NASA posa la vista sobre las gafas de realidad virtual comerciales

El laboratorio de realidad virtual de la agencia espacial lleva 23 años desarrollando gafas, pero anda en busca de nueva tecnología para entrenar a los astronautas desde el espacio.

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La ingeniera Evelyn Miralles, de la NASA, le pone las gafas de realidad virtual a un astronauta para empezar su entrenamiento en el Centro Espacial Johnson.Foto de NASA

SAN JOSÉ, California -- El primer paso en el espacio para docenas de astronautas estadounidenses se dio, virtualmente, aquí en la Tierra.

Hace 23 años, la NASA formó un laboratorio de realidad virtual para entrenar y preparar a los astronautas a realizar caminatas en el espacio y arreglar los cohetes espaciales. Toda esa práctica se ha hecho desde las instalaciones del Centro Espacial Johnson en Houston, Texas. ¿Cómo podrán los astronautas practicar sus maniobras a más de 35o km sobre la Tierra abordo de la Estación Espacial Internacional?

Evelyn Miralles, la ingeniera principal del laboratorio de realidad virtual de la NASA, visitó la conferencia de Realidad Virtual de Silicon Valley el lunes para buscarle una posible solución a ese problema: las gafas comerciales de realidad virtual como la Oculus Rift, la Samsung Gear VR u otra combinación de tecnologías.

"La realidad virtual definitivamente es parte del programa de la NASA y ha sido increíblemente poderosa para la exploración humana del espacio", dijo la venezolana de 48 años. "Pero necesitamos tener gafas en el espacio para ayudar a astronautas como Scott Kelly refrescar sus habilidades, y queremos mandar unas gafas comerciales al espacio".

Casi todos los astronautas desde 1993 han entrenado en el laboratorio de realidad virtual. Ese año es clave porque los astronautas abordo de la nave espacial Endeavour (Misión STS-61) tuvieron que reparar el telescopio Hubble. Esos astronautas tuvieron que hacer una caminata espacial, jalar el telescopio hacia la nave y comenzar la reparación. Todo se practicó con las gafas de realidad virtual de la NASA, explicó Miralles, quien participó en los esfuerzos desde Houston.

"Todo era tan complicado y nunca antes habíamos hecho algo similar", dijo. Gracias a la exitosa misión, el Hubble celebró su 25 aniversario este año.

Pero ahora, la NASA quiere tener gafas en la Estación Espacial Internacional y el criterio de la agencia es bastante alto, dijo Miralles, cuyo laboratorio desarrolló su propio hardware y software. Aunque las gafas no han sido nada elegantes, estas han evolucionado en su peso, materiales, ergonomía, resolución de pantalla (1,200 x 800 ppi) y campo de vista (120 grados).

Las gafas además tienen que respaldar la programación que le mande la NASA para el entrenamiento de los astronautas porque las imágenes tienen que actualizarse rápido. El objetivo ahora, le explicó Miralles a CNET en Español después de su charla en la conferencia, es encontrar gafas comerciales que puedan aprobar la certificación de la agencia. La certificación de la NASA puede tardar entre un año, y uno y medio.

"Queremos que el entrenamiento con realidad virtual de los astronautas sea lo más realista posible si van a estar afuera en el espacio", dijo.