La NASA planea cruzar el Sistema Solar sobre un cometa

Una nave espacial conceptual que se está desarrollando podría disparar arpones de diamante contra rocas en el espacio para impulsarse y recorrer nuestra esquina de la galaxia.

Comet Hitchhiker es un gitano cósmico. NASA/JPL-Caltech/Cornelius Dammrich

Los viajes espaciales son difíciles y necesitan mucho combustible. Eso es en parte la razón por la cual la NASA tiene una nave espacial conceptual que aprovecharía uno de los muchos cometas y asteroides que recorren nuestro sistema solar a 22,000 millas por hora miles per hora (35,405 kilómetros por hora.

La nave Comet Hitchhiker, desarrollada por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA y presentada recientemente en la conferencia espacial del Instituto de Aeronáutica y Astronáutica de Estados Unidos, sería una pequeña nave que hace recordar a la vez "Moby Dick", "Guía del Viajero Intergaláctico" y la microgravedad.

Imagínate una pequeña nave espacial robótica que se adhiere a pequeños cuerpos espaciales disparando un arpón atado a una cuerda ridículamente larga.

Pero este concepto va más allá de atarse a una roca espacial. Una vez que el Comet Hitchhiker se fija a algo se comporta como un pescador que acaba de enganchar a un enorme pez. La idea es dejar que el pez nade, dándole más cordel, a la vez que mantiene cierta tensión en la cuerda. Este enfoque es útil de varias maneras, algo que probablemente sólo puede habérsele ocurrido a científicos de alto nivel.

Primero que todo, le permite al Comet Hitchhiker acelerar e igualar lentamente la velocidad de la roca, y mantener la tensión en ese enlace le permita guardar energía para usarla más tarde, de la misma manera que funcionan los frenos regenerativos en los vehículos híbridos y eléctricos.

Una vez que el Comet Hitchhiker viaja a la misma velocidad que la roca, recoge la cuerda. Pero como esto sucede en el vacío exterior, la astronave en realidad se acerca a la superficie del cometa o asteroide. Esto significa que puede aterrizar y tomar varias muestras o un selfie.

Pero la maniobra de despegue del Comet Hitchhiker después de llegar al cometa también es especial. Usando la energía almacenada durante el viaje con el cometa, despega de la roca a una velocidad mayor, impulsándose hacia su próximo objetivo en el sistema solar.

Al igual que un auto Prius con frenos regenerativos, este enfoque es altamente eficiente en materia de combustible. Según los cálculos iniciales del líder del proyecto, Masahiro Ono, el Comet Hitchhiker pudiera echar mano a esta técnica para llegar a Pluto en seis años, relativamente poco tiempo en términos espaciales. Y lo que es mejor, pudiera llegar al borde del sistema solar y probablemente le quede energía, punto en el cual se pudiera transformar en una estación espacial de combustible para otras astronaves.

Así las cosas, llegar al extremo del sistema solar quizá no sea algo de ciencia ficción.

Pero llegar al punto en que la idea como tal sea práctica exige primero cierto nivel de innovación técnica. Puede requerir tecnologías avanzadas como una cuerda monotubo de carbono de entre 62 y 620 millas de largo que tenga en un extremo un arpón con punta de diamante.

Afortunadamente, el Comet Hitchhiker pudiera recoger algunos diamantes durante su viaje al extremo del sistema solar simplemente tomándolos de la atmósfera de Saturno.

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