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Ciencia

El Planeta 9 sería una banda de asteroides que lanza cometas hacia nosotros

Un planeta hipotético de gran tamaño puede ser, en realidad, pedazos pequeños de desechos espaciales, con un posible vínculo con los dinosaurios.

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El misterioso planeta enano Sedna, descubierto en 2003.

NASA/JPL

En el límite del Sistema Solar, pequeños planetas enanos como Sedna se mueven de maneras extrañas que sugieren que un noveno planeta invisible (conocido como Planeta Nueve) puede estar al acecho en el espacio profundo más allá de Neptuno, afirmando su atracción gravitacional.

Pero una nueva investigación ofrece una explicación diferente: la gravedad colectiva de fragmentos más pequeños de desechos espaciales como los asteroides podría ser responsables del comportamiento de los llamados "objetos separados" como Sedna, que parece estar desconectado del resto de nuestro Sistema Solar, mientras orbitan el Sol.

Sorprendentemente, estos objetos relativamente insignificantes también pueden ser culpables de la extinción de los dinosaurios.

"Podría haber miles de estos cuerpos [más pequeños] esperando ser detectados", dijo Jacob Fleisig, de la Universidad de Colorado en Boulder, estudiante de astrofísica que presentó la nueva investigación en la reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Denver.

Fleisig y otros investigadores utilizaron simulaciones por computadora para encontrar estos pequeños objetos helados que orbitan el Sol más rápidamente que los más grandes, como Sedna.

"Ves un montón de órbitas de objetos más pequeños a un lado del Sol", dijo Fleisig. "Estas órbitas se estrellan contra el cuerpo más grande, y lo que sucede es que esas interacciones cambiarán su órbita de una forma ovalada a una forma más circular".

Esto significa que la órbita de Sedna se puede ver desde que es relativamente normal hasta parecer separada de nuestro Sistema Solar debido a una multitud de interacciones con la gravedad de cuerpos más pequeños.

Estas agrupaciones de asteroides distantes y otros objetos pequeños también podrían interactuar con los cometas que acechan en los bordes fríos de nuestro Sistema Solar, apretando y ampliando sus órbitas una y otra vez. Este ciclo podría ser responsable de disparar cometas en nuestra dirección cada 30 millones de años e incluso podría explicar ese gran espacio de roca que se cree que llevó a los dinosaurios fuera de la etapa evolutiva.

"Si bien no podemos decir que este patrón mató a los dinosaurios", dijo Fleisig, "es algo tentador".

Si esas pandillas de asteroides están lanzando lluvias de cometas en nuestra dirección, bien valdría la pena visitarlas, ya que los investigadores dicen que podríamos ser atacados en una escala de tiempo predecible.