¿Puede el nuevo iPad Air revertir la caída en ventas de tabletas?

Apple, que llevará a cabo un evento el jueves, tendrá que lidiar con el hecho de que los consumidores no compran tabletas tan seguido como compran teléfonos.

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iPad Air
Phil Schiller, vicepresidente de marketing para Apple, dio a conocer el iPad Air durante un evento el año pasado. James Martin/CNET

Puede que estemos ante un nuevo evento de Apple, pero la euforia y anticipación que son ya costumbre en los eventos de la gigante de Cupertino simplemente no están ahí.

Y es que cuando se trata de los productos estrella de Apple, el iPad siempre será el segundón, luego de sus famosos iPhones, que cada año, de manera consistente, reciben nuevas funciones. En esta ocasión, son los iPads los que tomarán el escenario durante el evento de Apple del jueves.

Se espera que mañana Apple dé a conocer una nueva versión de su tableta iPad Air que será más delgada, más liviana, más rápida e, incluso, vendrá en tono dorado. Asimismo, tendrá el sensor TouchID que funcionará con el esperado sistema de pagos móviles de Apple, Apple Pay.

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Pero unos ajustes menores al iPad Air podrían no ser suficientes para revertir una caída generalizada en las ventas de tabletas, algo que subraya una realidad más extensa: que los consumidores no están comprando tantas tabletas como antes. De hecho, son los smartphones de pantalla grande -- incluyendo el iPhone 6 y el iPhone 6 Plus de Apple -- los que están ganando terreno frente a las tabletas.

Y si bien el iPad sigue siendo un éxito en ventas, no ha cambiado radicalmente desde que el primer modelo fue dado a conocer en 2010. A diferencia de los teléfonos inteligentes, que son reemplazados cada dos años o menos, los consumidores que están felices con sus iPads se quedan con ellas durante mucho más tiempo. Y eso es un problema para Apple.

"La industria suele fijar expectativas equivocadas para los iPads," dice el analista de Gartner, Van Baker. "Todo el mundo asumió que la tableta era algo así como el teléfono, y que su ciclo de actualización sería como el de los teléfonos. Eso no es así."

Los consumidores se quedan con sus iPads mucho más tiempo que con sus teléfonos

Apple genera la mayor parte de sus ingresos -- casi dos terceras partes -- del iPhone, pero todavía necesita otros productos fuertes. Después de todo, el iPhone no puede continuar su crecimiento explosivo para siempre. Es poco probable que el reloj de Apple, el Apple Watch, sea suficiente para mover la aguja en el corto plazo. Las ventas de la industria de la informática han caído desde hace años, y el iPad, el producto No. 2 de Apple, parece que va siguiendo ese camino.

Apple no quiso hacer comentarios para este artículo.

Aferrándose

La cantidad de tiempo que puede pasar antes de comprar un nuevo iPad no está muy claro aún. El primer iPad llegó al mercado en abril de 2010, y alrededor del 14 por ciento de los iPads que se utilizan actualmente en EE.UU. siguen siendo ese modelo, según Kantar Worldpanel. Muchos de los iPads -- el 32 por ciento -- son el iPad 2. El iPad Air, la tableta que Apple presentó hace un año, comprende sólo el 9 por ciento de todos los iPads en EE.UU., dijo la firma.

La mayoría de la gente en el ecosistema de Apple tiende a regalar sus iPads a familiares o amigos cuando ya no los usan, según Carolina Milanesi, analista de Kantar Worldpanel. Y muchas personas también comparten sus nuevos iPads con otros miembros de la familia. Eso es muy diferente a lo que ocurre con los teléfonos, que a menudo son objeto de reventa y son dispositivos más personales.

"Todo mundo quiere un teléfono y todo mundo quiere su propio teléfono", dijo. "Las tabletas son algo distinto."

En 2018, la vida típica de una tableta será de tres años, de acuerdo con la firma de investigación de mercado Gartner. Las ventas de tabletas continuarán subiendo, pero la tasa de crecimiento "se está desacelerando rápidamente", dijo la firma. Este año, las ventas de tabletas se incrementarán un 11 por ciento a 229 millones de unidades, según Gartner. El año pasado, las ventas de la industria subieron un 55 por ciento.

El iPad sigue siendo la tableta más vendida en el mercado. En el segundo trimestre, la cuota de mercado del iPad totalizó un 27 por ciento, de acuerdo con la firma de investigación IDC. Samsung, que ocupa el número 2, tenía un 17 por ciento de participación.

Aún así, las ventas del iPad han sido erráticas en los últimos trimestres. Apple registró su mayor periodo de ventas en la historia durante las ventas navideñas del año pasado, que finalizaron el 28 de diciembre, reportando ventas de 26 millones de iPads. Sin embargo, ése es sólo uno de dos trimestres (de los últimos seis) en que la demanda de iPads aumentó. En el tercer trimestre fiscal finalizado el 28 de junio, las ventas de iPad cayeron un 9 por ciento a 13.3 millones.

Los envíos en declive han hecho que el iPad caiga también como un porcentaje del total de ventas de Apple en los últimos dos trimestres. En el tercer trimestre fiscal, Apple generó US$5,890 millones, o 16 por ciento, de sus ingresos, del iPad. Un año antes, el 18 por ciento de sus ventas totales provino de la tableta.

La empresa no va a reportar ventas para su trimestre más reciente sino hasta el lunes, es decir, unos días después de la presentación del producto el jueves. Al mismo tiempo, los ingresos de Apple provenientes de sus Mac realmente han resucitado -- a pesar de las preocupaciones al principio de que el iPad y otras tabletas podrían aplastar las ventas de computadoras --. En el tercer trimestre fiscal, Apple generó US$5,540 millones en ventas de su línea de Mac, lo que representa un 15 por ciento de las ventas totales.

Crecimiento desacelerado

En realidad no hay mucho que Apple pueda hacer al iPad actual para que los consumidores inunden las tiendas más allá de hacer que las grandes e imperdibles funciones sean exclusivas al nuevo dispositivo. No se espera que el nuevo iPad Air contenga funciones revolucionarias.

En su lugar, Apple tendrá que contentarse con un crecimiento más lento. El iPhone 6 Plus, el tabléfono de 5.5 pulgadas de Apple, tomará una porción de las ventas de los iPads, ya que tiene más atractivo para los consumidores que quieren llevar sólo un dispositivo. Pero hasta el momento, las fuertes ventas de los iPhones parecen haber aplacado un poco a Wall Street.

"La gente está comprando productos de Apple en grandes cantidades, pero quizá [el número de ventas] del iPad no vaya a aumentar", dijo Avi Greengart, analista de la firma Current Analysis. "Pero si necesitas encontrar un punto estable en cierto nivel, ¿no te gustaría encontrar ese punto en este nivel?"

En vez de depender del consumidor, Apple apostará más y más de los mercados emergentes, usuarios empresariales y escolares para impulsar las ventas del iPad. En este momento, la mayoría de las compañías en la lista Fortune 500 utilizan productos de Apple, pero aún existen muchas formas en que la empresa de Cupertino puede generar más dinero de los usuarios empresariales.

Apple llegó a un trato con IBM en julio para trabajar juntos en la promoción de los dispositivos Apple y aplicaciones iOS entre los usuarios empresariales. Los servicios de la nube de IBM -- como administración de dispositivos, seguridad y análisis -- serán también optimizados para iOS. Hace un año, Apple ofreció su software iLife y iWork de forma gratuita a todos los que compraban una Mac o dispositivo con iOS. Y, finalmente en marzo, Microsoft hizo que su popular software Office esté disponible en iOS.

Muchas empresas han favorecido dispositivos híbridos que pueden utilizarse como una tableta o como una PC. Apple no ofrece este tipo de dispositivos, y no parece que tenga planes de fabricar un dispositivo híbrido en el futuro cercano. El presidente ejecutivo Tim Cook dijo hace dos años que hacer esto sería como combinar una tostadora con un refrigerador.

Al presentar una tableta de pantalla más grande de 12.9 pulgadas, llamada popularmente por el momento iPad Pro, podría atraer a un sector completamente distinto de clientes, especialmente de usuarios empresariales. Se espera que este dispositivo llegue al mercado el próximo año. Pero para ese momento, será un poco tarde porque Apple se habrá perdido de la temporada de compras navideñas.

Por ahora, sólo tendrá que esperar que las adiciones y mejoras al iPad Air sean suficientes para conquistar a unos cuantos.

"Necesitan darle a la gente una razón para comprar un iPad de nuevo", dijo Jan Dawson, analista de la firma Jackdaw Research.

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