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Ciencia

La luna de hielo de Saturno arroja compuestos orgánicos que podrían preceder la vida

Se han encontrado los precursores de los componentes básicos de la vida en el enorme océano que yace bajo la superficie de la luna saturniana Encélado.

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Esta representación muestra la manera en que la actividad térmica en Encélado podría estar arrojando polvo al espacio que en algún momento cae en la órbita de Saturno.

NASA/JPL-Caltech

La sonda de la NASA Cassini entró en la atmósfera de Saturno en septiembre de 2017, pero los astrónomos siguen estudiando la información que envió a la Tierra antes de su desaparición. Una nueva investigación muestra que Cassini recuperó "nuevos tipos de compuestos orgánicos", los precursores de aminoácidos, cuando pasó a través de una nube de hielo expulsado por la luna Encélado de Saturno. Los compuestos, que contienen nitrógeno y oxígeno, generan emoción ya que eso sugiere que el océano bajo la superficie de la luna helada tiene, al menos, los precursores para que comience la vida.

El estudio, publicado el 2 de octubre en el periódico mensual de noticias de la Real Sociedad Astronómica, en el Reino Unido, detalla la cacería de estos compuestos con la sonda Cassini. 

La misión Cassini-Huygens, lanzada en 1997, pasó aproximadamente 13 años orbitando Saturno y estudiando el gran planeta anillado. La misión nos ha proporcionado algunas vistas impecables del planeta y sus lunas, y también ha proporcionado una tonelada de nueva ciencia para examinar. Descubrir que Encélado arrojó partículas de hielo y vapor al espacio, y que tiene un océano global bajo la superficie es un logro de Cassini.

El nuevo descubrimiento utilizó información de los espectómetros de masa de Cassini, instrumentos especiales enganchados a la nave espacial que pueden separar los átomos en una muestra. Al volar a través del anillo E de Saturno, donde acabó algo del hielo expulsado por Encélado, el espectómetro de masa y Analizador de Polvo Cósmico pudieron separar la mezcla de moléculas contenidas en él.

¿Cómo llegaron los compuestos orgánicos a la nube de hielo? Los astrónomos sospechan que enormes respiraderos hidrotermales en las profundidades del océano de Encélado expulsan el material que está en el núcleo de la luna. Esas mezclas pasan a través del líquido del océano y en algún momento son expulsados por los géiseres de hielo hasta el espacio. 

Eso significa que los compuestos detectados en la nueva investigación tienen sus orígenes en el enorme océano de Encélado. Y, según los científicos, si los respiraderos hidrotermales en Encélado trabajan de la misma manera que lo hacen en la Tierra, entonces podrían estimular estos compuestos para que se conviertan en aminoácidos.

"Si las condiciones son correctas, estas moléculas que salen desde la profundidad del océano de Encélado pueden estar en el mismo proceso de reacción que vemos en la Tierra", dijo mediante un comunicado de prensa Nozair Khawaja, investigador en el proyecto. "No sabemos todavía si los aminoácidos son necesarios para la vida fuera de la Tierra, pero descubrir las moléculas que forman los aminoácidos es una pieza importante del rompecabezas".

Esta no es la primera vez que se encuentran compuestos orgánicos en la luna congelada. En junio del año pasado, utilizando información de Cassini, los científicos del Instituto de Investigación del Suroeste descubrieron interesantes pruebas químicas que ocurrían en el océano de Encélado

Los científicos han estado haciendo pruebas de las aguas de Encélado por varios años, utilizando información de Cassini para revelar más sobre la misteriosa luna congelada. Con suerte, podremos algún día nadar en ese océano. 

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