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Ciencia

NASA confirma hallazgo de metano en Marte, pero ¿es señal de vida?

El rover Curiosity detectó en la atmósfera marciana altos niveles de metano, una molécula importante en la Tierra y que muchos organismos vivos excretan.

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Curiosity detectó altos niveles de metano en Marte.

Seán Doran/Laura Martínez/CNET

El vehículo Curiosity de la NASA ha tenido un fin de semana muy ajetreado. Después de detectar altos niveles de metano en Marte, la NASA pausó las otras actividades científicas del rover para que hiciera seguimiento de este hallazgo. El lunes 24 de junio, los datos de los experimentos del Curiosity llegaron a la NASA y el aumento en los niveles de metano había desaparecido. 

"Una columna de gas vino y una columna de gas se fue", dijo Paul Mahaffy, investigador principal que se encarga de supervisar el instrumento de análisis de muestras de Marte (SAM). "Estamos muy confiados en estas mediciones". 

A medida que la noticia del impresionante hallazgo del Curiosity se empezó a difundir el fin de semana, muchos sugirieron que los altos niveles de metano daban una pista de la posibilidad de vida en Marte. El metano es una molécula importante en la Tierra y muchos organismos vivos lo excretan, incluyendo a los microbios. 

Mahaffy dijo que Curiosity detectó un nivel de metano inusualmente alto el 19 de junio durante un experimento de rutina que analiza la concentración de moléculas en la atmósfera. Los datos mostraron un nivel de metano de 21 partes por 1,000 millones, o sea tres veces más alto de lo que hemos visto antes. Por ello, Curiosity se encargó de realizar el experimento de nuevo el fin de semana.

"La columna de metano se desvaneció para bajar al nivel de 1 parte por 1,000 millones", dijo Mahaffy, señalando que la medición es consistente con lo que se ha visto previamente en Marte. La NASA dijo que la detección de metano parece provenir de una "columna de gas transitoria" y Curiosity no está equipado con los instrumentos apropiados para decirnos si la columna de gas tiene origen biológico o geológico. 

Pero, ¿qué significa esto sobre encontrar vida en Marte? Pues, no mucho. Aunque se confirmó el hallazgo original, no nos hemos aproximado a descubrir su fuente; será el objetivo de otra misión a Marte. Por otra parte, el aumento en los niveles de metano es sin duda una fenómeno inusual pero ha sido visto por científicos antes. 

"El misterio del metano continúa", dijo Ashwin Vasavada, científico de proyecto de Curiosity, en un comunicado. "Estamos más motivados que nunca de seguir midiendo y de poner nuestras mentes a trabajar juntas para determinar cómo se comporta el metano en la atmósfera marciana".

Reproduciendo: Mira esto: Viaje a Marte: ¿Quién nos llevará primero al Planeta...
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