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Ciencia

Curiosity hace un descubrimiento inesperado en Marte

El vehículo de la NASA está escalando el Monte Sharp en el Planeta Rojo y sus instrumentos revelan doble función.

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NASA/JPL-Caltech

El intrépido explorador de Marte, Curiosity, está lentamente escalando Monte Sharp de unos 5 kilómetros de altura. 

Puede ser arriesgado navegar la superficie marciana, pero los acelerómetros y giroscopios del vehículo facilitan el viaje. Y, los científicos se han dado cuenta de que estos instrumentos se pueden recalibrar para ayudar que Curiosity mida la gravedad de Marte. 

El estudio, publicado en la revista Science el 31 de enero, describe cómo los colaboradores de la NASA apostados en universidades como Johns Hopkins pudieron tomar medidas de gravedad al darle otro propósito a los datos recabados por los sensores de Curiosity. 

Curiosity, que llegó a Marte en 2012, está equipado de acelerómetros y giroscopios, cual teléfono inteligente. Estos sensibles sensores permiten medir el movimiento y la orientación de tu teléfono, pero en Curiosity son 11, lo que le permite a los científicos e ingenieros apostados en la Tierra tener acceso a muchos datos para orientar y mover el vehículo. 

Reproduciendo: Mira esto: Viaje a Marte: ¿Quién nos llevará primero al Planeta...
4:30

Pero, los acelerómetros de Curiosity también se pueden utilizar como un gravímetro, un instrumento que mide la gravedad, y así revelar los secretos de la geología marciana. Aun cuando Curiosity no está en movimiento, los acelerómetros están constantemente detectando los cambios más mínimos en la gravedad en Marte. 

"Este estudio representa la primera medida de gravedad y de densidad de la roca en Marte", dijo Nicholas Schmerr, un geólogo de la Universidad de Maryland y coautor del proyecto. 

El Monte Sharp es inusual porque está situado dentro de un enorme cráter, conocido como Gale Crater, en Marte. El hecho de una montaña está en el interior de un cráter es algo que sigue desconcertando a los científicos. Algunos creen que el cráter estaba relleno de sedimento que se fue dispersando por el viento a lo largo de millones de años. Esta clase de actividad podría hacer que las capas bajas del Monte Sharp estén compuestas de sedimento compacto, y por ello Curiosity podría detectar un aumento en medidas gravitacionales. 

El equipo de investigación halló que se ejercía menos gravedad adicional en Curiosity a medida que el vehículo subía la montaña. Por ello, las capas de roca que constituyen la montaña no son tan densas como se esperaba y la teoría de que el Cráter de Gale estaba una vez relleno de sedimento es poco probable. 

"Todavía existen muchas preguntas sobre cómo se desarrolló el Monte Sharp, pero este estudio añade una importante pieza del rompecabezas", dijo Ashwin Vasavada, el científico de proyecto Curiosity en el Laboratorio de Propulsión a Reacción de la NASA. 

El otro vehículo de la NASA que está en Marte, Opportunity, no ha dicho ni pío desde que una masiva tormenta de polvo azotó al planeta en junio de 2018. El 25 de enero, la NASA inició otro intento de contacto con Opportunity antes de que comience el invierno marciano que podría causar daños irreparables al robot. El intento de comunicación puede durar varias semanas, según la NASA.