Pilar Manchón: la mujer que creó y vendió asistentes virtuales inteligentes a Intel

[Latinos en tech 2015] Esta sevillana, especialista en procesamiento de lenguaje natural, trabaja en las oficinas de la compañía en Silicon Valley desde que Intel adquirió su 'startup' Indisys con la que creaba personajes virtuales capaces de conversar y asistir a clientes en tiempo real.

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De adolescente, a Pilar Manchón le gustaban las ciencias, pero a la hora de ir a la universidad eligió estudiar filología inglesa en la Universidad de Sevilla. Esta dicotomía la llevó a desarrollar una carrera en la que las letras y la tecnología se unen y a convertirse en una experta en procesamiento de lenguaje natural. Manchón es ahora la directora de asistencia digital inteligente y voz en Intel, después de que la compañía adquiriera en 2013 su startup Indisys, desarrolladora de asistentes virtuales.

Manchón tiene una carrera muy cosmopolita: estudió una maestría en ciencia cognitiva y lenguaje natural en la Universidad de Edimburgo; un posgrado en lingüística computacional en la Universidad de Stanford y cursó estudios de desarrollo empresarial y emprendimiento en el prestigioso Massachusetts Institute of Technology. Pero Indisys -- al igual que ella -- nació en Sevilla, España, donde también obtuvo su doctorado en lingüística.

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Indisys nació en 2003 como un proyecto del grupo de investigación Julietta, de la Universidad de Sevilla. El director de este grupo, Gabriel Amores, se convirtió -- junto a Manchón -- en socio y cofundador de la startup, que desarrollaba asistentes virtuales, es decir, personajes con apariencia humana que, desde la pantalla de una computadora o dispositivo móvil, eran capaces de interactuar con seres humanos. Esos "personajes" entendían las preguntas y ofrecían respuestas y soluciones adecuadas a través de una conversación en tiempo real.

En diferentes rondas de financiamiento, Manchón logró recaudar más de cinco millones de euros (unos US$5 millones) para expandir su compañía, que llegó a trabajar con clientes de Chile, Reino Unido, Italia, Argentina, Nueva Zelanda y Estados Unidos. El crecimiento fue tal que en 2013 Intel hizo una oferta y adquirió su empresa por US$26 millones, según un reporte de TechCrunch. Manchón se trasladó ese mismo año a Silicon Valley, donde ha trabajado en diferentes puestos dentro de la compañía.

"Ha sido un camino muy interesante, muy bonito en muchos momentos y muy duro también", cuenta Manchón desde las oficinas de Intel en Santa Clara, donde fotos de su familia, amigos y su hijo, decoran su cubículo.

Pilar Manchón, en las oficinas de Intel en Silicon Valley.Foto de Marta Franco

Sin embargo, anima a sus compatriotas a intentar seguir su camino. "El primer obstáculo que tenemos los españoles es el yo-no-puedo", lamenta. "Somos nosotros mismos los que nos decimos, yo no puedo. Quizá porque estás en España, quizá porque estás en un sitio donde la tecnología no florece tanto, donde no hay tanta inversión, donde es difícil conseguir ciertas cosas, pues sí, es más difícil. No tienes las mejores cartas para ganar la partida. Eso no significa que no puedas jugar".

Ser mujer, dice, "no lo hace más fácil, sobre todo cuando llevas una trayectoria en la que, en muchos foros, algunas veces eres la única". Manchón, sin embargo, mantiene una actitud positiva al respecto. "Es una parte triste de Silicon Valley", dice, pero recuerda que no sucede únicamente en Silicon Valley y que ayudar a acabar con los prejuicios es una responsabilidad tanto de las mujeres como de los hombres.

Manchón ha demostrado con creces que ni ser mujer ni ser española tiene por qué ser un impedimento a la hora de triunfar en la industria de la tecnología y la innovación. Y, aunque suene a cliché, quiere contribuir a cambiar el mundo.

"En la medida de lo posible y con toda la humildad que tiene una personita sola que nació en Sevilla, me gustaría ser parte de algo más grande, hacer mi pequeña contribución, mi granito de arena, en algo que tenga un impacto en la vida de cuantas más personas mejor".