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Ciencia

NASA y Google AI ubican octavo planeta en un sistema solar similar al nuestro

El mismo tipo de inteligencia artifical de Google que identifica a mascotas en las fotos ahora reveló más información sobre un distante sistema solar.

Google no solo sirve para encontrar videos de gatitos en Internet. La tecnología de aprendizaje automático de la gigante de búsquedas también está ayudando a hallar en el universo planetas fuera de nuestro sistema solar.

La NASA reveló el jueves el descubrimiento de un exoplaneta caliente llamado Kepler-90i gracias al uso de una red neuronal de Google capacitada para identificar planetas con base en los datos del telescopio espacial Kepler de la NASA. Este es el octavo planeta descubierto en el sistema Kepler-90, lo que lo empata con nuestro propio sistema solar por tener el mismo número de planetas alrededor de una sola estrella. Kepler-90 es una estrella similar al Sol, ubicada a unos 2,545 años luz de nosotros.

Antes de la conferencia de prensa del jueves, ya sabíamos que Christopher Shallue, ingeniero principal de software de Google AI, y el astrónomo de la Universidad de Texas, Andrew Vanderburg, habían estado trabajando en el uso de redes neuronales para identificar mejor los planetas (PDF en inglés) con el uso de los datos de Kepler. La revelación del jueves muestra, por primera vez, que el concepto funciona.

Esta ilustración muestra cómo se verían los planetas del Kepler-90.

NASA/Wendy Stenzel

Shallue dice que la red neuronal utilizada para el descubrimiento es muy similar a lo que Google usa para identificar gatos y perros en Google Fotos. "El aprendizaje automático realmente brilla en situaciones donde hay tantos datos que los humanos no pueden buscar por sí mismos", explica.

El telescopio Kepler de la NASA fue lanzado en 2009 en una misión para buscar exoplanetas y desde entonces ha reunido evidencia de planetas que pueden ser capaces de albergar vida extraterrestre.

Kepler ubica exoplanetas buscando una disminución en el brillo mientras el planeta transita frente a la órbita de su estrella. Cuando Kepler descubre lo que podría ser un planeta, los astrónomos se ponen a trabajar para verificar las observaciones. Hasta el momento, los científicos han confirmado alrededor de 2,500 exoplanetas, 30 de ellos potencialmente similares a la Tierra ubicados a distancias de sus estrellas que los hacen habitables y donde podría existir agua líquida.

Los investigadores le enseñaron a la red neuronal a identificar planetas alimentándola con información de 15,000 señales del catálogo de Kepler que ya han sido examinadas por científicos. La red neuronal también descubrió otro exoplaneta, el Kepler-80g, del tamaño de la Tierra, el sexto planeta que se encuentra en el sistema Kepler-80.

Vanderburg dice que la expectativa es encontrar más estrellas que alberguen varios planetas y que Kepler-90 incluso tenga más de ocho planetas.

Los investigadores continuarán refinando la red neuronal y planean usarla para estudiar el conjunto completo de datos de Kepler, que incluye información recopilada de más de 150,000 estrellas. Habrá que esperar muchos más descubrimientos interesantes de Kepler. Es posible que pronto estemos despidiéndonos del récord de nuestro sistema solar, ahora empatado, con el mayor número de planetas alrededor de una sola estrella.