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Ciencia

La ciencia por fin confirma que Marte tiene flatulencias

Hemos estado buscando señales de que gas metano en Marte durante décadas sin tener pruebas definitivas. Y eso parece que ha cambiado.

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Curiosity en Marte.

NASA

Por primera vez, los científicos han confirmado que hay gas metano en Marte

Aunque solemos pensar en el metano como un gas apestoso que las vaca expelen en cantidades industriales, la presencia de una molécula de esta sustancia tan frecuentemente producida por la vida en la Tierra potencia las posibilidades de que haya un mundo habitable o quizá ya con vida.

Un estudio publicado en Nature Geoscience el lunes describe la detección de metano cerca del cráter Gale en la superficie de Marte el 16 de junio de 2013, mediante el uso de instrumentos en el orbitador Mars Express. Lo importante de la fecha es que el Curiosity de la NASA  detectó metano en el cráter Gale el día previo. 

"Este descubrimiento ofrece confirmación independiente de las mediciones polémicas que obtuvo el Curiosity un día antes", explica el comunicado.

Los intentos previos del Curiosity por detectar el gas habían sido infructuosos y algunos habían sugerido que cuando el vehículo al fin había detectado metanos se trataba solamente de haber olido su propia flatulencia —el robot carga una mínima cantidad de metano—. Sin embargo, los operadores del rover insistieron en que no había manera de que la detección hubiese venido del mismo vehículo.

En múltiples ocasiones se ha detectado metano en la atmósfera marciana así como en la superficie, desde que el Viking sacó muestras del suelo marciano en los 70. El experimento del Viking al parecer no sólo encontró metano, sino señales de vida microbiana. Las pruebas posteriores no fueron concluyentes y la aseveración de que habían sido descubiertas señales de vida en Marte hace décadas son ampliamente rechazadas en la actualidad, aunque el  el principal investigador del experimento Viking y otros siguen asegurando que encontraron evidencia de vida. 

Debido a que es muy difícil confirmar una misma detección de metano en Marte utilizando una segunda herramienta independiente, aún hay cierto debate sobre si hay alguna apestosa señal biológica en el planeta rojo. 

"Los resultados presentados en este trabajo no solo corroboran las detecciones previas hechas por el Curiosity, sino que, en una más amplia perspectiva, podría cambiar nuestra visión de la aparición de metano en Marte", dice el documento. "Nuestros datos sugieren que la presencia de metano en Marte podría estar caracterizada por pequeñas emisiones cortas y eventos transitorios".

El estudio no indica de dónde, exactamente, podría estar viniendo el metano en Marte, pero ciertamente parece estar acusando al planeta de flatulencia.

Más seriamente, la nueva investigación podría permitir a los científicos concentrarse en las posibles fuentes de emisiones de metano en la superficie del planeta. Eso, a su vez, podría llevar al descubrimientos de lugares que alguna vez sustentaron o presentaron vida.

Y si los científicos encuentran fuentes de metano en Marte ligadas a señales de vida, espero que no sean de la variedad silenciosa pero mortal. 

Reproduciendo: Mira esto: ¿Qué hace el InSight de la NASA en Marte?
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