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Una prótesis podría restaurar la memoria en pacientes con lesión cerebral

Una agencia federal de EE.UU. está desarrollando un implante cerebral que puede restaurar las funciones de la memoria en personas que han sufrido de lesiones cerebrales traumáticas.

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Foto de DARPA

El año pasado unos investigadores diseñaron un implante cerebral que funcionaba como un bypass para tejido cerebral dañado. Esta prótesis neuronal pudo restaurar las funciones cerebrales en ratas, demostrando que una interfaz entre cerebro y máquina puede algún día realizar la misma función en personas que han sufrido de daño cerebral.

Y esta posibilidad no parece tan lejana después de que la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzados de Defensa de Estados Unidos (DARPA, por sus siglas en inglés) ha tomado la iniciativa de financiar los estudios e investigaciones de una prótesis neuronal. 

El programa llamado Restauración de la Memoria Activa (RAM), liderado por la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA) y la Universidad de Pennsylvania, tiene el objetivo de restaurar las funciones cerebrales de la memoria en veteranos de guerra que han sufrido lesiones cerebrales traumáticas.

Desde el 2000, se calcula que más de 270,000 miembros de las fuerzas armadas de EE.UU. y 1.7 millones de habitantes del país sufren de lesiones cerebrales traumáticas. Estas lesiones se manifiestan comúnmente en la incapacidad de recuperar los recuerdos que fueron formados antes de sufrir la lesión y la capacidad limitada o tergiversada de formar nuevos recuerdos. Por el momento, no existen tratamientos efectivos para este mal.

Los equipos de investigadores desarrollarán primero modelos computarizados que puedan describir cómo las neuronas codifican la memoria y analizar las señales neuronales para poder comprender cómo la estimular una determinada área del cerebro puede ayudar en la restauración de la capacidad del cerebro de formar recuerdos y memorias. 

Desde el 2000, se calcula que más de 270,000 miembros de las fuerzas armadas de EE.UU. y 1.7 millones de habitantes del país sufren de lesiones cerebrales traumáticas

El equipo de UCLA utilizará información recolectada de pacientes con epilepsia que ya tienen electrodos implantados en sus cerebros para desarrollar un modelo del sistema del hipocampo y la corteza entorrinal, que desempeña un papel clave en el aprendizaje y en la memoria. 

El equipo de la Universidad de Pennsylvania, por otro lado, examinará a los pacientes neuroquirúrgicos que tienen implantes de electrodos cerebrales. Los investigadores registrarán datos de los pacientes mientras estos realizan juegos computarizados de la memoria. Con esto esperan entender cómo funciona la memoria. Todos los participantes de los estudios serán voluntarios.

Después de realizar los estudios, los equipos planean integrar sus modelos en sistemas de circuito cerrado que se puedan implantar.

Este implante podrá detectar señales neuronales de una sección ilesa del cerebro y dirigirlas alrededor de la parte lesionada del órgano. Así, se podrá formar una nueva conexión neuronal que puede funcionar tan bien como la parte ilesa del cerebro.

Se espera que el estudio dure unos cuatro años. Puedes conocer más acerca de esta investigación en la página web de DARPA.