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Ciencia

Los desechos plásticos que dañan los océanos podrían impulsar automóviles

El uso del plástico que hacemos a nivel mundial nos está costando a nosotros, y a nuestros océanos, un precio muy alto. Pero gracias a los científicos de la Universidad de Swansea podría haber una solución.

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Joel Saget/AFP/Getty Images

El uso del plástico que hacemos a nivel mundial nos está costando a nosotros, y a nuestros océanos, un precio muy alto.

Pero gracias a los científicos de la Universidad de Swansea, podría haber una solución para los desechos que matan a miles de especies marinas cada año.

La nueva investigación, liderada por el Dr. Moritz Kuehnel, espera ver cómo se transforman los residuos plásticos en hidrógeno. Y, si tenemos un poco de suerte, algún día podríamos usarlo para alimentar autos de hidrógeno.

"Usamos demasiado plástico año con año ––miles de millones de toneladas–– y sólo una parte de lo que usamos lo reciclamos", dijo Kuehnel a la BBC. "Estamos tratando de encontrar un uso para lo que no se recicla".

El proceso funciona cortando el plástico, endureciéndolo y añadiéndole un fotocatalizador. Este es un material que puede absorber la luz solar y transformarla en energía química.

"Nuestro proceso se basa en un principio llamado 'fotorreformación' que utiliza nanopartículas semiconductoras (los denominados puntos cuánticos) para transformar la energía solar en energía química", detalló Kuehnel a CNET vía correo electrónico.

Luego, los investigadores colocan el plástico en una solución alcalina y lo iluminan con luz solar o una lámpara que simula la luz solar, produciendo burbujas en la superficie: hidrógeno gaseoso.

"Los puntos cuánticos pueden usar la luz solar para generar dos reacciones químicas simultáneas: la producción de gas hidrógeno a partir del agua y la degradación de los plásticos", agregó Kuehnel. "Desde un punto de vista más práctico, el proceso es más simple: los puntos cuánticos se dejan caer sobre el plástico y el plástico se coloca en agua alcalina. Tan pronto como la luz ilumina el plástico, aparecen burbujas de hidrógeno".

Gas que podría usarse para alimentar un carro movido por hidrógeno.

Un posible obstáculo para el reciclaje de botellas de plástico es que comúnmente están hechas de PET, tereftalato de polietileno, que necesita ser lavado para ser reciclado en botellas nuevas y transparentes. Pero el proceso de la universidad no requerirá que se limpie el plástico aceitoso o grasoso, ya que puede degradar muchos tipos de desechos.

"Incluso si hay comida o un poco de grasa de restos de margarina, eso no detiene la reacción, la hace mejor", le dijo Kuehnel a la BBC.

El proceso también es más económico que reciclar el plástico, que a menudo se quema o arroja en un vertedero debido a los altos costos del reciclaje; reciclar una tonelada de bolsas de plástico cuesta aproximadamente US$4,000, según The Balance Small Business.

En cuanto al progreso en autos de hidrógeno, Toyota, por ejemplo, pretende vender 1 millón de automóviles combinados entre eléctricos y de celdas de combustible en todo el mundo para 2030. En Japón, Toyota lanzará en 2020 un autobús impulsado por celdas llamado Sora, siendo las celdas de combustible los componentes que combinarán hidrógeno y oxígeno para producir electricidad.

Si bien el proyecto de combustible de plástico puede tardar unos años antes de alcanzar un nivel industrial, los investigadores han recibido algunos fondos útiles del Consejo de Investigación de Ingeniería y Ciencias Físicas de Swindon y de una empresa petroquímica de Austria.

Kuehnel dijo que su equipo actualmente está buscando escalar desde las dimensiones más pequeñas (miligramos de plástico) a tamaños más realistas, y trabajando en expandir el enfoque en la fotorreformación de plásticos que también se pueda llevar a la realidad.

"Hasta ahora hemos demostrado que funciona con PET (tereftalato de polietileno), PLA (ácido poliláctico) y PU (poliuretano), pero nos gustaría usarlo para generar hidrógeno a partir de otros plásticos importantes, como el PE (polietileno), PP (polipropileno) ) y PVC (cloruro de polivinilo) ", escribió Kuehnel.

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