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Ciencia

Historia olfativa: Los aromas punzantes del pasado cobran vida

Voluntarios prestan sus narices para catalogar el olor de libros antiguos y nos ayudan a conectar con nuestro pasado. Ah, el delicado aroma de calcetines podridos y bolas de naftalina.

Cecilia Bembibre, una de las investigadoras de la UCL que explora cómo conservar olores culturalmente significativos, extrae el aroma de una biblia del siglo XVIII en Knole, una casa de campo inglesa llena de artefactos centenarios. La "rueda histórica del olor del libro" se sienta en la tabla a su izquierda.

National Trust/James Dobson

Imagínate visitar una exposición de museo que representa el Londres de Charles Dickens. Ahí puedes encontrar fotos de carruajes en calles empedradas iluminadas por linternas de gas. Puedes ver mantones en conserva, sombreros de copa y muebles antiguos y escuchar los sonidos de los comerciantes vendiendo sus mercancías con su pesado acento Cockney.

Pero imagínate cuánto más inmediata sería la experiencia si pudieras también oler el pasado punzante exactamente como era. ¿Qué pasaría si los diseñadores pudieran reproducir químicamente el olor de los caballos, mezclados con otros olores distintos a las calles de la ciudad del siglo XIX, para que los visitantes pudieran retroceder en el tiempo con sus narices y sus ojos y oídos?

Aunque algunos pocos museos han incluido el olfato para ofrecer una experiencia más multisensorial, la mayoría depende principalmente de la comunicación visual. "Nuestro conocimiento del pasado es inodoro", argumenta un artículo sobre el "olor a patrimonio" publicado en la revista especializada Heritage Science.

Matija Strlič, un profesor de UCL con un libro de química, huele un documento del Siglo XVII.

UCL

Pero no tiene por qué serlo, dicen los autores del estudio, Cecilia Bembibre y Matija Strlič, del Instituto para el Patrimonio Sostenible de la Universidad de Londres. Tampoco debería serlo, aseguran, dado que los olores significativos pueden ser para comprender y evocar el pasado. Centrándose en el olor de los libros antiguos, crearon una herramienta para identificar y analizar olores históricos culturalmente significativos.

"Experimentar cómo olía el mundo en el pasado enriquece nuestro conocimiento de él, y, debido a la relación única entre olores y recuerdos, nos permite participar con nuestra historia de una manera más emocional", dice el documento.

Bembridge y Strlič pidieron a un grupo de voluntarios oler las fibras de una edición de 90 años de una clásica novela francesa y describir el olor en palabras. También pidieron a los visitantes que describieran el olor de la biblioteca de Dean y Chapter de la Catedral de San Pablo en Londres, una biblioteca del siglo XVIII dedicada a libros históricos.

Los autores resumieron los resultados de sus experimentos creando una "rueda histórica de olores de libros" con ocho categorías (herbáceas / leñosas y medicinales, por ejemplo) que se ramifican en olores más específicos que describen tanto el libro antiguo como la biblioteca antigua. La categoría de tierra/moho/humedad incluye olores como ropa vieja, habitaciones antiguas y humedad, mientras que la categoría rancio incluye basura y calcetines podridos. La rueda no tiene olores desagradables. Más sabores agradables como la vainilla, el bourbon y las flores hacen también su aparición.

Pero la rueda del aroma es más que un círculo de adjetivos. También nombra compuestos químicos que pueden ser percibidos como olores, como limoneno, ácido acético o ácido propanoico. Ese análisis químico proporciona información sobre cómo los olores pueden ser reproducidos en el laboratorio y, posiblemente, incluidos en las reconstrucciones históricas.

La investigación se produce cuando la UNESCO considera su primera adición relacionada con el olor, la fabricación de perfumes en la ciudad de Grasse, en la Riviera francesa, a su "patrimonio cultural inmaterial", una lista de prácticas históricas que necesitan ser salvaguardadas. Ya incluidas en la lista están las danzas folclóricas rumanas, la artesanía de mármol griego y la equitación austriaca clásica.

Pero ¿cuáles son los olores históricos que deben ser preservados y devueltos a la vida? Eso es para que las comunidades decidan, dice Strlič.

"Algunos olores podrían ser contendientes obvios, como el olor de libros viejos", dijo. "Otros menos ... el olor de una calle elevada, un huerto de cerezos en flor, o tu cervecería local de cerveza artesanal."