Con el G4 de piel, LG crea un rival para Apple y Samsung

Con un diseño de piel y la suma de una nueva y vistosa cámara, LG espera robarle clientes a sus populares rivales. Dimos un vistazo al interior de la fábrica de LG en Corea del Sur para ver cómo se prepara para un gran lanzamiento.

El LG G4 viene en varios colores de piel, así como también en algunas opciones de plástico. Roger Cheng/CNET

PYEONGTAEK, Corea del Sur -- Cada pocos segundos, la pantalla y los componentes internos del nuevo teléfono G4 de LG entran a la línea de producción. Portando guantes, un empleado toma rápidamente las piezas, las arma y las pones de nuevo en el cinturón de producción verde.

Conforme esa parte avanza por la línea, otro trabajador instala la tarjeta SIM y la batería, mientras que otro coloca cada teléfono en una pequeña caja para poner a prueba su capacidad de recibir una señal inalámbrica. Más allá, se puede escuchar una mujer que dice "ahh" una y otra vez -- el sonido viene de un corto video que se reproduce una vez para cada unidad para confirmar que las capacidades de video y audio están al nivel.

Una trabajadora de la línea de ensamblaje de LG revisa dos teléfonos G4. LG

Por lo general, los empleados -- la mayoría mujeres -- trabajan en pares, con la eficacia de una máquina. La fábrica, ubicada a una hora de Seúl, la capital, tiene 25 líneas de ensamblaje que producen 3.5 millones de smartphones al mes, lo que la hace la instalación de manufactura más grande de las cinco que LG tiene alrededor del mundo.

"Intentamos tener una línea de puros hombres, pero la producción cayó un 20 por ciento", me dice un gerente de planta de LG a través de un intérprete. El trabajo, me explica la mujer, requiere de dedos delicados con una combinación única de velocidad con agilidad.

Al final de la línea, los teléfonos se juntan en una caja de cartón negro. Cuando se llena la caja, un pequeño robot automático la recoge y se la lleva a través de la fábrica siguiendo una cinta gris pegada en el suelo.

Los robots no sólo están cargando una caja llena del teléfono insignia más reciente de LG. El G4, que se presentará en seis eventos alrededor del mundo el 28 de abril, representa la mejor oportunidad que tiene la empresa para mantenerle el ritmo a los gigantes de la industria de los teléfonos móviles.

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LG, que desde hace tiempo va detrás del conglomerado coreano Samsung Electronics, es más conocida por sus televisores y lavadoras que por sus teléfonos. Pero la empresa ha logrado avanzar en la industria móvil y su teléfono G3 se ganó buenas críticas como un sorpresivo éxito comercial en 2013. El dispositivo, que ostentaba una pantalla muy grande de mucha resolución en un cuerpo delgado con una cámara guiada por láser, le ayudó a LG a casi duplicar sus ingresos en 2014 y conservar el quinto lugar en el mercado global de los smartphones.

La empresa espera ahora aprovechar el impulso para el sucesor a su teléfono insignia. Su plan: alcanzar el lugar que ocupan los líderes del mercado Apple y Samsung, que juntos distribuyeron más de 500 millones de teléfonos el año pasado.

El problema es que el iPhone está en una racha estupenda -- Apple vendió más de 61 millones de unidades el trimestre pasado -- mientras que Samsung volvió a conquistar algunos fanáticos con el Galaxy S6, que incorpora metal y vidrio, y su curvo Galaxy S6 Edge (Samsung dice que ambos se han vendido más rápido de lo que puede fabricarlos). La editora de CNET, Jessica Dolcourt, describió al Galaxy S6 como "el primer gran teléfono inteligente de 2015".

El LG G4 ha tomado un camino diferente para lograr un aspecto de lujo. Roger Cheng/CNET

LG también se ha visto superado en lo que respecta a recursos - finalizó el año pasado con un poco más de US$2,000 millones en efectivo, mientras que Samsung terminó 2014 con US$16,000 millones y Apple casi US$195,000 millones.

"El G3 fue un teléfono bastante bueno, y le fue significativamente mejor de lo que esperaba la gente", dijo Soumen Ganguly, consultor de Altman Vilandrie & Co. "Pero LG tendrá que seguir con un sólido G4 y apuntalar su músculo de marketing para penetrar de forma más significativa el mercado de EE.UU.".

El G4 saldrá a la venta en las próximas semanas y se espera que tenga un precio similar al G3, o cerca de US$200 con un contrato de dos años, o US$600 sin contrato. LG cree que se destacará sobre la multitud de teléfonos parecidos que corren el sistema operativo Android de Google.

"Queremos hacerlo muy personalizado", dijo Jung Hoon Lee, director a cargo del aspecto del G4. "El teléfono no solo es un producto, es un compañero de vida".

Construyendo una identidad

Fui uno de los primeros fuera de la empresa en ver la producción del G4 en su planta de Pyeongtaek durante una visita a mediados de abril. La instalación es tan solo una pequeña parte del LG Digital Park, que mide 640,000 metros cuadrados, más o menos el mismo tamaño que Disneylandia. Aquí viven unos 10,000 empleados, los cuales trabajan con móviles, televisores y componentes para el tablero de los carros.

Faltan dos semanas para que LG comience a distribuir el G4, así que muchas de las líneas de producción están dedicadas a fabricar el teléfono. La meta del grupo para un día es de unas 15,000 unidades y la línea que he revisado ya produjo 1,106 unidades en las primeras tres horas. Toma 20 minutos para que un teléfono complete el proceso.

Debajo de la zona de ensamblaje en otro piso hay un área dedicada al control de localidad, donde los teléfonos pasan por pruebas de tortura que simulan los rigores de la vida diaria. Hay cientos de máquinas de prueba en el piso, picando, tirando y salpicando con líquidos a los distintos dispositivos de LG.

Más tarde ese mismo día, volví a las oficinas de la unidad móvil de LG en el distrito Gasan de Seúl para hablar con Ramchan Woo, vicepresidente de LG a cargo del G4.

El área de manufactura de LG es tan sólo una pequeña parte de las instalaciones Digital Park de la empresa. LG

Woo comenzó a trabajar en el G4 hace más de un año, unos meses antes del lanzamiento el G3. Optó por enfocarse en unas pocas funciones clave, usando la piel como material y mejorando la cámara y la pantalla, en lugar de intentar hacer un diseño radicalmente nuevo. El G4 también añade una leve curvatura, inspirado en la línea G Flex de teléfonos LG, que incluye una pantalla curva que se amolda al contorno de tu rostro. El G4 tiene una curva más sutil.

HTC, rival de LG en el sector de los smartphones, hizo pocos cambios dramáticos a su más teléfono insignia más reciente, el One M9, en un esfuerzo por mantener un aspecto consistente en sus productos, y LG ha tomado medidas similares con el G4 para mantener la identidad base de su línea G de teléfonos inteligente. "Aún estamos trabajando en construir la marca", dijo Woo.

Una apuesta por la piel

Los empleados de la división de tecnologías mecánicas de LG han estado trabajando con piel como material desde hace dos años y medio. Algunos diseñadores incluso visitaron peleterías para aprender más sobre el proceso de curtir la piel.

Aunque los primeros prototipos del G4 incluían metal, madera e incluso tela, Woo se decidió por la piel cuando sus ingenieros resolvieron cómo producir el material a escala industrial para colocarlo en la parte de atrás del G4. Para él, es una forma de ir en contra de la tendencia actual a favor del metal.

Ramchan Woo, el ejecutivo de LG a cargo del proyecto G4. Roger Cheng/CNET

"Cuando ves el iPhone, es una máquina muy bien hecha", dijo Woo. "Pero queremos hacer algo muy cálido - algo similar a la moda".

El proceso de cortar y curtir la piel es el mismo método que se usa para hacer bolsos de lujo, aunque la empresa le añade una capa especial al final del proceso para hacerlo más resistente al agua, polvo y ralladuras leves. Le toma a LG tres meses tener la piel lista para sus teléfonos. El proceso, conocido en la industria de los artículos de lujo como curtido vegetal, le permite a la parte de atrás del G4 avejentarse y transformarse con el tiempo por la exposición a los aceites de la piel y las moléculas del aire.

"Es casi como una huella dactilar - es un punto muy atractivo", dijo Lee.

LG no es la primera empresa en incorporar piel en sus smartphones. Motorola Mobility ofrece una opción de lujo de su Moto X, y también usa el proceso de curtido vegetal para la parte de atrás de su teléfono. Pero ninguna otra empresa ha intentado producir tantos teléfonos con piel a escala industrial al mismo tiempo.

La piel pasa por un proceso llamado curtido vegetal -- igual que otros artículos de lujo. LG

No queda claro si a los consumidores les gustará la piel de la misma forma que les ha gustado el metal o el vidrio. Algunos teléfonos anteriores de LG usaron el vidrio, pero Woo dijo que la respuesta de sus clientes fue negativa. Mientras tanto, el metal puede interferir con las señales de radio y tiende a calentarse. Con tantas empresas usando el metal en sus teléfonos, Woo decidió que LG necesitaba encontrar un nuevo material que le diera una ventaja en el mercado. "Nuestra respuesta al metal es la piel para hacer el producto más premium", dijo.

Mientras que Samsung y Apple han elegido ofrecer sus teléfonos sin batería removible o sin ranura para una tarjeta de expansión de memoria, el G4 conservará ambos atributos - algo que Woo espera que LG promueva con bombo y platillo.

De colores

Después del lanzamiento del G3, el equipo de móviles de LG fue a su empresa hermana, LG Innotek, para trabajar en un mejor módulo de cámara. LG Innotek es mejor conocida por fabricar los módulos de cámara del iPhone de Apple.

Aunque la cámara del G3 obtuvo halagos, fue víctima de un problema común de las cámaras de teléfonos al ser incapaz de funcionar en condiciones de baja luz o en interiores. Woo inició el proceso de crear una nueva cámara al hacerse una sola pregunta: ¿qué necesito en la cámara de mi smartphone para que reemplace mi cámara digital?

La cámara promete tomar mejores fotos en baja luz y tiene un sensor de color debajo del flash. Roger Cheng/CNET

Al equipo de LG se le ocurrió un lente con una apertura F/1.8, que promete capturar más luz aún en condiciones oscuras y tomar fotos nocturnas más nítidas y con más detalle. La empresa también mejoró la estabilización óptica de imagen, una función que mantiene la cámara estable aún cuando tus manos tiemblen al sostener el teléfono. LG añadió un segundo grado de estabilización (la mayoría de los sistemas de los teléfonos usan sólo un grado de estabilización).

También aumentó la resolución a 16 megapixeles de los 13 megapixeles de la cámara trasera en el G3, y aumentó la resolución de la cámara frontal a 8MP de 2MP.

Uno de los puntos de fricción entre los equipos de diseño y de ingeniería radicaba en un prototipo del módulo de cámara, que era demasiado grueso para caber dentro del cuerpo del smartphone. El resultado era un abultamiento en la parte trasera del teléfono. "Se parecía a un ombligo", dijo Ji Youn Lheem, el director principal de diseño del G4.

Los diseñadores insistieron que el equipo que estaba trabajando en la cámara redujeran unos milímetros del módulo. Tuvieron éxito, y la cámara finalmente se alineó con los botones de control del G4. "Invertimos más esfuerzo y tiempo en la cámara", dijo Namsu Lee, quien estaba a cargo de la cámara del G4.

La pantalla del G4 ha sido mejorada para presentar colores más precisos. Roger Cheng/CNET

La función principal de la nueva cámara, sin embargo, es la adición de un escáner de colores, que sondea el ambiente y el espectro visual para captar los colores más precisos. El escáner usa tecnología satelital de reconocimiento de imagen para descifrar cuáles son los objetos y así determinar los colores más apropiados.

"Suena un poco loco, y es un poco loco", dijo Woo, presumiendo que es la primera vez que se utiliza esta tecnología en el área de teléfonos inteligentes y cámaras.

Esa precisión de colores es importante porque el mayor cambio en la pantalla LCD de alta definición del G4 es su capacidad de presentar colores más precisos. Fui escéptico ante la diferencia hasta que Woo me mostró una imagen de una vívida flor roja en el G3 y el iPhone 6 Plus. Luego me enseñó la misma imagen en el G4 -- el rojo en los teléfonos anteriores se veía naranja. Woo dice que es "la pantalla perfecta".

Eso hace que la pantalla del G4 cumpla con 98 por ciento del estándar de color visual de Hollywood, mejor conocido como el Digital Cinema Initiative (la iniciativa del cine digital), dijo Woo. El iPhone 6 Plus, que Woo dice es la mejor alternativa en el mercado, cumple con el 80 por ciento del estándar, según Woo.

Apple no dio comentarios al respecto.

"Es completamente distinta de cualquier otra pantalla en el planeta", asegura Woo.

Un G4 más amigable

LG también ha estado trabajando a lo largo de los años para mejorar su interfaz, al eliminar sus propias aplicaciones y depender más de las experiencias Android. El G4 no es distinto en este aspecto -- LG trabajó con Google para asegurarse de que apps como el navegador Chrome estén en primera fila.

En su más reciente experiencia de usuario, LG optó por reducir la cantidad de pantallas repletas de apps preinstalados y ofrecer una página "Smart Bulletin" en la que los usuarios pueden cargar sus widgets, los pequeños apps que están en la pantalla y proveer información en tiempo real como los reportes de la condición del clima y de la bolsa de valores, por ejemplo.

Jung Hoon Lee fue el responsable del diseño del G4. Roger Cheng/CNET

JinHae Cho, el director de la experiencia del usuario de LG o UX Lab, ve al Smart Bulletin como una potencial herramienta para controlar los dispositivos conectados como los bombillos y electrodomésticos inteligentes.

El que estas mejoras surtan efecto está por verse. El éxito del G3 aún no alcanza el de Apple o Samsung, que ha tenido un mal año en 2014. Los analistas creen que LG necesita invertir más recursos en el mercadeo para elevar su perfil y su marca entre los consumidores si quiere competir con las líneas de iPhone y Galaxy S.

Con el G4, la empresa opta por otra ruta mientras la mayoría se inclina por el metal. LG espera que el toque personal le ayude a sobresalir. Jung Hoon Lee dijo: "Queríamos hacer algo suave, cálido, que la gente quisiera tocar y no sólo ver".

La pregunta es: ¿será algo que quieran comprar?

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