Rayos X revelan papiros secretos quemados por el Vesubio

Manuscritos que fueron dañados, pero no destruidos, en la erupción del Monte Vesubio ahora pueden ser leídos por primera vez en casi dos milenios.

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Scroll PHerc.Paris 4 [arriba] y los complejos dobleces. D. Delattre © Bibliothèque de l'Institut de France and Mocella et al. Nature Communications

Una caché de rollos de papiro dañados por la erupción del Monte Vesubio no puede estar destinado a guardar sus secretos para siempre.

Unos 1,800 rollos fueron encontrados hace 260 años y enterrados en la Villa dei Papiri en la antigua ciudad romana de Herculano, que fue destruida junto con Pompeya en la erupción catastrófica. Aunque los manuscritos sobrevivieron, los gases volcánicos carbonizaron el papiro, algo que los hizo extremadamente frágiles. Los intentos por desenrollarlos causarían que se desmoronaran.

Pero desde 1999, los investigadores han sido capaces de comenzar a leer y digitalizar la mayor parte de estos papiros sin tener que desenrollarlos usando imágenes multiespectrales, una técnica que les permitió diferenciar la tinta de los papiros utilizando frecuencias electromagnéticas reflejadas. Usando este método, 1,600 de los rollos fueron digitalizados.

Para algunos de estos manuscritos, esta técnica ha demostrado ser ineficaz, pues eran demasiado frágiles y densos. Usando tomografía micro-computarizada de Rayos X, un equipo de investigadores de la Universidad de Kentucky fue capaz de determinar en 2009 las propiedades físicas dentro de dos de estos pergaminos, descubriendo que estaban muy bien plegados. También estaban demasiado carbonizados para dejarnos saber más -- había muy poca diferencia entre el papiro carbonizado y la tinta a base de carbón que se usa para imágenes multiespectrales.


La única esperanza era esperar hasta que las técnicas de tomografía fueran lo suficientemente sofisticadas como para diferenciar la tinta del papiro -- y eso es exactamente lo que ha ocurrido ahora. Vito Mocella y sus colegas del Instituto de Microelectrónica y Microsistemas del Consejo Nacional de Investigación en Nápoles, Italia, no sólo han aislado la escritura, sino que han descubierto letras e incluso, ellos creen, la caligrafía individual.

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Este fragmento muestra dos palabras en griego antiguo: PIPTOIE y EIPOI. Mocella et al. Nature Communications

La técnica que han utilizado se llama tomografía de contraste de fase de rayos X (XPCT, por sus siglas en inglés). Esta técnica monitoriza los cambios en la fase (es decir, la velocidad) de un haz de rayos X a medida que éste pasa a través del material. Cuando el haz de radiación pasa a través de la tinta, el cambio es débil, pero detectable.

El equipo sometió dos pergaminos a esta técnica -- uno desenrollado y otro enrollado. El pergamino desenrollado, llamado P.Herc.Paris. 1, se utilizó como "control" -- es decir, para determinar, antes de intentar la técnica en el segundo rollo, conocido como P.Herc.Paris. 4, que la técnica XPCT fuera eficaz en la diferenciación entre la tinta y el papiro.

PHerc.Paris. 1 fue parcialmente desenrollado en 1986, un proceso que acabó por romper el papiro. La pieza radiografiada tenía varias capas, y el equipo fue capaz de leer con éxito dos palabras en una capa oculta -- PIPTOIE y EIPOI, que significan "caería" y "diría", respectivamente.

En el pergamino enrollado, P.Herc.Paris. 4, se las arreglaron para descubrir una variedad de letras -- APN, HEY y KI. Estos son probablemente sólo fragmentos de palabras, y poco puede determinarse sobre el contenido del papiro. Sin embargo, la propia escritura a mano llevaba una fuerte similitud con otro rollo Herculano, PHerc. 1471, escrito por el filósofo epicúreo Philodemus.

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Las primeras dos líneas en (a) y (b) muestran las letras reveladas via XPCT en P.Herc.Paris 4, mientras que la tercera línea tiene las mismas letras del PHerc. 1471. Mocella et al. Nature Communications

El equipo cree que éste es un buen primer paso hacia la meta de poder leer estos pergaminos de forma más completa, ya que el experimento fue pensado sólo como una prueba de concepto, y puede ser ajustado -- tal vez usando una técnica de imagen interferometría en lugar de XPCT .

"El impacto de nuestro descubrimiento de que XPCT puede leer la escritura dentro de rollos de papiro carbonizados va mucho más allá del estudio de un papiro Herculano particular. Se mantiene la promesa de que muchas obras filosóficas de la biblioteca de la Villa dei Papiri, cuyos contenidos se desconocían hasta ahora, podrían en un futuro ser descifrados sin dañar el papiro de ninguna manera ", concluyó el equipo.

"Esta investigación abre nuevas perspectivas no sólo para los numerosos papiros todavía sin abrir, sino también para otros que aún no han sido descubiertos, incluyendo tal vez una segunda biblioteca de papiros en latín en un nivel aún sin excavar de la Villa".

La investigación completa se puede hallar en línea en la publicación especializada Nature.

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