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Ciencia

La NASA tiene 9 nuevos aliados para llevar mercancía a la Luna

Con la ayuda de compañías privadas, la NASA espera comenzar a enviar herramientas científicas el próximo año para allanar el camino de regreso a nuevos astronautas.

El vehículo lunar Peregrine Lunar Lander de Astrobotic está diseñado para entregar hasta 35 kilogramos de carga en la superficie lunar.

Astrobotic

La NASA tiene planes de regresar a la Luna para quedarse, y no tiene la intención de ir sola.

En una conferencia de prensa que ofreció en la última semana de noviembre, el administrador de la agencia espacial, Jim Bridenstine, presentó nueve compañías privadas que fueron elegidas para ayudar a enviar pequeños paquetes con herramientas científicas a la Luna en los próximos años. 

La NASA otorga regularmente contratos a empresas privadas para trabajar en sus diversas misiones. Pero los contratos recientemente anunciados para el Programa de Servicios Comerciales de Envíos Lunares llegaron con una ceremonia y una fanfarria adicional, dado el reciente y renovado impulso que se ha generado en el gobierno de Trump para regresar a la Luna con ayuda de compañías privadas.

"Esta es una respuesta a la comunidad científica que durante mucho tiempo decidió que necesitábamos hacer ciencia en la superficie de la Luna", dijo Bridenstine. 

Aún no está claro exactamente cuáles son las misiones lunares y los envíos que se harán con la ayuda de las compañías privadas. Más bien, la NASA explicó que las nueve compañías estadounidenses tendrán la opción de competir por brindar los servicios de 'paquetería' para enviar herramientas científicas a la Luna. En otras palabras, lo que realmente sucedió en esta última semana de noviembre es que la NASA anunció una lista de compañías que considerará contratar para transportar cosas a la Luna durante la próxima década.

"Ellos competirán por asignaciones que realizaremos en las próximas semanas y meses", explicó Thomas Zurbuchen, jefe de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, durante la conferencia de prensa.

Las nueve compañías que la NASA espera usar como empresas de mensajería lunar son: Astrobotic Technology, Deep Space Systems, Draper, Firefly Aerospace, Intuitive Machines, Lockheed Martin Space, Masten Space Systems, Moon Express y Orbit Beyond.

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Cabe destacar que las empresas Astrobotic, Moon Express y Orbit Beyond tienen sus orígenes en el concurso Google Lunar X Prize que, por cierto, terminó sin que algún ganador llegara a la Luna. Deep Space Systems, Lockheed Martin, Draper y Masten Space son contratistas espaciales veteranos, mientras que Intuitive Machines y FireFly son los nuevos chicos del grupo.

"En conjunto con nuestro vehículo de lanzamiento Beta y nuestra asociación con Intuitive Machines, Firefly proporcionará una oferta de servicios lunares integrados, desde los necesarios en la plataforma de lanzamiento hasta en la superficie de la Luna", dijo Tom Markusic, presidente ejecutivo de Firefly, en entrevista vía correo electrónico.

La NASA dice que la paquetería lunar comercial podría enviarse en vehículos de lanzamiento elegidos por uno o más de los nuevos contratistas en 2019. El objetivo es que las primeras misiones muestren la tecnología suficiente para desarrollar módulos de aterrizaje en el futuro, identificar recursos en la Luna y, finalmente, lograr nuevos pasos de astronautas en esa superficie.

"Queremos volver con los humanos y usar esos recursos", dijo Zurbuchen.

La NASA cumple 60 años: La agencia espacial ha llevado a la humanidad más lejos que nadie, y tiene planes de ir más lejos.

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