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Ciencia

Adiós, Kepler: El telescopio espacial se jubila oficialmente

La NASA anunció que el telescopio espacial Kepler ha cesado operaciones después de que se le acabó el combustible.

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Esta ilustración muestra a Kepler y los muchos exoplanetas que ha ayudado a descubrir. 

NASA/Wendy Stenzel/Daniel Rutter

Después de casi 10 años de operaciones, una reencarnación y miles de exoplanetas descubiertos, el telescopio espacial Kepler da su último adiós.

La NASA dijo el martes 30 de octubre que el trabajador y diligente telescopio Kepler agotó su última gota de combustible y que se retirará permanentemente en su actual órbita que rodea la Tierra.

Reproduciendo: Mira esto: Kepler: El legado del prolífico telescopio cazaplanetas
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"Como la primer misión cazaplanetas de la NASA, Kepler ha superado todas las expectativas y ha allanado el camino para nuestra exploración y búsqueda de vida en nuestro Sistema Solar y más allá", dijo en un comunicado Thomas Zurbuchen, el director asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. "Kepler no sólo nos mostró cuántos planetas puede haber allá afuera, sino que dio inicio a un nuevo y robusto campo de investigación. Sus hallazgos han arrojado nueva luz sobre nuestro lugar en el universo e iluminado los misterios y posibilidades en las estrellas". 

En su casi década de vida desde su lanzamiento en marzo de 2009, el telescopio espacial no sólo ha descubierto miles de exoplanetas, sino que ha desbancado arraigadas creencias. Kepler ha confirmado que no sólo hay más planetas que estrellas en nuestra galaxia, sino que también nuestro Sol pertenece a una categoría común de estrellas. 

Kepler ha confirmado la existencia de 2,619 exoplanetas, identificado a 2,724 candidatos de extrasolares, y confirmado la existencia de 30 exoplanetas cuyo tamaño es dos veces menor que la Tierra y están en una zona habitable, según datos de la NASA.

"Cuando empezamos a concebir esta misión hace 35 años, no sabíamos de un solo planeta fuera de nuestro Sistema Solar", dijo William Borucki, el investigador principal y fundador de la misión Kepler. "Ahora que sabemos que los planetas están en todas partes, Kepler nos ha puesto en un camino que está lleno de promesa para que las generaciones futuras exploren nuestra galaxia".

Ahora que se ha retirado oficialmente, Kepler le ha pasado la batuta de su misión cazaplanetas a TESS, que se lanzó en abril y ya ha comenzado a rendir sus primeros frutos.