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Ciencia

NASA construye su nuevo vehículo para explorar Marte

El nuevo ‘rover’ es muy parecido al Curiosity y buscará muestras de vida en el pasado remoto del planeta rojo gracias a sus sofisticados instrumentos de medición.

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Un artista de NASA recrea cómo lucirá en Marte el nuevo vehículo explorador de la misión 'Mars 2020'.

NASA/JPL-Caltec

Que los poetas y románticos sigan soñando con la Luna. En NASA, Marte es con lo que sueñan sus científicos.

El martes la agencia aeroespacial estadounidense dio a conocer el nuevo vehículo todo terreno (conocido en inglés como rover) que está construyendo para la misión Mars 2020.

Su aspecto externo es similar al del famoso Curiosity, que realizó exploraciones en el planeta rojo en 2012. Pero este nuevo vehículo tiene una ventaja fundamental sobre sus antecesores: puede recabar muestras que futuras misiones pueden recoger y enviarlas a la Tierra.

Según el comunicado del Laboratorio de Jets de Propulsión (JPL, por sus siglas en inglés) de la NASA, el nuevo rover posee siete nuevos instrumentos de medición, ruedas rediseñadas y más autonomía de desplazamiento.

El objetivo del nuevo vehículo, así como de la misión Mars 2020, es buscar señales de vida (o de su existencia en un pasado remoto) en Marte, recorriendo regiones que hoy son inhóspitas pero que hace 3,500 millones de años albergaron ríos y lagos.

En el video difundido por NASA puede verse en acción el taladro capaz de penetrar roca y obtener muestras, que luego un brazo robótico recoge del suelo y sella dentro de un envase que podrá ser recogidos en una misión posterior.

El nuevo vehículo forma parte de la misión Mars 2020, que también comprende el cohete que transportará el rover hasta Marte y la "grúa estelar" (sky crane) que descenderá sobre la superficie marciana. Todos los componentes ya están en fase de construcción en la sede de JPL en Pasadena, California.

La tecnología empleada en el nuevo rover es capaz de detectar señales de vida a nivel microbiótico, en lugares tan pequeños como un grano de sal, por ejemplo. También posee un láser ultravioleta que puede percibir el brillo de átomos de carbono. Y su radar será el primer instrumento usado por NASA en Martes capaz de analizar lo que yace bajo la superficie, hasta una profundidad de diez metros.

La misión Mars 2020 redujo a tres los lugares en Martes donde planea hacer descender el nuevo rover: el cráter Jezero, antiguo lecho de un lago; Syrtis del noreste, donde pudo el agua haber interactuado con las rocas subterráneas; y unas posibles aguas termales en un sitio llamado Columbia Hills.

Según NASA, el proceso de construcción del nuevo vehículo será veloz pues su hardware y diseño de sistemas está basado, en 85 por ciento, en la estructura del Curiosity. "Esto nos ahorró dinero, tiempo y, sobre todo, redujo los riesgos", explicó Jom Watzin, director del Programa de Exploración de Marte de NASA, en el comunicado difundido por la agencia aeroespacial.

Si deseas más información sobre la misión Mars 2020 de NASA, puedes visitar la página Web oficial de la misión.


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