¿Por qué los brasileños podrían ser los mejores colonos en Marte?

NASA está contratando astronautas para hacer viaje con altas exposiciones a radiación al espacio y a Marte, pero CNET ha descubierto que hay lugares en el mundo que ya están expuestos a esas condiciones.

Ciencia

Los que piensen colonizar Marte tendrán que soportar altos niveles de radiación.

NASA

Hace unos días, NASA abrió oficialmente el periodo para presentar solicitudes para ser parte de la nueva generación de astronautas de Estados Unidos, con la esperanza de enviarlos a la Estación Espacial Internacional, alrededor de la Luna y, a fin de cuentas, a Marte.

Pero, para encontrar los candidatos que mejor pueden lidiar con los altos niveles de radiación del espacio o en el Planeta Rojo, la agencia espacial podría tomar en cuenta a gente más allá de las fronteras de EE.UU.

Uno de los mayores retos al enviar astronautas al espacio profundo o para montar una base en Marte es enfrentar la radiación de los rayos cósmicos del Sol y de otras estrellas. La atmósfera de la Tierra y nuestro campo magnético rebotan la mayor parte de esta radiación, pero Marte no tiene un campo magnético significativo, lo que ha provocado que la mayor parte de su atmósfera escape al espacio poco a poco durante miles y miles de años.

Las naves se pueden equipar con protección contra la radiación hasta cierto punto, y la base en Marte sería montada bajo tierra, usando varios metros de tierra marciana para ofrece el mismo tipo de protección que ofrece la atmósfera terrestre (por lo menos, eso es lo que pretende el proyecto Mars One). Pero cuando se trata de salir a la superficie de Marte o analizarla desde un vehículo usando un traje espacial, no hay una forma específica en que los astronautas se pueden proteger en su totalidad de esas grandes dosis de radiación.

Cuando fui a la conferencia New Worlds este año, hubo varias conversaciones sobre el reto que representa la radiación cósmica a la exploración espacial, y algunos contribuyeron algunas ideas bastante locas, como el modificar genéticamente a los astronautas del futuro para que resistan mejor la radiación.

Pero me llamó más la atención una solución parcial mencionada de pasada y sin mucha seriedad: considerar a candidatos para astronautas que ya estén acostumbrados a tolerar mayor exposición a la radiación que otros.

Desde hace años, los científicos han estudiado a residentes de Ramsar, un pueblo al norte de Irán que se cree tiene los niveles más altos naturales de radiación en un área habitada. Niveles de hasta 80 veces el promedio mundial se han detectado en el pueblo, aunque los estudios de algunas miles de personas que viven en el área muestran que las tasas de cáncer de pulmón, de hecho, están por debajo del promedio. De hecho, las investigaciones muestran que el gen responsable de la producción de células blancas y otras células que atacan a los tumores están más presentes en esta población.

En otras palabras, quizá no sea necesario modificar genéticamente a nadie para tener astronautas resistentes a la radiación porque es probable que haya buenos candidatos en varias partes del mundo.

Además de Ramsar, las playas cerca de Guarapari, Brasil, también tienen niveles muy altos de radiación natural. La gente de Yangjiang, China, vive bajo niveles de radiación tres veces más altos que el promedio normal, pero tienen niveles menores de cáncer, lo mismo que en Karunagappally, India.

Desgraciadamente, ninguna de las personas que viven en estas regiones califican para los programas para los que la NASA está contratando actualmente, ya que la agencia sólo busca estadounidenses.

Entonces, ¿quién en EE.UU. está en mejor posición para aguantar la radiación espacial?

De hecho, es posible que sea yo. Según la Comisión de Regulación Nuclear de EE.UU. y el Mapa Nacional de Radiación, es justamente Colorado, de donde es mi familia, el estado que tiene los niveles más altos de radiación natural del país, gracias a su altura y elementos naturales radioactivos que están escapando del subsuelo.

Entonces, la NASA tendrá que considerar cambiar sus requisitos para lanzar a alguien de Irán o Brasil al espacio, o buscar en Colorado.

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