CNET también está disponible en español.

Ir a español

Don't show this again

Ciencia

TESS releva a Kepler en su búsqueda de otros mundos

El satélite TESS de la NASA surcó los cielos abordo de un Falcon 9 para continuar la misión de Kepler de encontrar otras Tierras, pero enfocará su vista en otra vecindad planetaria.

TESS tomará la batuta de Kepler en su misión de encontrar otros mundos que puedan sustentar la vida.

El satélite TESS de la NASA -- que se lanzó al espacio a bordo de un cohete Falcon 9 de SpaceX el 18 de abril desde Cabo Cañaveral, Florida -- se encargará de detectar planetas pequeños que orbitan estrellas brillantes en una misión de dos años de duración. Así se une a una distinguida lista de telescopios y sondas espaciales, como Hubble, Kepler, Corot y Gaia, dedicados a contestar la pregunta: ¿estamos solos?

Como antecesora de TESS (acrónimo de Transiting Exoplanet Satellite), la misión Kepler le ha puesto el listón muy alto. Desde su lanzamiento en 2009, Kepler ha descubierto cerca de 3,000 exoplanetas y confirmado que no solo hay más planetas que estrellas en nuestra galaxia, sino que también nuestro Sol pertenece a una categoría común de estrellas. Sin embargo, el mes pasado la NASA anunció que a Kepler se le estaba acabando el combustible y que expiraría en unos meses.

Nota del editor: Este artículo se actualizó el 18 de abril tras el lanzamiento del Falcon 9 encargado de llevar al satélite TESS al espacio.

"De Kepler aprendimos que hay más planetas que estrellas en nuestro firmamento, y ahora TESS abrirá nuestros ojos a una variedad de planetas que circundan algunas de las estrellas más cercanas a nosotros", dijo Paul Hertz, director de la división de astrofísica de la NASA, en un comunicado.

Según el astrofísico chileno Mario Pérez, del Programa Científico de la NASA que está al frente de las misiones de la agencia espacial encargadas de buscar exoplanetas, a diferencia de Kepler que posaba su vista en la distancia para observar las estrellas de luces "más débiles" y por ende muy lejanas, TESS se enfocará en lo cercano, en las estrellas más brillantes, y las observará por menos tiempo.

TESS, entonces, "va a observar una población estelar diferente", dijo Pérez a CNET en Español, y explica que, por estar más cerca, pueden ser avistados por los telescopios apostados en la Tierra y en el espacio para analizarlos con más detención. Con sus cuatro cámaras, TESS monitorizará unas 200,000 estrellas, y al igual que Kepler, se enfocará en la momentánea fluctuación y opacidad del brillo de las estrellas para detectar la existencia de exoplanetas.

tess-with-techs-high-res

TESS tomará la batuta de Kepler en la búsqueda de planetas fuera de nuestro Sistema Solar que puedan albergar vida.

NASA

"Una de las mayores preguntas en la exploración de exoplanetas es: si un astrónomo encuentra un planeta en la zona habitable de una estrella, ¿será este interesante desde la perspectiva de un biólogo", dijo el investigador principal de TESS George Ricker, del MIT, institución que lidera esta misión de la NASA. "Esperamos que Tess descubrirá un número de planetas cuya composición atmosférica, que albergan claves potenciales a la presencia de vida, se puedan medir con precisión por observadores futuros".

Tal y como Kepler hizo mancuerna con el telescopio espacial Hubble, TESS hará buena yunta con el telescopio James Webb, sucesor de Hubble y programado para lanzarse en 2020. TESS irá al espacio con la promesa de determinar la masa y la órbita de 50 nuevos planetas que son cuatro veces más pequeños que la Tierra. Y telescopios como el James Webb se encargarán de investigar las propiedades de estos planetas.

"TESS está abriendo las puertas para una nueva clase de estudio", dijo Stephen Rinehart, científico del proyecto TESS. "Podremos estudiar planetas individuales y podremos empezar a hablar sobre la diferencia de los planeta… Será el inicio de una nueva era de investigación de exoplanetas".

Nota del editor: Este artículo se actualizó el lunes 16 de abril a las 2:20 p.m. hora del Pacífico para reflejar la nueva fecha de lanzamiento.