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Ciencia

La misión ExoMars ya tiene un lugar de aterrizaje en Marte

El vehículo ExoMars aterrizará en una planicie rica en arcilla y podrá taladrar en la superficie marciana en busca de señales de vida.

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ESA

El vehículo ExoMars quizá no sepa su nombre oficial, pero sí sabe dónde aterrizará cuando llegue a la superficie de Marte en 2020.

Oxia Planum, una planicie rica en arcilla de hierro y magnesio, es la primera preferencia de sitio de aterrizaje para la misión después de realizarse la quinta y última reunión del Landing Site Selection Working Group (LSSWG) en Leicester, Reino Unido, según reporta la BBC.

Oxia Planum ha sido considerada durante mucho tiempo como un sitio de aterrizaje para la misión porque ofrece una tentadora oportunidad para buscar señales de vida debido a su altitud y composición geológica. La primera reunión de los paneles de expertos en 2014 concluyó que el sitio "exhibe menos problemas que cualquier otro lugar". La superficie rica en arcilla sugiere que el agua una vez corrió a través de esta ubicación, y donde hay agua, habría señales que sugieren que la vida existió alguna vez en ese lugar. La ubicación le da a la misión la mejor oportunidad de aterrizar el vehículo y permitirle satisfacer sus metas científicas. 

Sin embargo, aún se sigue considerando otro sitio, Mawrth Vallis. En comparación, Oxia Planum lleva la ventaja de ser una opción más segura, con menos desafíos topográficos y colinas. Mawrth Vallis fue uno de los sitios que se consideraron para el aterrizaje en Marte del vehículo Curiosity de la NASA y de su misión Mars 2020. 

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Oxia Planum (verde) and Mawrth Vallis (azul, arriba) en la superficie marciana.

ESA/CartoDB

La decisión final de dónde aterrizará el rover se realizará un año antes del planeado lanzamiento. 

Una vez que el vehículo ExoMars llegue al Planeta Rojo, su conjunto de instrumentos le permitirá visualizar y analizar el suelo marciano. Será capaz de taladrar una profundidad máxima de 2 metros. Contiene espectrómetros y analizadores que tendrán en la mira a los biomarcadores que les permitirán a los investigadores comprender los orígenes y la evolución de la vida en Marte, si es que los encuentran. 

El programa ExoMars, que es una colaboración entre la agencia espacial rusa Roscosmos y la Agencia Espacial Europea (ESA), se estableció para conocer más al Planeta Rojo, incluyendo la búsqueda de señales de vida. Tiene dos misiones distintas: la primera se realizó en marzo de 2016 al enviar el Trace Gas Orbiter a la órbita marciana y al aterrizar un módulo experimental, conocido como Schiaparelli, en suelo marciano. Se esperaba que Schiaparelli aterrizara en Marte en octubre de 2016 pero un fallo en software causó que el vehículo se estrellara. 

Reproduciendo: Mira esto: Viaje a Marte: ¿Quién nos llevará primero al Planeta...
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