Microsoft impulsa la inteligencia artificial de la mano de Cortana y los bots

Con bots que conversan de forma más natural, mejores herramientas de traducción y su asistente digital Cortana en muchos más dispositivos, Microsoft coloca la inteligencia artificial al centro de sus nuevas iniciativas.

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SAN FRANCISCO -- Microsoft reunió a la prensa de tecnología en esta ciudad el martes para enviar un mensaje: la inteligencia artificial llegó para quedarse a los productos de consumo, pero aún tardará en expresarse de forma más eficaz y transparente en nuestras vidas. Pero Microsoft está trabajando en ellos, en varios frentes.

La inteligencia artificial no es nueva y se manifiesta en cosas como el reconocimiento de imágenes, el aprendizaje de máquinas y las asistentes digitales. Si bien la industria de la computación ha impulsado esta tecnología desde los años 60, actualmente se ha humanizado al grado de tener un nombre de pila que podemos reconocer de inmediato: Cortana, Siri y Alexa, por ejemplo. La gran diferencia es que ahora efectuamos conversaciones cada vez más naturales con estas tecnologías, y el plan de Microsoft es que esos diálogos sucedan en más dispositivos, plataformas, momentos y formatos.

"Queremos capitalizar en los avances de inteligencia artificial que hemos construido en cuanto a imágenes, voz, lenguaje y conocimiento", dijo Harry Shum, vicepresidente ejecutivo del grupo de investigación de inteligencia artificial de Microsoft.

Su meta, dice, es democratizar los agentes inteligentes, las aplicaciones, los servicios y la infraestructura que promueve y facilita el acceso a la tecnología de inteligencia artificial de la empresa.

Entre las novedades anunciadas este martes, Microsoft presentó nuevas funciones de su app Microsoft Translator, que ahora permite conversaciones y traducciones simultáneas en hasta nueve idiomas y entre hasta 100 personas. El app usa la inteligencia artificial para aprender y modificar sus reacciones y respuestas con base en lo que hacen los usuarios para procurar traducciones más fluidas y naturales.

La gran meta de la empresa es crear conversaciones más naturales entre humanos y máquinas. Y para ello se está apoyando de dos herramientas: su asistente digital Cortana y los llamados bots, que es software que se ejecuta dentro de plataformas y aplicaciones y sirve para contestar preguntas y atender necesidades específicas. Lo más importante es que ambos tienen la capacidad de aprender según el comportamiento de los usuarios.

"La mayoría de nuestras conversaciones no buscan hacer algo. La mayoría solo buscan establecer algún tipo de conexión", dice Shum. "Comprender las emociones de alguien es fundamental para comprender una conversación".

Para lograr lo anterior, Microsoft ha estado probando -- y jugando -- con chatbots en China y Japón que buscan simplemente interactuar con usuarios con la meta de lograr mantener las conversaciones el mayor tiempo posible. Xiaoice es un bot que ha estado activo en China desde 2014 y que ha interactuado ya con 14 millones de usuarios en plataformas como WeChat; Rinna, por su parte, es un bot que ha logrado conversar con el 23 por ciento de la población de Japón, según Microsoft.

En inglés, la empresa lanzó el bot Tay en marzo, un experimento que podría definirse como desastroso porque el bot comenzó a repetir frases racistas que aprendió de los usuarios, por lo que fue suspendido a los pocos días. Este martes, Microsoft anunció la llegada de Zo, su nuevo chatbot en inglés con el que puedes interactuar en el app de mensajería Kik. Este bot ya ha logrado tener diálogos de hasta 1,229 interacciones y por casi 10 horas, lo cual es un récord. El objetivo con estos bots es que el software aprenda a reconocer las señales emotivas que le brinden mayor "inteligencia social" a la tecnología.

Microsoft lanzó una plataforma este año para estimular el desarrollo de bots y 67,000 desarrolladores ya le han sacado provecho. Las empresas pueden automatizar sus procesos, ofrecer respuestas instantáneas a las preguntas más frecuentes, enseñar idiomas o matemáticas o llenar formularios rápidamente, entre muchas otras cosas, con el usos de bots.

Bots, bots en todas partes

Por ejemplo, en noviembre Microsoft anunció el lanzamiento de Microsoft Teams, una plataforma de trabajo parecida a Slack y sobre la que se pueden construir bots de todo tipo y a la que tendrán acceso todos los usuarios de Office 365. La clave de todo esto es que los bots aprenden de las interacciones y conversaciones con los usuarios, haciéndolos más "inteligentes". Facebook también ya permite en desarrollo de bots para su app Messenger desde abril y Google lanzó herramientas similares en mayo.

Microsoft quiere impulsar el número de funciones que pueden ejecutar los bots a través del trabajo con desarrolladores, además de colocarlos en más lugares: desde tu televisor, hasta tu computadora de escritorio y tu teléfono o tableta. También, la empresa quiere impulsar su uso a nivel personal, y en el trabajo, además de asegurarse que están presentes en distintos puntos del día según tus necesidades.

Microsoft no es la única empresa con planes ambiciosos para la inteligencia artificial. Cuando Google presentó sus nuevos teléfonos Pixel en esta ciudad en octubre, la estrella del evento no fue el hardware, sino su asistente digital Google Assistant, que la gigante de Mountain View busca colocar también en la mayor cantidad de dispositivos posibles, comenzando por sus teléfonos insignia y Google Home, su central para el hogar inteligente. La meta es la misma: ofrecer tecnología con la que se puede conversar con la voz y que aprende continuamente del comportamiento y las preferencias de los usuarios.

La misión de Microsoft no acaba en los bots. La gigante de Redmond quiere colocar a su asistente Cortana, que ya tiene una presencia importante en su sistema operativo Windows 10, en muchos más dispositivos. Para ello, la empresa anunció este martes un kit para desarrolladores para que las fabricantes de hardware puedan integrar a la asistente digital -- y sus comandos de voz -- en muchos más dispositivos, no solo con Windows 10, sino también con Linux o Android. Microsoft quiere colocar a Cortana en tu auto conectado, en tu hogar y en todo tipo de aparatos móviles. Uno de los primeros resultados de este esfuerzo será una bocina inteligente que Harman/Kardon con Cortana, similar a la Echo con Alexa de Amazon, que llegará al mercado en 2017.

"Aún es muy pronto en la carrera de la inteligencia artificial y aún es tiempo de experimentar y crear", dijo Shum, el vicepresidente ejecutivo de la unidad. "Aún hay muchos problemas difíciles que no están resueltos. Estamos trabajando duro en esos problemas".

Hoy en día, ese trabajo se refleja en la mayor presencia de los bots y de las asistentes digitales, pero pronto estaremos conversando de la forma más natural con todos nuestros dispositivos, sin tener que pensarlo dos veces, y estos aparatos aprenderán nuestros gustos y preferencias para resolver instantáneamente nuestras necesidades.

"Apenas estamos comenzando, pero siento que estamos en la dirección correcta", dice Shum. La meta: "Acelerar los beneficios de la inteligencia artificial para nuestra sociedad".