3D. Usando unas gafas de realidad virtual, una persona puede transportarse virtualmente a otro lugar o interactuar con un entorno de una forma aparentemente realista. Se ha usado con mucha frecuencia en los videojuegos, pero también se está probando en otros entornos como la rehabilitación.

Usar la realidad virtual en el tratamiento de pacientes no es algo nuevo. Se ha usado para ayudar a la gente a superar fobias y trastornos de ansiedad. Pero esta aplicación está empezando a despegar ahora que la tecnología está más desarrollada y está comercialmente disponible. Algunas facultades de medicina quieren entrenar a sus estudiantes con simulaciones virtuales, e incluso está ayudando a las comadronas en los partos.

El equipo de Liew lleva unos dos años trabajando en un estudio llamado REINVENT. Los investigadores también colaboraron con el USC Institute for Creative Technologies para desarrollar el prototipo.

El proceso funciona usando una interfaz entre cerebro y computadora, que agarra una señal del cerebro y la usa para controlar otro dispositivo: una computadora, un robot o -- en el caso de REINVENT -- un avatar en realidad virtual.

Después de eso, los investigadores leen las señales eléctricas de la actividad cerebral desde la superficie del cráneo usando electroencefalografía. 

Esas señales entran entonces en un programa de una computadora. El programa tiene límites para detectar cuándo se ha tratado de mover un músculo específico y mueven ese músculo en el entorno virtual. Aquello que se ve mediante las gafas de realidad virtual ayuda a reforzar el camino entre el córtex dañado y la extremidad que no se puede mover.

Los investigadores podrían tratar de extender este proceso a pacientes con problemas en las extremidades inferiores pero Liew dice que podría ser peligroso que alguien con dificultades motoras en las piernas tratara de moverse en realidad virtual, de modo que los estudios se hacen con pacientes sentados.

El grupo de investigación acaba de probar el prototipo con 22 adultos sanos. Y ahora están empezando a probarlo con pacientes de derrame cerebral.

Un futuro poco claro

Como que la realidad virtual todavía es una tecnología relativamente nueva, hay muchas preguntas sin responder en cuanto a la mejor manera de usarla en la profesión médica.

"En general nadie sabe cómo conseguir una buena experiencia de realidad virtual, tanto para empresas como para el consumidor final", dice el analista de Gartner Brian Blau. "Con el tiempo se resolverán ese tipo de problemas. Pero para la industria médica, tienen el añadido de tener más tipos de comportamiento físico que tienen que imitar o medir".

"Creemos que la realidad virtual es un medio prometedor, pero estamos avanzando con cuidado", dijo Liew. "Una gran parte del trabajo que estamos tratando de hacer es probar conjeturas, porque hay mucha ilusión con el tema de la realidad virtual pero científicamente todavía no sabemos demasiado".