L. Rafael Reif: impulsando diversidad y educación 'online' al frente de MIT

[Latinos en tech 2015] Un venezolano está al frente de una de las instituciones académicas más importantes del mundo, especialmente en las áreas de tecnología, ciencia e innovación.

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L. Rafael Reif en su oficina en 2012, antes de ser nombrado presidente de MIT. Dominick Reuter

Muchos no lo saben, pero el prestigioso Instituto Tecnológico de Massachusetts (Massachusetts Institute of Technology, conocido como MIT por sus siglas en inglés) tiene como presidente a un venezolano.

El doctor Rafael Reif, de 65 años, está desde 2012 al frente de una de las instituciones académicas más importantes del mundo, especialmente en lo que concierne a la tecnología, la ciencia y la innovación. Reif se unió al centro como profesor en 1980 y sirvió como rector desde 2005 hasta 2012.

Pero en los años 50 pocos habrían imaginado esta trayectoria, cuando Reif crecía en el seno de una familia de emigrantes de Europa del Este que se trasladó, primero a Ecuador y después a Venezuela, a finales de los años 30.

En una entrevista para MIT150, Reif describe su infancia como "pobre". Su padre era fotógrafo y sus dos hermanos mayores abandonaron los estudios tras la escuela primaria para trabajar y apoyar a la familia. Fue el tercer hermano el que primero accedió a la universidad y logró su doctorado en Estados Unidos, abriendo así el camino para Rafael Reif, el menor de la familia, que se graduó en Ingeniería Eléctrica por la Universidad de Carabobo (Venezuela) en 1973 y trabajó por un año como profesor asociado en la Universidad Simón Bolívar en Caracas.

En la misma entrevista, Reif explica que, de niño, no tenía una pasión específica y escogió la ingeniería "para conseguir un trabajo". "Me encantaban muchas cosas. Me gustaba desmontar cosas tanto como me gustaba leer". Creció en un hogar bilingüe, "pero no en inglés", explica, sino en yiddish y español, y no fue hasta que empezó sus estudios de posgrado en Stanford cuando empezó a hablarlo con regularidad.

"Quería ir a California porque, al haber crecido en Venezuela, la nieve y el invierno me aterrorizaban", ríe. Reif fue aceptado en Stanford, una de las más prestigiosas instituciones académicas del mundo, donde logró una maestría en Ingeniería Eléctrica en 1975 y completó su doctorado en Ingeniería Eléctrica en 1979, pero al principio tuvo que tomar clases de inglés al mismo tiempo que las materias de ingeniería porque no podía comprender a los docentes. "Tomaba nota de los sonidos que entendía y después en casa intentaba entenderlo", explica.

"Fue duro, pero funcionó". La industria de la tecnología en Silicon Valley estaba empezando a crecer y Reif se encontró en el lugar perfecto en el momento adecuado.

Reif llegó a MIT en 1980 y desde entonces, su carrera ha sido extensa. Ha sido director de los laboratorios de tecnología de microsistemas y jefe de departamento en el departamento de Ingeniería Eléctrica y Ciencias de la Computación, además de trabajar en la creación de centros de investigación de nuevos dispositivos semiconductores. Es miembro electo de la Academia Nacional de Ingeniería, inventor o coinventor en quince patentes, ha editado o coeditado cinco libros y ha supervisado 38 tesis doctorales.

Pero, más allá de sus logros profesionales y académicos en el campo de la ingeniería, Reif ha desempeñado un papel clave en otras áreas de la institución académica. En 2007 empezó a trabajar específicamente para incrementar la diversidad en MIT, y convocó un comité de miembros del profesorado para entender las razones detrás de la escasa contratación y retención de profesores miembros de colectivos minoritarios. Desde entonces ha seguido trabajando para fomentar una cultura más inclusiva en MIT, creando la Oficina del Rector Asociado por la Igualdad en el Profesorado (Office of the Associate Provost for Faculty Equity).

Además, el doctor Reif trabajó en la creación de MITx, una iniciativa de educación online nacida en 2011 y destinada tanto a ofrecer nuevas herramientas a los estudiantes del centro como a acercar las enseñanzas de esta institución académica a estudiantes alrededor del mundo de manera gratuita. Un año después, MIT unió esfuerzos con la Universidad de Harvard para crear la plataforma de enseñanza virtual edX, utilizada por millones de usuarios que tienen acceso así a una educación que sería de otro modo inalcanzable para la mayoría.

En 2015, Rafael Reif sigue al frente de MIT. Su inglés ya es perfecto, pero todavía tiene acento.

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