NASA y Made In Space imprimen primer objeto 3D en el espacio

Con la ayuda de un ingeniero de origen mexicano, el proyecto de impresiones 3D en la Estación Espacial Internacional para que los astronautas fabriquen sus propios objetos ha comenzado a rendir frutos.

Cultura tecnológica
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El comandante de la Estación Espacial Internacional Barry "Butch" Wilmore muestra el primer objeto 3D impreso en el espacio. NASA

El primer objeto fabricado en el espacio podría ser el siguiente gran paso del hombre en el espacio. O, por lo menos, una pieza que ayude a darlo.

NASA y Made In Space anunciaron el martes que, por primera vez en la historia, los astronautas a bordo de la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés) han podido crear un objeto en el espacio con una impresora 3D.

Made In Space, con sede en Silicon Valley, recibió un contrato de NASA para desarrollar una impresora 3D que trabaje en la gravedad cero del espacio, la cual llegó a la estación espacial hace unos días. La impresora 3D le dará a los astronautas en la estación la habilidad de imprimir contenedores, herramientas, tuercas y tubería de plástico, entre otras cosas, lo cual podría ser de gran ayuda en caso de una emergencia.

"Esta 'primera impresión' sirve para demostrar el potencial de la tecnología de producir piezas de repuestos bajo pedido si un componente crítico falla en el espacio", dijo Jason Dunn, el director general técnico de Made In Space, una compañía ubicada en Moffett Field, a un costado del Centro de Investigación Ames de la NASA, en California.

Tener una impresora 3D en la estación podría evitar tener que cargar con tanto equipo en las misiones de la NASA. Cada kilo que va al espacio tiene un costo considerable.

"Toma mucho tiempo y dinero llevar productos a la Estación Espacial, y a veces el producto se rompe en los primeros dos minutos del viaje", dijo Eddie González, especialista en sistemas dinámicos de simulación de Made In Space a CNET en Español en 2013. González añadió que cada kilo que se transporta a la ISS tiene un costo de US$10,000.

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González, un joven de origen mexicano de 24 años, explicó que una impresora 3D gotea lentamente puntitos de material sobre otros puntitos, pero en vez de generar una imagen plana, crea distintas capas de material hasta terminar con un objeto tridimensional. La impresora en la ISS usa el plástico ABS y las instrucciones de cómo imprimir el objeto se enviarán desde la Tierra al ISS para que quede listo en unas hora.

Después de esta fase inicial, los objetos construidos regresarán a la Tierra para ser examinados y si es necesario, hacer cambios a una segunda impresora que llegará a la ISS en 2015.

"La Estación Espacial Internacional nos ha proveído un laboratorio ideal para demostrar esta tecnología vanguardista", dijo Niki Werkheiser, gerente del programa de NASA en el Centro Espacial Marshall en Huntsville, Alabama,. El proyecto, dijo, "no sólo beneficiará a la estación, sino habilitará misiones de exploraciones profundas en el espacio".