Investigadores captan una sinfonía de neuronas

Por primera vez en la historia, unos científicos han captado video de la actividad neuronal del cerebro de un pez cebra.

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Captura de pantalla por Michelle Starr/CNET

Los peces cebra bebés, que son pequeños y transparentes, son perfectos para el estudio de la actividad neuronal sin la necesidad de realizar operaciones quirúrgicas.

La larva se puede observar a través de un microscopio y, con unos cuantos ajustes, se puede observar claramente la comunicación entre una neurona y otra.

Y es eso precisamente lo que han hecho los científicos del centro de investigación Janelia Farm Research del Instituto Médico Howard Hughes. Los investigadores utilizaron larva de pez cebra que ha sido modificada genéticamente para que cada neurona contenga un indicador químico. Cuando una neurona entra en actividad, este indicador brilla con luz fluorescente cuando se le ilumina con luz láser.

Esta técnica ha permitido que los investigadores vean por primera vez la actividad neuronal en todo el cerebro del pez cebra en el momento en que está viendo, pensando y se está moviendo. En el video puedes ver la actividad de 80,000 neuronas, o el 80 por ciento del cerebro del pez.

En un principio, la actividad cerebral está bastante calmada mientras que el pez está en reposo. Pero, cuando los investigadores le mostraron al pez unas barras en movimiento que crean la sensación de que está yendo para atrás. Los investigadores colocaron unos electrodos en los músculos del pez para poder medir su intención de nadar. Y así los científicos pudieron determinar qué neuronas están involucradas en cada acción.

"Deben existir principios fundamentales acerca de cómo grandes poblaciones de neuronas representan la información y determinan el comportamiento", dijo uno de los autores del estudio, Jeremy Freeman, a la revista Wired. "Con este sistema en el que registramos la actividad del cerebro entero, podremos quizás empezar a entender cuáles son estos principios".

El estudio, publicado en Nature Methods, forma parte de un proyecto del Instituto Médico Howard Hughes de monitorizar las respuestas neuronales del pez cebra a través de todo su sistema nervioso para determinar qué neuronas corresponden a cada comportamiento.