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Ciencia

NASA: Los anillos de Saturno son accesorios nuevos

La difunta nave Cassini sigue ayudándole a los científicos a realizar nuevos descubrimientos de este gigante y hermoso planeta.

NASA/JPL-Caltech

El planeta más elegante y hermoso del Sistema Solar es Saturno gracias a sus anillos. Pero estos hermosos accesorios que hacen resaltar a Saturno no han estado con el planeta desde siempre. De hecho, los anillos son cosa nueva, bueno, geológicamente hablando. 

Nuevos análisis de datos de la ya difunta nave Cassini de la NASA revela que los majestuosos anillos compuestos de rocas, hielo, polvo y restos se formaron entre 10 millones y 100 millones de años atrás. Esto significa que si los dinosaurios terrestres hubiesen contado con telescopios, pudieron haber visto a Saturno sin sus anillos y hasta presenciar la formación de los mismos. 

Al final de su misión, Cassini realizó una serie de viajes en el área entre los anillos y Saturno. Los sensores de la nave midieron cómo los anillos fluctuaban entre su gravedad y la gravedad del planeta. Después de considerar el inesperado efecto de los fuertes vientos azotan la atmósfera saturniana, los científicos pudieron calcular la masa de los anillos y así deducir su edad. 

"Había cierto efecto que cambió el campo de gravedad y que no habíamos considerado", dijo Burkhard Militzer, un profesor de ciencia planetaria en la Universidad de California, Berkeley, en un comunicado. "Y ese efecto resultó ser los flujos masivos en la atmósfera a una profundidad de 9,000 kilómetros alrededor de la región ecuatorial. Creíamos que estas nubes eran como las nubes de la Tierra, que están confinadas a una fina capa y casi no tienen masa. Pero en Saturno, estas nubes son masivas". 

La determinación de la edad de los anillos le pone fin a un largo debate de si se formaron justo al mismo tiempo que nació el planeta hace 4,500 millones de años o si surgieron después. Los científicos seguirán investigando cómo se originaron exactamente estos anillos, pero su "juventud" le da pies a la teoría de que un comete pudo haberse acercado demasiado al planeta, fue pulverizado y así sus restos se volvieron parte de los anillos. Otros piensan que algún evento catastrófico previo pudo haber pulverizado algunas lunas heladas que rodeaban al planeta para convertirse en los anillos que vemos hoy. 

Los datos de gravedad que fueron recogidos por Cassini en los anillos también podrían ayudar a resolver otros de los misterios de Cassini: ¿cuánto dura un día en este masivo planeta?.

La falta de una superficie sólida en el planeta con puntos de referencia ha imposibilidad la monitorización de la velocidad en que rota el planeta. Pero al medir la interacción entre los anillos y el oscilante campo gravitacional del Saturno (las oscilaciones son causadas por las vibraciones en el interior del planeta) se pudo crear un modelo de las entrañas de Saturno, incluyendo su tasa de rotación. 

Todo esto significa que los científicos de la NASA ahora creen que la duración de un día en Saturno es de 10 horas 33 minutos y 38 segundos.

Esto significa que un día de Saturno es sólo el 44 por ciento de un día en la Tierra, lo que también significa que este gigantesco planeta rota extremadamente rápido.  

Reproduciendo: Mira esto: Miguel San Martín, Ingeniero en jefe, sección de Guía...
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