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Ciencia

La Cara de Marte: El misterio marciano cumple 40 años

Un 25 de julio, como hoy, hace cuatro décadas en 1976, Voyager 1 captó una foto de lo que parecía una cara humana en la superficie del Planeta Rojo.

La imagen de la meseta en Cydonia tomada por Voyager 1 en 1976.

NASA/JPL

La búsqueda de vida extraterrestre no ha rendido ningún fruto hasta el momento. Pero una fotografía tomada el 25 de julio de 1976, que cumple 40 años hoy, hizo que muchos creyeran que íbamos a encontrar extraterrestres en nuestro planeta vecino.

La foto, por supuesto, es la ahora famosa imagen de la Cara de Marte, tomada por la nave espacial Voyager 1 en su paso por el Planeta Rojo. Captada en la región Cydonia de Marte, la imagen muestra lo que parece ser una cara humanoide gigante, que parece estar esculpida o hasta construida sobre la superficie marciana.

Los científicos de la NASA de ese momento creyeron que era una ilusión que resultó de las sombras y de la pareidolia (un fenómeno que ocurre cuando la mente percibe un patrón familiar de forma errónea), y cuando revelaron la foto en 1976 la describieron de tal forma. "La gran formación rocosa que se encuentra en el centro, que se asemeja a una cabeza humana, está formada por sombras que dan la ilusión de ojos, nariz y boca", dice la descripción de la foto.

Sin embargo, esto no impidió que volaran los rumores de que esta era prueba de que hay vida en Marte, un hecho que la NASA quería ocultar. La imagen fue el tema del momento en programas de radio, televisión tabloides, libros y sitios Web. La cultura popular también asimiló esta imagen. Hizo su aparición en series de televisión como The X-Files y Futurama, videojuegos como Final Fantasy IV y XCOM, y el libro de cómics Martian Manhunter, entre otros.

Una imagen de la meseta captada por el Mars Reconnaissance Orbiter en 2007.

NASA/JPL/University of Arizona

No veríamos otra foto de esta región marciana hasta 20 años después. En abril de 1998, la NASA hizo sobrevolar el Mars Global Surveyor sobre Cydonia y pudo captar imágenes de la región. Lo que revelaron estas nuevas imágenes es que la evaluación inicial de la NASA era correcta. La formación rocosa se trata de una meseta de 1.5 kilómetros de diámetro, y las facciones faciales eran meramente sombras.

"Me recuerda a Middle Butte en la Llanura del Río Snake en Idaho", dijo Jim Garvin, el científico en jefe del Mars Exploration Program. "Es un domo de lava que toma la forma de una meseta aislada que tienen casi la misma altura de la Cara de Marte".

Desde ese entonces se han tomado más fotos. El Mars Global Surveyor realizó otra visita en abril de 2001, y el Mars Reconnaissance Orbiter obtuvo una imagen en alta resolución en 2007. La Agencia Espacial Europea no se quiso quedar atrás, al tomar una foto con el Mars Express.

Pero esto no quiere decir que todo el mundo está convencido de que no existe vida extraterrestre en nuestro vecino planeta. Hoy, todavía hay quienes creen que la meseta es evidencia de una civilización extinta en Marte. Esta es una probabilidad, pero tenemos que ver más pruebas que unas sombras sobre una formación rocosa para creerlo.