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Ciencia

Científicos descubren 12 nuevas lunas alrededor de Júpiter

Después de confirmar la existencia de estas lunas, el número total de satélites de Júpiter asciende a 79.

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Júpiter visto por el telescopio espacial Hubble.

Space Telescope Science Institute

El vecindario de Júpiter siempre ha estado abarrotado, pero el descubrimiento de 12 nueva lunas que circundan este planeta gigante lo vuelven aun más intrigante. 

Un equipo de astrónomos ha estado trabajando desde la primavera de 2017 para confirmar la existencia de esta docena de nuevas lunas, lo que lleva el número total de satélites naturales de Júpiter a 79.

"Se requieren varias observaciones para confirmar que un objeto de hecho orbita alrededor de Júpiter", dijo Gareth Williams, del Centro de Planetas Menores de la Unión Astronómica Internacional, en un comunicado. "Por lo que todo el proceso llevó un año".

El descubrimiento le da a los astrónomos un vistazo más completo de cómo se formó el Sistema Solar y da pistas de que hubo tiempos turbulentos repletos de colisiones alrededor del planeta gigante. Una de las nuevas lunas sugiere que aún no ha salido de este etapa tempestuosa. 

El anuncio del hallazgo de las nuevas lunas se realizó el martes en International Astronomical Union Minor Planet Electronic Circular

Todas estas lunas tienen una órbita más lejana que todas las lunas de Galileo que hemos escuchado, como Europa, Ganimedes, Ío y Callisto. Nueve de las nuevas lunas pululan en la distancia y se cree que son los restos de una serie de colisiones que pudieron involucrar lo que una vez fueron tres cuerpos celestiales de mayor tamaño.  

Un vistazo a las lunas recién descubiertas de Júpiter. 

Carnegie Institution for Science

Dos de los satélites naturales recién descubiertos orbitan en un grupo que se encuentra entre el grupo de lunas distantes y las lunas de Galileo. Se piensan que son los restos de lo que fue una sola luna que se desintegró. 

La mayoría de estas nuevas lunas tiene el tamaño de un asteroide grande, que mide entre 1 km y 3 km de diámetro. 

Una de las nuevas lunas en el grupo distinta es especialmente única, de acuerdo con el astrónomo Scott Sheppard del Carnegie Institution for Science, quien dirigió el equipo que avistó primero las lunas el año pasado. 

"Nuestro otro hallazgo es una verdadera rarera y tiene un órbita distinta a la cualquier otra luna joviana", dijo Sheppard. "También es posible que sea la luna más pequeña que se conoce tiene Júpiter, con menos de 1 km de diámetro". 

La luna ha sido bautizada tentativamente Valetudo, que orbitan en la misma dirección de la rotación de Júpiter, a diferencia de las otras lunas en el grupo distante. 

"Esta es una situación inestable", dijo Sheppard. "Las colisiones directas podrían desintegrar y pulverizar los objetos rápidamente". 

Afortunadamente, esta tensa situación de tráfico en el grupo de lunas distantes está muy lejos de la órbita estable de Europa, que se está convirtiendo rápidamente en uno de los objetivos principales en la búsqueda de vida más allá de Tierra