La selección de noticias populares de Facebook podría ser un engaño

La lista de temas populares destacadas en la red social podría haber sido manipulada por empleados de Facebook según sus inclinaciones políticas, pero la compañía ha afirmado que esto no es cierto.

¿Pensabas que esta lista estaba basada en lo que tú y tus amigos pensaban que era importante? Tal vez no sea cierto.

Captura de pantalla por Ian Sherr/CNET

Ya sabemos que Facebook manipula sus algoritmos para poner a prueba nuestras emociones y animarnos a votar. Ahora, parece que el presidente ejecutivo de la compañía, Mark Zuckerberg, y su equipo han intentado influir en nuestras opiniones políticas también.

Dos reportes del blog de tecnología Gizmodo aseguran que la lista de temas populares de Facebook, que está colocada en la parte superior derecha del sitio y es uno de los espacios de mayor visibilidad en Internet, podría haberse convertido en una herramienta de los empleados de la compañía para esgrimir sus opiniones políticas.

Gizmodo alega que los "curadores de noticias" de Facebook, como son llamados internamente, recibieron la orden de suprimir noticias de sitios informativos políticamente conservadores. Eso significa que noticias de publicaciones como Breitbart News y The Washington Examiner fueron excluidas o relegadas en la lista de temas populares, para dar preferencia a publicaciones más tradicionales como The New York Times y The Wall Street Journal. A algunas noticias tampoco se les permitió aparecer en la lista, asegura Gizmodo, citando ex curadores de noticias a los que no identifica por nombre, incluyendo historias sobre comentaristas conservadores claves y políticos como Mitt Romney, el ex candidato republicano a la presidencia de EE.UU.

La tarde del lunes, la compañía respondió a estos reportes, tildándolos de falsos. "Tomamos estos reportes con extrema seriedad, y no hemos encontrado evidencia de que las acusaciones anónimas sean ciertas", dijo Tom Stocky, vicepresidente de búsquedas, en un mensaje publicado en Facebook.

"Tenemos establecidas pautas estrictas para nuestros analistas de temas populares, quienes analizan los temas que surgen de manera algorítmica: los analistas están obligados a aceptar temas que reflejan eventos mundiales reales, y tienen la instrucción de desechar basura o temas duplicados, engaños o sujetos con fuentes insuficientes", dijo Stocky.

"Facebook no permite, ni aconseja a nuestros analistas discriminar fuentes de cualquier origen ideológico y hemos diseñado nuestras herramientas para que técnicamente eso no sea posible. Al mismo tiempo, las acciones de nuestros analistas son archivadas y revisadas, y no seguir nuestras pautas es una ofensa que se castiga con el despido", agregó.

El mensaje de Stocky no dijo si algún empleado de Facebook había violado las pautas en el pasado o si había sido disciplinado o despedido en consecuencia. Facebook no respondió de inmediato a una solicitud de comentario al respecto.

Las dudas que rodean a Facebook incrementan la preocupación general sobre la influencia de la compañía alrededor del mundo y cómo sus empleados la utilizan. En este caso, Facebook dice que sus empleados tienen influencia en la manera como escriben las descripciones de los temas populares, pero se asumía que la manera como se elegían los temas que "eran tendencia" estaba basado en algoritmos de computadora, no en los impulsos políticos de la compañía.

Facebook es utilizado por más de 1,650 millones de personas cada mes, haciendo que su población sea más grande que la de cualquier país sobre la Tierra. También se ha convertido en un caballo de batalla político y mediático, convirtiéndose en el sitio de referencia que usan gobiernos y políticos para conectar con los ciudadanos. Y es elemento clave para que las organizaciones noticiosas popularicen su contenido.

Cuando los empleados manipulan los "news feeds" de los usuarios para ver cómo reaccionarán emocionalmente o para animarnos a votar, levantan dudas sobre cuánto podemos confiar en que Facebook sea una fuente neutral para conectar a la gente.

Si Gizmodo está en lo correcto, parece que algunos empleados permitieron que sus propias posiciones políticas influyeran no sólo en el tipo de noticias que veían los usuarios, sino en cuánta importancia se le daba a cada noticia.

Expertos en periodismo y medios de comunicación han puesto el grito en el cielo. La lista de temas populares de Facebook se asumía era una lista de lo más popular en Facebook, dicen, no una lista curada a partir de lo que los empleados de la red social consideran relevante. "Con las historias populares de Facebook, teníamos todo el derecho a pensar que esto representaba la visión de la multitud", dijo Dan Kennedy, profesor asociado de periodismo de la Universidad Northeastern.

La noticia llega en el momento en que Facebook y los Peabody Awards, que reconocen a lo mejor del contenido digital en varios formatos desde el 2003, se han unido para crear un nuevo galardón diseñado para reconocer la excelencia y la innovación en el ámbito de la narrativa digital, según reportó el jueves la revista Variety. El premio se llamará the Peabody-Facebook Futures of Media Award, y en su primera edición reconocerá las cinco historias más importantes en los medios digitales. Se entregará el 20 de mayo.

Nota del editor: esta nota fue actualizada a las 11:30 a.m. PT del martes, para incorporar el mensaje del vicepresidente de búsquedas de Facebook, Tom Stocky.

Con la colaboración de Antonio Ruiz Camacho.

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