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Ciencia

¿Esta estrella se devoró a un planeta? La NASA piensa que sí

Aunque las investigaciones continuarán, científicos de la NASA especulan sobre la posibilidad de que una estrella joven se haya comido a un planeta a unos 450 años luz de la Tierra.

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NASA/CXC/M. Weiss

A unos 450 años luz de la Tierra, una estrella joven acaba de darse un festín del tamaño de un planeta.

Al menos, eso es lo que el equipo de astronomía cree que pasó con RW Aur A, una estrella de apenas unos pocos millones de años de edad que los astrónomos han estudiado desde 1937.

En términos estelares, "unos pocos millones de años" de edad hace que RW Aur A sea una estrella muy joven, lo que nos permite aprender acerca de la interacción entre estrellas y planetas en sus primeras etapas de desarrollo. En los pasados 80 años, la luz de RW Aur A se atenúa periódicamente "cada tantas décadas, durante un mes, aproximadamente", según la NASA.

Sin embargo, desde 2011, la luz se había atenuado con mayor frecuencia y por períodos más largos. Un equipo de investigadores apuntaron el Observatorio Chandra de Rayos X hacia la estrella durante un lapso de cinco años para poder entender mejor lo que le estaba pasando exactamente.

El Chandra, un telescopio espacial lanzado por primera vez en 1999, es extremadamente sensible y puede detectar la intensidad de los rayos X emitidos por la joven estrella. Normalmente, las estrellas jóvenes como RW Aur A están rodeadas de gruesos discos de detritos y gas, lo cual altera la intensidad de los raypos X que el astro emite. Al permitir que Chandra observase a RW Aur A, se ha podido obtener información que ha ayudado a los científicos a descifrar qué tipo de material es el que forma los discos.

Según los descubrimientos publicados en The Astronomical Journal en julio 18 muestran que Chandra ha sido capaz de detectar hierro en abundancia rodeando a RW Aur A. Las inspecciones previas no mostraban tan altos niveles de hierro, por lo que el equipo de investigación ha tenido que desarrollar una hipótesis sobre el origen de dicho material.

¿Su explicación? Una colisión de planetas.

El equipo especula que el origen de este abundante hierro es un planeta —o un planetesimal— que chocó con otro el espacio alrededor de RW Aur A. Si uno de los planetas fuese rico en hierro, la colisión pudo haber causado que el hierro fuese lanzado al espacio, enriqueciendo la corona de la hambrienta y joven estrella, casuando así, la abundancia de este materia que han descubierto.

"Si nuestra interpretación de la información es correcta, esta podría ser la primera vez que observamos directamente a una estrella joven devorar uno o varios planetas", explica Hans Guenther, quien lideró el estudio del Instituto Kavli de Astrofísica e Investigación Espacial del MIT.

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Asimismo, existe la posibilidad de que la pareja estelar de RW Aur A —es decir, RW Aur B—, haya pasado tan cerca como para quitarle partículas de hierro al disco que rodea a RW Aur A, y que hubiesen caído a la estrella.

El siguiente paso será investigar cómo las emisiones de rayos X de RW Aur A varían con el tiempo, lo que ofrecerá claves para deducir el tipo de colisión planetaria que haya ocurrido o quizá revelar una nueva causa totalmente distinta del motivo por el que se detectaron dichas anomalías de hierro.

Pero, por supuesto, no sería tan emocionante como un choque de planetas.