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La exploración espacial en 2019

Desde la histórica primera caminata espacial de un equipo solo de mujeres hasta importantes hallazgos de agua en otros mundos, 2019 marcó logros clave en la exploración de nuestro universo.

El 2019 fue pautado por un altibajo en la historia de la exploración del espacio: la primera caminata espacial realizada por un equipo exclusivo de mujeres sufrió un traspié. El suceso que originalmente estaba planeado para marzo se tuvo que retrasar debido a la falta de un traje espacial de tamaño adecuado. Este contratiempo despertó alegaciones de sexismo, crítica contra la NASA y reflexión sobre el rol de las mujeres en espacios e industrias predominantemente masculinas.

Meses después, en octubre —y con los trajes de tamaño adecuado en mano — la NASA anunció que la caminata se iba a realizar finalmente con las astronautas Christina Koch y Jessica Meir el 18 de octubre. En una misión que duró unas siete horas, las astronautas se encargaron de reemplazar una unidad defectuosa de batería en la Estación Espacial Internacional (ISS). 

Esta histórica caminata parece ser uno de los primeros pasos más notorios en la equidad de géneros de la exploración espacial. Y es que en 2019 también se hicieron avances clave en la Misión Artemis, que llevaría a la primera mujer a la Luna, y la presentación de la nave Orion, que se encargaría de llevar la misión tripulada a nuestro satélite natural para 2024.

En términos generales se puede decir que 2019 se caracterizó por sentar las bases y dar pasos importantes en la concreción de misiones de alto perfil para encontrar vida fuera de nuestro mundo. Por un lado está toda la fase preparativa para el lanzamiento de la misión Mars 2020, que se encargará de buscar señales de vida microbiana pasada en el Planeta Rojo y de ver las condiciones necesarias para enviar una misión tripulada a Marte. Por otro está la aprobación de la misión Europa Clipper para encontrar señales de vida en esta luna de Júpiter, y los hallazgos que están rindiendo misiones ya operativas como Curiosity en Marte, la sonda Cassini en Saturno y TESS, que ya ha avistado exoplanetas

Este año también marcó algunos tropiezos, como cuando el administrador de la NASA volvió a sacar a colación el debate de si Plutón es un planeta o no, o cuando se activó una investigación sobre el primer delito que se cometería desde el espacio o el fraude que sufrió la NASA al recibir aluminio defectuoso que hundió a dos misiones.

Sin más, repasemos algunos de los altibajos espaciales que marcaron el 2019, sin ningún orden en específico.

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Las astronautas Jessica Meir y Christina Koch realizaron la primera caminata espacial realizada por un equipo de solo mujeres.

NASA

Un paso para la historia: Caminata espacial de mujeres

La primera caminata espacial de un equipo exclusivo de mujeres se dio finalmente el 18 de octubre, siete meses después de que el evento se aplazara debido a la falta de trajes espaciales de tamaño adecuado.

Las astronautas Christina Koch y Jessica Meir dieron este paso histórico y trabajaron durante unas siete horas en los exteriores de la Estación Espacial Internacional para reemplazar una batería defectuosa. 

La caminata se había proyectado originalmente para finales de marzo con las astronautas Christina Koch y Anne McClain (quien en tema aparte sufrió un traspié que detallaremos más adelante). Su misión era cambiar las baterías viejas de níquel-hidrógeno por baterías más potentes de iones de litio. Sin embargo, uno de los trajes no se ajustaba bien a McClain, y se decidió que el astronauta Nick Hague tomase su lugar.

"Los líderes tienen que tomar decisiones difíciles, y soy afortunada de trabajar con un equipo que confía en mi juicio", dijo en ese entonces McClain en un tuit. "Nunca debemos aceptar un riesgo que en su lugar puede ser mitigado. La seguridad de la tripulación y la ejecución de la misión son la prioridad".

El primer mapa de la luna Titán

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El primer mapa geológico completo de Titán.

NASA/JPL-Caltech/ASU

La luna saturniana Titán es un misterio, pero gracias a las observaciones de la sonda Cassini se conoce un poco más sobre este enigmático cuerpo celeste. Así, los científicos han podido trazar el primer mapa de Titán, en donde se destacan lagos fantasmas de gas metano, terrenos laberínticos y cráteres. El mapa se dio a conocer a finales de noviembre.

Descubren vapor de agua en luna Europa

A mediados de noviembre los científicos confirmaron que la luna de Júpiter, Europa, tiene vapor de agua

Según los hallazgos, esta luna alberga vastas reservas de agua líquida debajo de su superficie congelada. Los géisers gigantes estallan en ocasiones hacia el espacio. Este hallazgo constituye una razón más para seguir estudiando este satélite en busca de señales potenciales de vida. 

De hecho, unos meses previo a dar a conocer este hallazgo, la NASA ya le había dado luz verde a la misión Europa Clipper, cuyo objetivo es buscar señales de vida en Europa. 

"Estamos basándonos en los hallazgos científicos que obtuvimos de las naves Galileo y Cassini y estamos trabajando para avanzar nuestro entendimiento de nuestro origen cósmico, y hasta de la vida en otros lugares", dijo en ese entonces Thomas Zurbuchen, el administrador asociado de la Dirección de las Misiones Científicas de la NASA.

NASA espera que Clipper esté lista para su lanzamiento entre 2023 y 2025.

Curiosity sigue dando frutos en Marte

El querido y fructífero rover marciano Curiosity continuó confiriendo conocimiento sobre nuestro vecino planeta este año. Por un lado, detectó altos niveles de metano, una molécula importante en la Tierra y que muchos organismos vivos excretan, en la atmósfera marciana; aunque, los científicos advierten de que no esto no se puede tomar como una señal de vida. Por otro lado, Curiosity encuentra un oasis antiguo en Marte. En octubre, la NASA reveló que el rover halló evidencia de estanques y charcos esparcidos por toda la cuenca del cráter de Gale, que tiene unas 100 millas de ancho. 

La NASA dijo que las "fluctuaciones climáticas" cambiaron el ambiente de uno húmedo a uno desértico. 

"Fuimos al cráter de Gale porque conserva este registro único de un Marte cambiante", dijo William Rapin, del Instituto Tecnológico de California o Caltech. La pregunta es: "¿Cuándo y por cuánto tiempo fue Marte capaz de sostener vida microbiótica en la superficie?". Esta es una de las preguntas que la misión Mars 2020 tratará de responder.

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Curiosity se toma una selfie.

NASA/JPL-Caltech/MSSS

Jefe de la NASA insiste en que Plutón es un planeta

Cuando se creía que ya se había calmado el estruendo de la democión de Plutón a planeta enano, el administrador de la NASA, Jim Bridenstine, saca el tema a colación de nuevo.

A finales de noviembre, Bridenstine dijo: "Sólo para que sepas, desde mi perspectiva, Plutón es un planeta, y puedes escribir que el administrador de la NASA ha declarado una vez más que Plutón es un planeta", Bridenstine dijo en un video que se publicó en Twitter el viernes 23 de agosto. "Me mantengo firme con esto. Es lo que he aprendido y estoy comprometido con esto".

La Unión Astronómica Internacional le quitó el estatus planetario a Plutón en 2006 porque "es más pequeño que nuestra Luna, y no es de un tamaño planetario". Por ello, Plutón fue designado un planeta enano. 

NASA investiga primer delito cometido en el espacio

La astronauta Anne McClain, quien estaba pautada para realizar la primera caminata espacial de mujeres que se canceló, se vio envuelta en otra controversia en 2019. Según un reporte del New York Times, McClain, quien pasó 203 días en la Estación Espacial Internacional, fue acusada a finales de agosto de robo de identidad y acceso indebido a registros financieros privados. La acusación fue interpuesta por su exmujer, Summer Worden.

Según el Times, McClain, a través de su abogado, reconoció que sí accedió a la cuenta bancaria desde la estación usando una contraseña que conocía y que había usado anteriormente. Estos accesos a las cuentas de Worden, según McClain, eran parte de una rutina administrativa de las finanzas familiares y asegura que ella no movió fondos de las cuentas ni los utilizó de ninguna manera. 

Orion: La nave que llevará a la primera mujer a la Luna

En el año en que se celebró el 50 aniversario de la misión a la Luna Apollo 11, la NASA presentó a finales de julio la cápsula Orion de la Misión Artemis que llevará a la primera mujer a la Luna. La NASA proyecta que la misión llegue a la Luna para 2024.

La NASA es víctima de fraude

La agencia espacial dio a conocer a finales de abril que recibió aluminio defectuoso de la empresa de extrusión de aluminio Sapa Profiles. El fraude se perpetuó durante 19 años y hundió dos misiones: 2009 Orbiting Carbon Observatory y 2011 Glory, las cuales fracasaron cuando los conos protectores de los cohetes Taurus XL no se separaron debidamente. 

La NASA y el Departamento de Justicia de Estados Unidos realizaron una investigación conjunta y dijeron que Sapa Profiles falsificó los resultados de pruebas clave durante un período de 19 años. 

"Proveyeron resultados falsos a cientos de clientes en todo el país. Hicieron todo esto para aumentar las ganancias corporativas y obtener bonos basados en la producción", escribió G. Zachary Terwilliger, fiscal federal por el Distrito Este de Virginia. 

Sapa acordó pagar US$46 millones al gobierno de Estados Unidos y otros clientes comerciales. Sin embargo, esta cifra no se acerca a los US$700 millones en pérdidas que experimentó la NASA como resultado de los fallos de Taurus XL.

Opportunity: Un último adiós

A principios de febrero, la NASA declaró la muerte oficial de Opportunity. El audaz robot laboró en Marte durante 5,515 días terrícolas y cambió la forma en que entendemos la atmósfera, geología y topografía de Marte. 

Opportunity, que llegó a Marte en 2004, fue azotado por una gigantesca tormenta de polvo en 2018 que evitó que sus paneles solares pudieran recargar su batería y que se cortaran las comunicaciones con el centro de control en la Tierra.

La misión iba a durar originalmente poco más de tres meses, pero el robusto aparato logró vivir en la superficie marciana casi 15 años, viajando más de 28 millas (unos 45 kilómetros), la mayor distancia jamás cubierta por un vehículo en Marte.

Reproduciendo: Mira esto: Viaje a Marte: ¿Quién nos llevará primero al Planeta...
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