Conoce a Niantic Labs, la empresa detrás del popular éxito llamado 'Pokémon Go'

Pese a lo que muchos creen (incluidos inversionistas), el juego de realidad aumentada que ha puesto el mundo de cabeza no nació en Nintendo, sino que surgió como un proyecto de Google. Te contamos su historia.

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Foto de Niantic Labs

Las raíces de Pokémon Go no están arraigadas en las calles de Japón, donde inicialmente se lanzó el primer videojuego Pokémon para el Game Boy de Nintendo en 1996. Esta nueva versión del videojuego se desarrolló a unas 5,118 millas de Tokio, en las calles de San Francisco, California, a manos de la empresa Niantic Labs.

Niantic Labs fue una startup concebida dentro de Google y formada por John Hanke, un empresario que llegó a la compañía de tecnología cuando ésta adquirió su startup previa, Keyhole, en 2004 por US$35 millones. Keyhole había desarrollado una tecnología de visualización de datos geoespaciales que Google quería y que en 2005 lanzó cómo Google Earth. Hanke dirigió este proyecto y los productos Google Maps y Street View.

Como parte de Google, Hanke lanzó el proyecto Niantic Labs en 2012 con la intención de crear juegos que utilizaran mapas. Su primer juego, llamado Field Trip, ayuda a las personas a encontrar cosas interesantes, por ubicación, en su comunidad. Sin embargo, fue Ingress, su segundo juego, el que dio a Niantic Labs reconocimiento a nivel mundial y el que sentó las bases de Pokémon Go.

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Ingress, que también salió al mercado en 2012 para usuarios de la plataforma Android (y en 2014 para iOS), es un juego donde el usuario escoge un equipo verde (los "iluminados") o azul (la "resistencia") y le ayuda a dominar y ampliar su terreno virtual capturando en la vida real a los llamados "portales", que pueden ser estatuas, fuentes, obras de arte o edificios simbólicos. Con cada portal que se captura andando por las calles de una comunidad o ciudad, se puede recibir o evitar recibir mensajes de una forma de vida extraterrestre, los "Shapers", que dicen querer ayudar a la raza humana a evolucionar. Los iluminados quieren recibir estos mensajes y colaborar con los Shapers pero la resistencia no confía en ellos.

"Quería crear aplicaciones que profundizaran la participación de la gente en su ciudad o comunidad, que animaran a la gente a conocerse realmente en el mundo real", dijo Hanke, en un discurso en su alma mater, la facultad de empresariales Haas de la Universidad de California en Berkeley.

Sin embargo, los planes de capturar el mundo de los videojuegos con la realidad aumentada eran más grandes de lo que podía abarcar Google, reportó Recode. Días después del anuncio de la formación de Alphabet y la integración de Google como una de sus subsidiarias, Niantic Labs compartió que, en un proceso de escisión de sociedades, se separaría de Google. Niantic aún colaborará con Google, que aún sigue como inversionista en la compañía, dijo la empresa en su carta de separación.

Como compañía independiente, el pasado 6 de julio, Niantic lanzó Pokémon Go con algunas características tomadas de Ingress. Los jugadores de ambos juegos han notado que los portales son los mismos lugares que las pokeparadas y pokegimnasios.

Además, y uno de los elementos más importantes que Ingress le aportó a Pokémon Go, algo que también comparten ambos juegos, es su manera de monetización. En 2015 llegaron las compras dentro del app en Ingress, al igual que el auspicio de marcas como la embotelladora de agua Hint y la compañía de seguros AXA. Las compras dentro del app Pokémon Go arribaron con el lanzamiento del juego y los patrocinios de las empresas.

"[Ingress] fue muy experimental. No sabíamos si funcionaría. No sabíamos si a la gente le gustaría, " dijo el Hanke durante su presentación en la convención anual de cómics Comic-Con, que se celebró en San Diego. "Fue nuestro primer intento en desarrollar un juego como éste. La idea era... probar la tecnología y hacer que la plataforma estuviera disponible para construir otro tipo de juegos que atrajeran a otros segmentos del mercado".

Gracias a su hermano mayor, Pokémon Go ya tiene más usuarios que Ingress, que en junio de 2016 sumó 1 millón, según reportó el diario The New York Times.

"Nuestros juegos son como una especie de Comic-Con que está ocurriendo en tu vecindario todo el tiempo y siempre que tú lo desees", dijo Hanke a miles de fans de Pokémon Go el pasado domingo en Comic-Con. "Es una experiencia gozosa reunirse con otras personas y creo que los juegos logran eso. No hay ninguna razón por la cual no se puedan utilizar los juegos para hacer que esto suceda de forma espontánea o de forma organizada".

Pero Pokémon Go aún puede crecer más rápido, según el analista Lewis Ward, investigador para IDC, si Niantic mejora sus servidores, elimina los errores del software, mejora la tecnología de realidad aumentada, añade más pokémons al pokédex y ajusta en dónde se pueden encontrar los gimnasios para que un negocio pueda optar participar o no.

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Niantic Labs ya logró un hito con Pokémon Go, pero lo que viene de la compañía y lo que ha inspirado podría ser aún más impresionante.

"Siempre hemos tenido una visión de que una gran parte del dinero que se ganará con la realidad aumentada se llevaría a cabo en el sector de negocio en lugar del mercado de consumo", dijo Ward. "Lo que Pokémon Go ha hecho es validar que la realidad aumentada puede tener una gran aceptación. Este es el primer videojuego de realidad aumentada orientada hacia el consumidor".

Y aunque parte del éxito de Pokémon Go radica en la posibilidad que ofrece de salir a la calle y explorar el mundo real en un videojuego, su futuro podría pasar por la realidad realidad, como apuntó Hanke en Comic-Con. "Creo que hay una gran cantidad de posibilidades de usar realidad virtual para que todo sea más divertido... y le dé un poco más de intriga y misterio a la vida cotidiana. Vamos por ese camino en Niantic".

Por otro lado, si bien históricamente Pokémon ha sido una marca relacionada con Nintendo, el involucramiento de la empresa en Pokémon Go es tangencial. El viernes 22 de julio, y luego de que sus acciones crecieran más del doble en la Bolsa de Valores de Tokio tras el lanzamiento del juego móvil de moda, Nintendo tuvo que recordar a inversionistas en un comunicado que no es el fabricante ni distribuidor de Pokémon Go.

"[Pokémon Go] es desarrollado y distribuido por Niantic," dijo Nintendo en un comunicado el viernes. "The Pokemon Company, que es una filial de Nintendo, es dueña de los derechos de Pokémon." Agregó que Nintendo posee el 32 por ciento de The Pokemon Company y, por tanto, el impacto de Pokémon Go en el negocio de Nintendo es "limitado". El lunes, las acciones de Nintendo se desplomaron.