La realidad virtual ayudaría pronto a pacientes de derrames cerebrales

Una inversión de US$100 millones en una nueva empresa suiza es una muestra de que la realidad virtual ofrece más que diversión.

Garo/Phanie Sarl/Corbis

Los médicos pronto podrían comenzar a prescribir una solución poco común para ayudar a las víctimas de derrames cerebrales en Estados Unidos: gafas de realidad virtual.

Esa es la esperanza de la firma suiza MindMaze, que el miércoles recibió una inversión de US$100 millones para llevar al mercado su combinación de realidad virtual y neurociencias. Esta empresa, fundada hace cuatro años, ya ha recibido la autorización de autoridades normativas en Europa, donde sus aplicaciones para víctimas de lesiones cerebrales muestran lo que pronto podría llegar a Estados Unidos.

Tej Tadi, de 34 años, fundador y director general de MindMaze, nos explica: imagínense a una paciente de derrame cerebral que ha perdido el control de su mano izquierda, pero que todavía puede mover la derecha. Al ponerse las gafas de MindMaze, la paciente ve una imagen en 3D, también llamada avatar, de su mano izquierda, que se mueve cuando hace algún movimiento con la derecha.

"Eso hace que el cerebro trate de volver a tomar el control de esta mano", dice Tadi. "Y así, la mano que no funcionaba ahora se mueve". Ese proceso de engañar al cerebro para que vea algo que no existe en el mundo real acelera la recuperación, explica.

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La tecnología de realidad virtual, que ya se usa en Europa para tratar a víctimas de lesiones cerebrales, podría llegar pronto a Estados Unidos.

Foto de Garo/Phanie Sarl/Corbis

Este es el año en que la realidad virtual debe despegar. Casi todas las grandes empresas tecnológicas , desde Samsung y HTC hasta Oculus, de Facebook, y Sony, han sacado al mercado gafas de realidad virtual o planean hacerlo. Se espera que sus inversiones, así como las de nuevas empresas más pequeñas pero bien financiadas, como Jaunt, NextVR y Magic Leap, cambien la forma en que jugamos videojuegos y miramos deportes, debates presidenciales, pornografía o una película.

La inversión en MindMaze, liderada por el conglomerado internacional Hinduja Group, subraya cómo la realidad virtual puede ayudar en la medicina. De hecho, la inversión millonaria de Hinduja coloca a MindMaze, con una plantilla de 55 personas, entre las tres nuevas empresas de realidad virtual mejor financiadas del mundo, según PitchBook, una firma de investigación de capital de inversión.

"Los servicios médicos son uno de los campos donde la realidad virtual será realmente útil", dice Brian Blau, vicepresidente de Investigación de Tecnología de la Información de la firma de investigaciones Gartner.

Para Blau, quien estudia la realidad virtual desde los años 1990, el impacto potencial sobre el sector de la salud tiene sentido. La realidad virtual funciona engañando al cerebro para que crea que lo que está viendo es tridimensional. Más que casi cualquiera otra profesión o mercado, el sector de la salud exige realismo.

"Hay muchas experiencias que necesitan ser de inmersión", dice Blau.

Desde los años 1990, la realidad virtual se ha usado para ayudar a pacientes que sufren de fobias a superar sus temores. Uno de los primeros estudios mostró que la realidad virtual es una herramienta útil para ayudar a superar el miedo a las arañas.

Y ahora, las cada vez más poderosas gafas de realidad virtual ayudan a los médicos en las salas de emergencia a prepararse para situaciones peligrosas, costosas o sencillamente imposibles de reproducir en la vida real.

Por ejemplo, en lugar de usar cadáveres de verdad, los estudiantes de medicina usan realidad virtual para realizar operaciones, según PitchBook, cuyo reporte del 2015 concluyó que "el uso de la realidad virtual para ofrecer entornos de cero riesgo para propósitos de capacitación puede ser en extremo valioso".

No hay duda de que el sector de la salud tendrá un papel más pequeño que los juegos y el entretenimiento para la realidad virtual, según Gartner. Sólo 8 por ciento de las 121 inversiones de capital en compañías nuevas de realidad virtual en el 2014 y el 2015 se hicieron en proyectos de salud, según PitchBook.

Pero para millones de estadounidenses que sufren de lesiones cerebrales y tratan de recuperar el control de sus miembros, el 2016 podría ser más que el año en que preferían jugar Call of Duty o Grand Theft Auto.

MindMaze no ha revelado cuánto costarán su dispositivos y software en Estados Unidos. En Europa, los servicios de la empresa cuestan por encima de US$30 mensuales para los individuos. Pero el director general Tadi confía en que su solución pronto estará en las manos, o el cerebro, de los pacientes.

"En el 2016 tendrán dispositivos de realidad virtual aprobados por la Administración de Medicinas y Alimentos en las clínicas", dice.

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